Dimanche 29 Novembre 2020

Alors que le coronavirus entrave l'enseignement supérieur, Greg Fenves quitte l'UT-Austin


Les campus ont été vidés et les budgets décimés alors que le nouveau coronavirus bouleverse les collèges et les universités de tout l'État. La démission de l'Université du Texas à Austin, le président Greg Fenves quitte le campus phare en supposant des couches supplémentaires d'incertitude alors que l'institution envisage un long chemin de retour à la normalité.

Fenves, qui quittera ses fonctions le 30 juin et deviendra président de l'Université Emory en août, dirige UT-Austin depuis 2015. Il part après une douzaine d'années à l'université, notamment en tant que vice-président exécutif, prévôt et doyen de l'école d'ingénieurs. Son départ coïncide avec le départ d'un autre haut dirigeant, le vice-président exécutif et le grand prévôt Maurie McInnis - qui deviendra bientôt président de l'Université Stony Brook à New York.

Alors que le coronavirus entrave l'enseignement supérieur, Greg Fenves quitte l'UT-Austin

Fenves a déclaré que sa décision de partir était antérieure à la pandémie, ce qui a entraîné le report des cérémonies de remise des diplômes et contraint les étudiants à terminer leurs semestres en ligne. C'est une période tumultueuse pour les étudiants et les professeurs, même sans changement de leadership, et Fenves a déclaré que le moment n'était pas ce qu'il anticipait ou voulait.

"Depuis le début de cette crise à Austin il y a un mois, le changement a été la seule constante", écrit-il dans une lettre de mardi annonçant son départ. «Je veux que vous compreniez que je reste particulièrement concentré sur la poursuite de ce travail, l'achèvement du semestre et le retour à la normale de notre communauté avant la fin de ma présidence.»

Le doyen de l’école de commerce d’UT-Austin, Jay Hartzell, devrait être nommé président par intérim cette semaine, selon une source connaissant la décision.

Fenves a refusé une demande d'entrevue par l'intermédiaire d'un porte-parole.

Certains étudiants sont nerveux au sujet des changements qui se compliquent et craignent qu'un nouveau leadership ne mette en danger les projets auxquels Fenves avait accordé la priorité.

Il y avait déjà un sentiment d'abandon parmi les étudiants, a déclaré la jeune Lynn Huynh, alors qu'ils font face à la pandémie et que leur nouvelle éducation virtuelle se propage à travers l'État et le pays. Déjà stressée par la dévastation économique du virus, a-t-elle dit, en pensant à quoi ressemblera le campus l'automne prochain - y aura-t-il des cours en personne? qui sera président? - ajoute l'inquiétude.

Elena Ivanova, une cadre supérieure et présidente du sénat étudiant, se demande si l'université continuera de donner la priorité aux efforts soutenus par Fenves, comme l'augmentation des ressources pour les étudiants à faible revenu.

"Il a fait ces promesses et ces engagements, mais il ne sera pas nécessairement là pour les concrétiser", a-t-elle déclaré. "Il est donc angoissant de ne pas savoir ce qui va arriver à l'état de ces problèmes."

Lorsque le professeur Charlotte Canning a appris la nouvelle de sa démission, elle a été "complètement sidérée", a-t-elle dit, parce que Fenves semblait "comme le modèle même de quelqu'un qui était exactement là où il voulait être."

Les experts disent que le départ de Fenves suit un schéma de présidents de collège à travers le pays ayant des mandats de plus en plus courts, conduisant à une instabilité du leadership.

Lynn Pasquerella, présidente de l'Association of American Colleges and Universities, a déclaré que les pressions de l'emploi ont augmenté à mesure que la notion d'enseignement supérieur est passée d'un bien public à un produit privé et que le financement gouvernemental a diminué.

"Lorsque vous avez des transitions de présidents et de prévôts, il est très difficile pour une institution de conserver son élan dans l'élaboration d'un plan stratégique ou d'objectifs stratégiques", a-t-elle déclaré. Une enquête de 2017 menée par l'American Council on Education a révélé la durée moyenne de vie d'un collège était de 6,5 ans en 2016, contre 8,5 en 2006.

L'instabilité financière provoquée par la pandémie peut rendre le tumulte au sommet encore plus perturbateur, a déclaré Pasquerella. Moody’s a rétrogradé l’ensemble du secteur de l’enseignement supérieur de «stable» à «négatif», avertissant que la réponse des universités à l’épidémie «réduira immédiatement les revenus et augmentera les dépenses». Certaines écoles, comme UT-Austin, ont émis des remboursements partiels pour les plans de logement ou de repas des élèves.

Le successeur de Fenves commencera par un «procès par épreuve», a déclaré Pasquerella, commençant potentiellement un nouveau travail alors que la récession mondiale frappe. "Ça ne peut pas être comme d'habitude."

Adrianna Kezar, directrice du Pullias Center for Higher Education de l'Université de Californie du Sud, a déclaré qu'il y a souvent un décalage de quelques années après le départ d'un président dans lequel peu de «choses avancent».

"Les crises nécessitent une prise de décision", a-t-elle déclaré à propos de la pandémie.

