Dimanche 25 Octobre 2020

Le coronavirus se propage dans les prisons du Texas avec des tests limités


Dans les murs des prisons du Texas envahies par le nouveau coronavirus, les informations sur sa propagation sont encore rares et les personnes enfermées et travaillant à l'intérieur sont terrifiées.

Dans l'immense unité Beto à l'extérieur de la Palestine, une petite ville située à environ 160 km au sud-est de Dallas, des centaines de détenus et des dizaines d'employés ont été testés positifs pour le virus, selon les rapports du département. Les prisonniers ont été en grande partie enfermés dans leurs cellules ou dortoirs pendant des semaines alors que les autorités tentent de le contenir, mais plus d'hommes sont infectés et les détenus et leurs proches pensent que l'épidémie est beaucoup plus importante que les chiffres rapportés par le Texas Department of Criminal Justice indiquent .

Le coronavirus se propage dans les prisons du Texas avec des tests limités

"Les gens ont peur de dire aux policiers qu'ils sont malades parce qu'ils disent qu'ils ne font pas grand-chose pour réellement aider", a déclaré un détenu de Beto dans une récente lettre à sa mère, qui a demandé à ce qu'ils ne soient pas nommés par peur. de représailles. «Les personnes malades utilisent les mêmes douches que les personnes en bonne santé, c'est pourquoi j'ai choisi de prendre un bain d'oiseaux», une phrase de prison pour se laver de l'évier d'une cellule de prison.

"C'est assez époustouflant", a déclaré la mère, dont le fils a obtenu une libération conditionnelle mais doit d'abord suivre un programme en prison qui est maintenant en suspens. "Nous nous demandons s'il pourra jamais rentrer à la maison."

Le nouveau coronavirus est entièrement ancré dans le système pénitentiaire du Texas et a confirmé avoir infecté plus de 1 600 détenus et employés dans des dizaines d'unités. Au moins 25 prisonniers et membres du personnel infectés sont décédés. Mais, comme dans le reste de l'État, l'ampleur de la propagation du virus derrière les barreaux est encore largement inconnue car les tests ont été limités.

Samedi dernier, le TDCJ avait testé environ 1 700 détenus symptomatiques pour le virus - environ 1% de la population carcérale de l'État, selon les rapports du TDCJ. Plus de 70% d'entre eux ont été testés positifs pour le coronavirus. C'est un taux incroyablement élevé par rapport à l'État dans son ensemble, où moins de 10% du nombre relativement faible de Texans testés ont eu des résultats positifs. (Les prisonniers sont en grande partie exclus des dénombrements des affaires d'État.)

Les épidémiologistes disent que davantage de tests sont nécessaires dans les prisons car ce sont des incubateurs de maladies, qui peuvent mettre en danger non seulement les détenus et le personnel, mais aussi les communautés environnantes.

«Les gens ont tendance à les considérer comme séparés du reste de la société, mais ce n'est pas le cas», a déclaré le Dr Chris Beyrer, épidémiologiste à la Johns Hopkins Bloomberg School of Public Health. "Plus [prison outbreaks] ont commencé par des présentations du personnel.

Les politiques de lutte contre les coronavirus du TDCJ ont évolué pendant la pandémie. Lorsque le gouverneur Greg Abbott a annoncé une catastrophe à l'échelle de l'État à la mi-mars, il a ordonné aux prisons d'annuler toutes les visites des détenus, et les unités ont intensifié leur nettoyage. Après que le virus est apparu dans plusieurs unités et que le premier détenu est décédé début avril, l'agence a commencé des fermetures de deux semaines dans toutes les prisons où quelqu'un avait été testé positif. Pendant l'isolement, les détenus sont en grande partie maintenus dans leurs cellules ou dortoirs sans loisirs et reçoivent des repas en sac. Quelques jours plus tard, le TDCJ a cessé d'accepter de nouveaux détenus des prisons de comté.

