Vendredi 30 Octobre 2020

Le conseiller à la sécurité nationale de Trump hors de vue dans la réponse au coronavirus


Dans une rare interview approfondie, O'Brien a reconnu à CNN qu'il était hors de vue de nombreux événements publics à la Maison Blanche, mais il a repoussé toute notion qu'il était absent, affirmant qu'il rencontrait Trump presque quotidiennement pour discuter le virus et est en contact constant avec des alliés étrangers pour coordonner la réponse. Il a déclaré que l'administration, ainsi que la plupart des experts mondiaux et scientifiques, ont pris du temps pour comprendre la gravité de la menace. "Au départ, personne ne comprenait l'ampleur de cette crise", a déclaré O'Brien. Des responsables ont déclaré à CNN qu'il y avait un sentiment croissant à l'intérieur de l'aile ouest qu'O'Brien, un ancien avocat et négociateur d'otages, était hors de sa profondeur dans le travail et que son désir de garder un profil bas à l'intérieur d'une épineuse Maison Blanche a sapé son influence. avec le président - au point d'être hors de propos. En tant que chef du Conseil de sécurité nationale à l'intérieur de la Maison Blanche, il appartient au conseiller à la sécurité nationale de passer au crible des rames de renseignements de l'ensemble du gouvernement afin de signaler les menaces potentielles au président dès le début, et en temps de crise, de coordonner un réponse pangouvernementale. Au lieu de cela, O'Brien a pris un siège arrière dans la réponse aux coronavirus et a chargé son adjoint Matthew Pottinger de prendre les devants. Des sources bien placées à l'intérieur et à l'extérieur de l'administration indiquent à CNN que l'approche discrète d'O'Brien était particulièrement problématique pendant les premiers jours de l'épidémie de coronavirus, une période où, selon ces sources, il aurait dû être beaucoup plus agressif pour mettre en évidence la menace. du virus, qui a été présenté dans des séances d'information quotidiennes bien avant que le premier Américain ne meure de la maladie. La réponse précoce de l'administration au virus a été largement critiquée comme étant lente et décousue, et entachée d'erreurs telles que des kits de test défectueux produits par les Centers for Disease Control and Prevention qui ont mis des semaines à réparer et ont permis au virus de se propager sans être détecté. Dans son entretien avec CNN, O'Brien a insisté sur le fait que les hauts responsables de la sécurité nationale étaient au sommet du coronavirus depuis le début, se réunissant quotidiennement pour discuter du virus à partir de la mi-janvier. O'Brien a déclaré qu'il avait d'abord informé le président de la menace intérieure potentielle qu'elle représentait le 23 janvier et qu'il restait en contact quotidien avec Trump sur la situation en évolution rapide. "Nous ne pensons pas que nous devrions être à l'avant-garde des nouvelles", a déclaré O'Brien à CNN, ajoutant que ce n'était pas son style personnel de faire beaucoup de nouvelles. "Nous voulons donner des conseils tranquilles." O'Brien mérite le mérite d'avoir amené la Dre Deborah Birx, un haut responsable de la santé mondiale du Département d'État, à rejoindre le groupe de travail sur les coronavirus en tant que coordinatrice de la réponse. Mais cette décision n'est intervenue que fin février, alors que le vice-président Mike Pence avait déjà été nommé aux commandes. Pourtant, de nombreux habitants de Washington pensent que s'agissant du coronavirus, les conseils d'O'Brien ont été trop calmes et trop réactifs. Une personne familière avec la façon dont O'Brien est perçu par les responsables de la Maison Blanche l'a appelé "le conseiller en sécurité nationale le moins influent de tous les temps." Un haut fonctionnaire républicain familier avec le groupe de travail de la Maison Blanche a ajouté qu'O'Brien n'était impliqué dans aucune des appels ou des réunions, on s'attendrait à ce que le conseiller à la sécurité nationale soit en ligne et que son absence soit "inconcevable" pendant une pandémie. "Le [national security adviser] devrait diriger un groupe de travail sur la sécurité nationale, et au lieu de cela, nous avons des décisions non coordonnées et tirant de la hanche sur des questions tactiques ", a déclaré Samantha Vinograd, qui était conseiller principal de Tom Donilon quand il était président de la sécurité nationale du président Barack Obama. "Historiquement, vous verriez le conseiller à la sécurité nationale participer à cette action, vraiment, depuis le premier jour", a déclaré John Gans Jr., ancien rédacteur en chef du Pentagone et auteur du livre "White House Warriors: How the National Security Council" A transformé l'American Way of War. "" Je pense qu'il y a beaucoup de gens à Washington qui sont comme: Où est le conseiller à la sécurité nationale dans tout cela? "

