Mercredi 2 Decembre 2020

Certains hôpitaux du Texas ont continué de poursuivre des patients pendant un coronavirus


Les hôpitaux du Texas poursuivent les patients pour des factures médicales impayées, une pratique qui s'est poursuivie alors même que la pandémie de coronavirus fait monter le chômage en flèche et a incité la Cour suprême de l'État à suspendre le recouvrement des dettes et les procédures d'expulsion plus tôt cette année.

Des centaines de poursuites pour recouvrement de créances ont été déposées depuis que le gouverneur Greg Abbott a déclaré l'état de catastrophe en raison de COVID-19 à la mi-mars, y compris plus de 345 poursuites intentées par des installations associées à une entreprise du Tennessee, Community Health Systems Inc., selon la Health Care Research and Policy Team de l'Université Johns Hopkins.

Certains hôpitaux du Texas ont continué de poursuivre des patients pendant un coronavirus

Alors que les commis de district les bureaux ont confirmé que des poursuites pour dettes médicales avaient été déposées récemment, d'autres procédures ont été suspendues, y compris des jugements par défaut, qui donnent gain de cause aux établissements médicaux si les patients ne répondent pas. Celles-ci ont été autorisées à reprendre ce mois-ci, et les agents de recouvrement ont été autorisés à recommencer à saisir des comptes bancaires sur des cas qui ont été décidés. Comptes gelés devant la Cour suprême en avril l'ordre n'a pas été affecté.

Les avocats craignent que la reprise du recouvrement de la dette ne pousse les Texans, déjà battus par les coups économiques de la pandémie, dans une situation financière désespérée. Plus de 1,9 million de personnes ont déposé une demande d'allégement de chômage au Texas au cours des deux derniers mois.

"Je dirais que, rapidement dans un an, malheureusement ou non, nous verrons une tonne de faillites", a déclaré Dana Karni, avocate de Lone Star Legal Aid, qui fournit des services juridiques gratuits aux Texans à faible revenu. Avec le manque de revenus et les factures croissantes sur les voitures, les visites médicales et les autres dépenses, "je ne vois pas comment les consommateurs peuvent sortir de toute la dette."

L'équipe de recherche de Johns Hopkins a passé au crible les dossiers judiciaires et interrogé des patients poursuivis pour des factures médicales impayées dans 62 comtés du Texas - en se concentrant sur les deux années entre janvier 2018 et février 2020. Leurs conclusions, qui ont été publiées mercredi, ont mis en lumière les installations médicales déposées les poursuites judiciaires au Texas, bien qu'il ne soit pas clair si la pandémie, qui a décimé les revenus de nombreux hôpitaux, changera ces schémas.

«Les hôpitaux subissent actuellement de plus grandes contraintes financières… pendant la pandémie qu'auparavant, car beaucoup de leurs services rentables et de leurs services générateurs de revenus ne se produisent pas», a déclaré Erin Fuse Brown, professeur de droit à la Georgia State University, dont le travail se concentre sur Coûts des soins de santé. "Il sera intéressant de voir si cela accroît ou non la pression sur les hôpitaux pour demander des prélèvements aux patients."

Les résultats des chercheurs montrent que 28 des 414 hôpitaux examinés ont poursuivi des patients du Texas entre 2018 et 2020, récupérant généralement des portions négligeables des revenus de chaque établissement médical mais paralysant financièrement certains patients. Une poignée d'hôpitaux - dont six sont basés hors de l'État - ont saisi des comptes bancaires et saisi les biens des patients endettés après avoir remporté leurs poursuites, ont découvert les chercheurs. Les hôpitaux ont poursuivi pour plus de 17,8 millions de dollars de dettes médicales, avec des poursuites moyennes allant d'environ 4 000 $ à 40 000 $, selon le rapport.

Beaucoup de patients poursuivis vivaient dans des comtés dont le revenu médian des ménages était inférieur à la moyenne nationale, et dans près de la moitié des cas, les patients n’ont pas comparu devant les tribunaux - quittant l’établissement médical avec une victoire par défaut, ont découvert les chercheurs. Ils se sont concentrés sur les comtés qui, selon eux, avaient le plus de cas et où les dossiers judiciaires en ligne étaient disponibles.