Avant la pandémie, les professeurs, les étudiants et les observateurs disent que le mandat de Fenves a apporté un sentiment de stabilité au campus du centre-ville d'Austin après des années de conflits entre son prédécesseur, Bill Powers, et les chefs d'État et les régents qui voulaient remodeler l'enseignement supérieur dans le moule de une entreprise.

«Il était juste un leader à la fois équilibré à un moment où nous en avions vraiment besoin», a déclaré Jenifer Sarver, qui a aidé à diriger la Texas Coalition for Excellence in Higher Education qui a été formée pour repousser les propositions visant à traiter les universités comme des entreprises à but lucratif. . Les régents ont depuis quitté le conseil d'administration, et la direction de l'État a changé, réduisant la pression politique extérieure à laquelle UT est confrontée, a-t-elle déclaré.

«Le président Fenves était un leader fort, constant et mesuré pour l'université à un moment vraiment important. Franchement, il a mené avec sang-froid certaines tragédies », a déclaré Sarver, qui siège au conseil consultatif du Moody College of Communication de l’université.

Au premier rang de ceux-ci: le meurtre de Haruka Weiser, une étudiante de danse de 18 ans, en avril 2016. Elle a été agressée et étranglée sur le chemin du retour vers son dortoir, et sa mort a secoué l'université et a incité des changements dans ses pratiques de sécurité sur le campus .

Kevin Helgren, ancien président du corps étudiant, s'est souvenu que Fenves avait été "secoué" par le meurtre et "avait répondu avant tout en tant que parent".

"Je l'ai rencontré presque tous les jours dans les semaines qui ont suivi, et on pouvait dire que, plus que tout, il voulait bien faire par Haruka", a-t-il déclaré.

C'est à plusieurs reprises que Helgren, diplômé en 2017, a été rassuré par la réponse du président à un défi, a-t-il déclaré.

«Que ce soit le financement de la législature de l'État du Texas» - réduit en 2017 - «que ce soit la décision de la Cour suprême sur le cas d'action positive d'Abigail Fisher» - qui a confirmé le programme d'admission conscient de la race de l'UT - «que ce soit la mise en œuvre du campus carry ... quand Je pense à son approche de ces temps turbulents, je considère que cela a été une approche enracinée dans la grâce, l'équilibre et le caractère », a déclaré Helgren.

L'ancien entraîneur de football Charlie Strong a été licencié et Tom Herman a été embauché sous la surveillance de Fenves. Fenves a ordonné à l'université de retirer plusieurs statues confédérées d'un centre commercial de premier plan sur le campus en 2017, ce qui a entraîné une action en justice. Un groupe de défense de la liberté d'expression a également poursuivi les dirigeants de l'UT, accusant l'école d'avoir violé les droits du premier amendement des étudiants. Les deux poursuites ont été rejetées.

Fenves a vanté ses efforts pour accroître la réussite des étudiants et rendre le collège plus abordable. L'université a annoncé l'été dernier qu'une nouvelle dotation aidera à couvrir les frais de scolarité et les frais de tous les étudiants de premier cycle de l'UT-Austin dont les familles gagnent jusqu'à 65000 $ de revenu brut ajusté par an, et donnera plus d'aide aux familles gagnant jusqu'à 125000 $ par an.

Les taux de diplomation sur quatre ans - qui étaient inférieurs à 60% en 2015 - ont atteint un sommet de 69,8% pendant le mandat de Fenves. Les efforts pour augmenter le taux ont commencé en 2011 afin d'empêcher les étudiants de prolonger leur temps pour obtenir un diplôme, d'augmenter leur dette de prêt ou de décrocher.

Mais avant que la vie pandémique sur le campus ne s'arrête, lui et McInnis ont fait l'objet de protestations fréquentes de la part d'étudiants troublés par le fait que les membres du corps enseignant punis pour avoir enfreint les politiques d'inconduite sexuelle enseignaient toujours.

Les étudiants ont organisé des sit-in et pris d'assaut une classe donnée par l'un des professeurs. Les administrateurs ont formé un groupe de travail, organisé un forum émotionnel au cours duquel Fenves et McInnis ont tous deux reconnu qu'ils avaient échoué et se sont finalement engagés à changer les politiques de l'UT. Ils ont publié une liste d'employés reconnus coupables d'inconduite sexuelle et ont accepté de rendre publiques des informations sur certains délinquants - une des principales demandes des manifestants.

Les étudiants impliqués dans cet effort, comme Huynh, disent qu'ils sont impatients que deux administrateurs clés aient l'intention de partir avant que tous les changements ne soient officialisés.

«Je me sens vraiment inquiet. Maintenant, à qui parlons-nous? Qui tenons-nous responsables maintenant? Avec qui essayons-nous de nous engager? » elle a dit. "Tout dépend de la décision de ces deux personnes, et maintenant ces deux personnes sont parties."

Divulgation: L'Université du Texas à Austin a soutenu financièrement The Texas Tribune, une organisation de presse à but non lucratif et non partisane qui est financée en partie par des dons de membres, de fondations et de sociétés commanditaires. Les soutiens financiers ne jouent aucun rôle dans le journalisme de la Tribune. Trouvez-en une liste complète ici.