Exécuter sur influencer

O'Brien arrive à la Maison Blanche chaque matin à 9 h, bien plus tard que ses prédécesseurs, après avoir passé la matinée à la maison à lire des journaux et à parler au président et aux membres du personnel du NSC. À partir de lundi, O'Brien aura un SCIF, une salle sécurisée pour examiner les informations classifiées ou d'autres informations très sensibles, installé chez lui. Dans l'intervalle, il utilise une ligne téléphonique sécurisée à la maison et un SUV blindé avec un téléphone sécurisé lorsqu'il est hors du bureau, prenant parfois certains de ses appels les plus sensibles à l'extérieur de sa maison dans le SUV. N'ayant pas de SCIF à la maison, O'Brien accède souvent aux briefings présidentiels quotidiens les plus secrets plus tard que la plupart de ses prédécesseurs. Mais comme Trump lui-même ne descend de la résidence de la Maison-Blanche qu'après 10 heures du matin, O'Brien a déclaré qu'un calendrier plus récent concordait mieux avec le patron. O'Brien assiste au briefing sur le renseignement avec Trump, mais les détails de la façon dont il interagit avec le président dans ce cadre restent flous, et il n'a pas précisé lors de son entretien avec CNN. le président - de toutes les manières possibles - comme essentiel à leur travail, a déclaré Larry Pfeiffer, un vétéran de 32 ans de la communauté du renseignement. Le président Richard Nixon n'a peut-être même pas obtenu les renseignements convoités du tout si ce n'était de son influent conseiller à la sécurité nationale, Henry Kissinger, a déclaré Pfeiffer. "C'est le travail. Vous devez être en mesure de voir l'ensemble du champ parce que le président ne le fait pas avoir le temps de le faire ", a déclaré Gans.

Le conseiller à la sécurité nationale de Trump hors de vue dans la réponse au coronavirus

L'anti-Bolton

À bien des égards, O'Brien vit dans l'ombre de son prédécesseur, John Bolton, un ancien conseiller politique réputé pour sa consommation vorace et avant le jour de renseignements et d'informations. Bolton a quitté la Maison Blanche en septembre dernier à la suite d'une scission acrimonieuse avec le président. O'Brien a choisi très tôt d'adopter une approche différente et a maintenu un profil inhabituellement bas compte tenu de son titre, selon plusieurs responsables de l'administration. Il a eu tendance à se concentrer sur l'exécution des souhaits du président, plutôt que de les influencer. "Le mot de Robert est" Je suis un membre du personnel. ... Mon but n'est pas de dire au président quel est son programme ", a déclaré un responsable de l'administration. "Il commencera par s'en remettre aux opinions exprimées par le président." Plus tôt cette année, O'Brien a déclaré à CNN que Trump obtient les conseils de ses conseillers mais finalement "prend ses propres décisions". C'est un contraste frappant avec la façon dont Bolton a fonctionné. Un combattant chevronné de Washington, le pugnace Bolton était connu pour arriver au bureau vers 6 heures du matin et pour être un débatteur efficace et impatient, ce qui a parfois conduit à des discussions animées avec Trump et le reste de l'équipe de sécurité nationale. "Bolton est un gars dur à suivre ", a expliqué une source proche de la dynamique interne de la Maison Blanche. "Avec John Bolton, il y avait une profondeur incroyable sur presque tous les problèmes parce qu'il lisait tellement et absorbait tellement d'intelligence." O'Brien est également considéré par certains comme manquant de savoir-faire politique de Bolton, qui a été renforcé par ses relations de longue date avec les législateurs républicains sur Le Parlement américain. Pourtant, O'Brien est considéré comme ayant une relation plus étroite avec la famille du président, en particulier le gendre et conseiller principal de Trump, Jared Kushner. Le moment de l'arrivée d'O'Brien à la Maison Blanche ne l'a pas aidé, se montrant comme il l'a fait au milieu des révélations qu'un membre de la communauté du renseignement avait déposé une plainte de dénonciateur au sujet de l'appel de Trump avec le président de l'Ukraine. Le fait que plusieurs membres du Conseil de sécurité nationale aient témoigné lors de la procédure de destitution a entaché la réputation du conseil aux yeux de Trump, selon deux responsables de l'administration actuelle. O'Brien "est entré dans une situation impossible", a déclaré un autre responsable de l'administration, notant le mécontentement du président envers le NSC, qu'il considérait comme la source de ses problèmes de destitution. Mais alors qu'O'Brien a trouvé d'autres moyens de faire sa marque, agissant comme une voix influente pendant la grève de Qassem Soleimani et le raid d'Abou Bakr al-Baghdadi - tous deux considérés par l'administration comme des succès majeurs - son influence a été réduite au fur et à mesure que la pandémie s'est déplacée de front.