Carrie Williams, porte-parole de la Texas Hospital Association, a déclaré dans un e-mail que les hôpitaux «s'occupent des gens et préfèrent de loin travailler en étroite collaboration avec les patients et les payeurs… pour régler les soldes des comptes d'une manière qui fonctionne pour tout le monde». Cela pourrait inclure des escomptes d'auto-paiement et d'autres programmes de paiement, bien que Williams ait déclaré «qu'ils pourraient prendre des mesures plus importantes pour récupérer certains coûts en dernier recours».

"Parfois, ces coûts sont des franchises ou le coût des services rendus que leur couverture d'assurance ne paie pas ou ne paiera pas", a déclaré Williams.

Les hôpitaux sont tenus par la loi du Texas de facturer l’assureur d’un patient en premier.

Les hôpitaux en difficulté

La recherche intervient alors que les hôpitaux à travers le pays ont été examinés pour poursuivre les patients, parfois même leurs propres employés, pour des factures médicales impayées. Les hôpitaux à but non lucratif sont tenus d'offrir des soins gratuits ou à prix réduit aux patients à faible revenu afin de conserver leur statut d'exonération fiscale. Mais les reportages ont révélé que certains envoient des factures médicales à des patients susceptibles de bénéficier des soins de bienfaisance, et ils peuvent compter sur des tactiques de recouvrement agressives si les paiements ne sont pas effectués.

L'équipe de recherche a constaté que la majorité des poursuites pour dettes médicales entre 2018 et 2020 ont été intentées par des hôpitaux, qui ont intenté des poursuites dans plus de 1000 cas au Texas. Les déclarants les plus prolifiques étaient à but lucratif, et plusieurs sont affiliés à Community Health Systems, l'un des plus grands systèmes de santé du pays, selon le rapport.

  
  

  

Les représentants de l'hôpital ont déclaré que les litiges ne sont utilisés qu'en dernier recours, uniquement lorsque l'établissement estime que le patient a la capacité de payer, en fonction de son statut d'emploi ou de son dossier de crédit, et après de nombreuses tentatives pour les contacter.

«Nous offrons des soins de bienfaisance, des rabais et des plans de paiement à long terme extrêmement bas qui sont souvent inférieurs à 25 $ par mois», a déclaré Bo Beaudry, président-directeur général du Cedar Park Regional Medical Center, ajoutant que l'établissement ne poursuit pas de poursuites contre des personnes. qui ont perdu leur emploi à cause de la pandémie. «La collecte du remboursement des soins que nous fournissons est essentielle pour soutenir les opérations et les investissements continus pour améliorer les soins pour la communauté.»

Les centres d'imagerie et de diagnostic radiologiques ont également intenté des poursuites - environ 5% des personnes examinées au cours de la période de deux ans, soit 58 cas. Les consultations externes ont rapporté 3,4%, soit 38 d'entre elles.

De nombreux hôpitaux subissent d'énormes pressions financières en raison de l'épidémie.

Moody’s Investors Service a modifié les perspectives du secteur des soins de santé sans but lucratif et public en négatif en mars «principalement en raison des effets de l’épidémie de coronavirus».

Le gouvernement fédéral donne de l'argent aux établissements de santé pour aider à couvrir le coût du traitement des personnes non assurées avec le virus et pour compenser la perte de revenus lorsque les procédures électives lucratives ont été annulées pour une augmentation potentielle du nombre de patients COVID-19.

Marty Makary, chirurgien et professeur à Johns Hopkins et auteur principal de l'étude, a déclaré que «le financement des secours COVID devrait être conditionnel à ce qu'un hôpital ait des pratiques de facturation justes et honnêtes».

Protections des patients

Le Texas a mis en place des protections pour les patients.

L’État est l’un des quatre qui interdit aux agents de recouvrement de saisir tout salaire, et les propriétaires ne peuvent pas vendre leurs maisons sous eux pour rembourser leurs dettes médicales. Les voitures et les comptes de retraite ne peuvent généralement pas être saisis non plus, bien que des privilèges puissent être placés sur certaines propriétés, comme les résidences secondaires.