Se reportant à son adjoint

Au début, O'Brien a chargé son adjoint, Pottinger, de diriger les efforts du Conseil de sécurité nationale pour lutter contre le virus. O'Brien a déclaré à CNN que Pottinger était un choix évident pour mener la charge pour le conseil. Ancien marin et expert en Asie, Pottinger a couvert l'épidémie de SRAS en Chine en tant que journaliste pour le Wall Street Journal au début des années 2000. O'Brien dit qu'en déléguant à Pottinger, il a été libéré pour superviser d'autres menaces non virales, telles que l'agression récente de l'Iran. O'Brien dit que lui et Pottinger sont en communication constante sur le coronavirus. "J'ai la chance d'avoir un adjoint pour m'engager sur cette question", a déclaré O'Brien. "Il connaît extraordinairement bien les problèmes." O'Brien dit qu'il informe toujours personnellement Trump sur les nouvelles du coronavirus. Dès le départ, Pottinger a proposé de prendre une réponse ferme contre la Chine pour ses échecs à avertir le monde plus tôt du virus et du risque de contagion. Il a plaidé pour des restrictions de voyage en Chine et pour étiqueter le virus comme le "virus de Wuhan". Pottinger a également tendu la main à des alliés à la recherche d'équipements de protection individuelle et d'autres fournitures dont les États-Unis ont désespérément besoin. À sa demande, Taiwan a fait don de centaines de milliers de masques chirurgicaux aux États-Unis, selon deux responsables de l'administration, qui ont confirmé un rapport antérieur du Washington Post. Mais des milliers de ces masques ont ensuite été mis de côté pour les membres du personnel de la Maison Blanche, ont déclaré ces personnes, soulevant des questions sur l'initiative au milieu des informations faisant état d'une pénurie nationale. Aux yeux de ses collègues de la sécurité nationale, les efforts de Pottinger ont été efficaces et intelligents. Mais les collègues de l'aile ouest les considéraient comme politiquement malavisés et problématiques. "Il perd des alliés", a déclaré un responsable de l'administration à propos de Pottinger.

Se tailler un rôle

Une partie du défi d'O'Brien est qu'il semble avoir eu du mal à se tailler une place, selon des responsables de l'administration actuels et anciens. Le secrétaire d'État Mike Pompeo, qui affrontait régulièrement Bolton, dirige la politique étrangère, et le renseignement passe par Richard Grenell, directeur par intérim du renseignement national, et Gina Haspel, directrice de la CIA. Trump rencontre régulièrement des hauts fonctionnaires de tous les autres départements lors des réunions du groupe de travail, soulevant des questions sur ce que fait O'Brien sur le coronavirus. Les postes vacants ont également nui à la réponse de la Maison Blanche au virus. Un ancien haut fonctionnaire de l'administration a déclaré que, lorsque l'épidémie de coronavirus s'est propagée aux États-Unis, l'absence d'un conseiller habilité pour la sécurité intérieure a probablement contribué à l'échec de l'administration à saisir l'ampleur de l'épidémie. Après que Tom Bossert a été démis de ses fonctions en 2018, le rôle n'a jamais été vraiment rempli dans sa forme originale, selon plusieurs anciens responsables de l'administration. Il y avait des gens qui avaient encore des titres similaires mais avec beaucoup moins d'influence. Selon un ancien haut fonctionnaire de l'administration, le problème était aggravé par le fait qu'O'Brien se concentrait principalement sur les questions de politique étrangère qui intéressaient le président, telles que la campagne de pression maximale contre l'Iran, et non les menaces à la sécurité de la patrie, comme une pandémie potentielle. Le rôle de conseiller à la sécurité intérieure s'est révélé crucial pour la réponse de l'administration Obama à la pandémie de grippe porcine en 2009 et lors de l'épidémie d'Ebola fin 2014. John Brennan, qui était alors conseiller à la sécurité intérieure d'Obama et est finalement devenu directeur de la CIA, a dirigé le gouvernement interagences réponse à la grippe porcine. Lisa Monaco, conseillère d'Obama pour la sécurité intérieure et la lutte contre le terrorisme, a directement fait rapport à Obama et à sa conseillère de sécurité nationale d'alors, Susan Rice, lors de l'épidémie d'Ebola, selon un ancien responsable de l'administration Obama qui a été impliqué dans la réponse. Monaco et Rice ont régulièrement assisté aux réunions du groupe de travail sur Ebola, y compris celles qui impliquaient la protection de la patrie, a déclaré le responsable. À l'époque, le Conseil de sécurité nationale "comprenait qu'il y avait une relation très étroite entre ce qui se passait en dehors des États-Unis et ce qui se passait à l'intérieur des États-Unis, et nous avions toujours une stratégie très intégrée qui devait impliquer nos outils nationaux et internationaux. », a déclaré cette personne. CNN a toutefois confirmé que les briefings présidentiels quotidiens de Trump avaient pris note de la crise croissante dès janvier, une histoire rapportée pour la première fois par le Washington Post. Mais publiquement, Trump a continué de rejeter la gravité de la menace bien en février et au début de mars. D'innombrables conseillers de Trump, passés et présents, ont déclaré que le président ne lisait pas attentivement ses briefings quotidiens présidentiels et que cela dépend généralement de son les meilleurs conseillers pour lui signaler les problèmes importants. Par conséquent, selon plusieurs anciens responsables de la sécurité nationale qui ont parlé à CNN, il incombait à O'Brien de combler les lacunes. "Il doit aider à relier les points au sein du gouvernement et à relier les points entre les informations", a déclaré Gans, l'ancien rédacteur et auteur du Pentagone. "Il s'agit de la première crise majeure de l'après-Seconde Guerre mondiale où le NSC n'a pas vraiment fonctionné et n'a pas pleinement fonctionné." Dana Bash de CNN, Alex Marquardt, Zachary Cohen, Jamie Gangel et Jim Acosta ont contribué à ce rapport. .