«Ce sont des protections vraiment importantes, et de nombreux États n'en ont pas», a déclaré Ann Baddour, directrice du Fair Financial Services Project chez Texas Appleseed. Pourtant, «la seule chose qui nous manque est une protection en espèces. … Un agent de recouvrement ne peut pas s'adresser à un employeur et saisir le salaire de l'employeur. Mais une fois que les salaires sont déposés sur un compte bancaire, ils sont équitables. » D'autres États fixent des limites sur le montant d'argent pouvant être prélevé sur le compte d'une personne.

Le spectre de ces répercussions peut pousser les patients à s'installer.

Prenez Patrick Easley, un inspecteur de la construction en génie civil à l'extérieur de Houston. Il a travaillé presque toute sa vie - commençant en arpentage dès la fin de ses études secondaires et y demeurant environ 25 ans jusqu'à sa mise à pied pendant la récession de 2009. Après cela, il s'est dépêché de travailler les nuits et les week-ends à Home Depot et en tant que travailleur, mais il n'a plus d'assurance maladie depuis lors, a-t-il déclaré.

Les primes et les frais médicaux sont devenus trop chers depuis l'adoption de la Loi sur les soins abordables, a déclaré Easley, 62 ans.

Les dossiers judiciaires montrent qu'il a été condamné l'année dernière à payer 16 196,02 $ de dettes médicales, 5,5% d'intérêts et 3 000 $ d'honoraires d'avocat, après qu'un hôpital de Tomball ait soigné sa femme, atteinte d'une maladie pulmonaire obstructive chronique, a-t-il déclaré.

Il a engagé un avocat pour 300 $ dès qu'il a reçu le procès, mais on lui a dit qu'il y avait peu de chance de négocier le montant.

"Soit payer ou ils vont mettre un privilège contre [all your assets]», Se souvient-il. "Je me disais:" Je suis contre un mur. Je dois faire ce que je dois faire. »» Easley a rapidement accepté de payer ce qu'il pouvait se permettre - environ 125 $ par mois.

"Je paierai jusqu'à ma mort", a-t-il déclaré.

Les États-Unis paient plus pour les soins de santé que les autres pays à revenu élevé, et les primes et les franchises d'assurance maladie basées sur l'employeur ont augmenté de manière significative.

Un ménage sur quatre au Texas a une dette médicale qui est en cours de recouvrement, selon un rapport de 2019 de Every Texan, un groupe de réflexion de gauche appelé auparavant le Center for Public Policy Priorities. Dans les quartiers où la plupart des résidents sont des personnes de couleur, le nombre était plus proche d'un sur trois.

Fuse Brown, le professeur de l'État de Géorgie, a déclaré que les hôpitaux remettaient les factures médicales impayées aux recouvreurs de dettes ou intentaient des poursuites lorsqu'ils "essayaient de récupérer une partie de cet argent".

"L'inconvénient, bien sûr, est que pour le patient, un billet de 1 000 $ ... particulièrement composé d'intérêts, pourrait faire la différence entre pouvoir mettre de la nourriture sur la table ou payer son loyer."

Pour des montants plus élevés, cela pourrait conduire à la faillite, à la forclusion ou à une personne «basculée dans la ruine financière», a-t-elle déclaré.

La plupart des poursuites au Texas ont été déposées par le DeLoney Law Group PLLC, qui a porté la grande majorité des poursuites pour dettes médicales examinées par les chercheurs.

Chris DeLoney a refusé de répondre, affirmant que "nous ne commentons pas les questions pouvant concerner nos clients."

L'autre avocat identifié dans le rapport, William Franklin, représente le University Medical Center de Lubbock, le principal hôpital d'enseignement du Texas Tech University Health Sciences Center.

Il a déclaré que la société avait déposé 94 poursuites au nom du centre médical depuis janvier 2018 qui impliquaient des patients - dont environ deux douzaines ont été "réglées à l'amiable" ou rejetées lorsque davantage d'informations ont été obtenues sur la situation financière des patients. Cinq autres cas ont été réglés avec des plans de paiement aussi bas que 50 $ par mois, a déclaré Franklin.

Le centre n'a pas saisi de comptes de patients et a demandé que des ordonnances d'exécution soient délivrées, mais pas saisi de biens depuis janvier 2018, a-t-il déclaré.

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