Pourtant, les prisons et les prisons abritent bon nombre des plus grandes épidémies du pays à l'échelle nationale, et le nombre d'infections et de décès continue d'augmenter à l'intérieur des murs de la prison du Texas. Alors que certains législateurs et avocats ont félicité le TDCJ pour la manière dont il a affronté une crise complexe et en constante évolution avec des ressources limitées, les proches des détenus - et un juge fédéral - soutiennent que les politiques de protection adoptées par les plus hauts responsables pénitentiaires ne sont pas toujours suivies par le personnel de base.

Et les experts en maladies infectieuses et les défenseurs des droits des prisonniers disent qu'il reste encore beaucoup à faire, à commencer par les tests de masse des détenus et la réduction de la population carcérale globale.

"Jusqu'à ce qu'ils commencent à faire des tests de masse, je ne pense pas qu'ils vont s'attaquer au problème là-bas", a déclaré Michele Deitch, maître de conférences et spécialiste des conditions de détention à la faculté de droit de l'Université du Texas. "Il va continuer à y avoir des morts, et il va continuer à se propager aux communautés à la fois par le biais du personnel et des personnes libérées et des personnes envoyées dans les hôpitaux communautaires."

Mais le Texas a l'un des taux de tests les plus bas du pays. Le représentant de l'État, James White, qui dirige le Texas House Corrections Committee, a déclaré que le système pénitentiaire faisait de son mieux avec les ressources dont il disposait.

"Quels que soient nos défis dans la soi-disant société libre, nous avons ces mêmes défis, sinon exacerbés, dans la population incarcérée", a déclaré le républicain Hillister. "Nous avons des difficultés avec les tests comme dans l'état."

La libération anticipée de certains prisonniers - qui pourrait inclure des détenus âgés éligibles à la libération conditionnelle, des personnes proches de la fin de leur peine ou celles qui ont déjà obtenu une libération conditionnelle mais sont toujours derrière les barreaux - est une décision qui incombe à Abbott et au Texas Board of Pardons and Paroles, mais aucun n'a indiqué son intention de le faire.

Après que certains responsables de l'application des lois et conservateurs ont fait valoir que la libération de plus de détenus pourrait entraîner une flambée de criminalité alors que la police était déjà très mince, Abbott s'est prononcé contre davantage de libérations de cellules.

«Nous voulons empêcher la propagation de # COVID19 parmi le personnel pénitentiaire et les détenus. Mais libérer des criminels dangereux dans les rues n'est pas la solution », a déclaré Abbott dans un tweet en mars.

Mais Seth Prins, professeur adjoint d'épidémiologie et de sciences sociomédicales à l'Université Columbia, a déclaré qu'il était trop tard pour compter uniquement sur l'atténuation dans les prisons.

"Vraiment, la seule stratégie efficace consiste à faire sortir le plus de personnes possible", a-t-il déclaré. "Je souhaite qu'il y ait une réponse intermédiaire, mais il n'y en a pas."

La poussée des tests

La semaine dernière, le TDCJ a déclaré qu'il avait commencé des tests ciblés de centaines de détenus à haut risque sans symptômes dans une poignée de prisons. Mais il n'a pas encore testé une prison entière - même à Beto, où des tests limités ont confirmé que plus de 200 détenus avaient le virus. D'autres États, dont l'Ohio, ont testé des prisons entières - et ont révélé un nombre inquiétant de détenus asymptomatiques atteints du virus.

Fin avril, le TDCJ n'avait testé qu'une seule fois un groupe de détenus qui n'étaient pas symptomatiques parce qu'ils avaient été exposés à une personne infectée par le virus - 53 hommes qui partageaient un dortoir avec un homme décédé d'une pneumonie et qui avaient par la suite été diagnostiqués COVID -19. Aucun des camarades de dortoir n'a été testé positif, a déclaré un porte-parole de la prison. Cette prison, la Pack Unit, fait l'objet d'un examen supplémentaire car elle est impliquée dans un procès fédéral concernant la gestion par l'agence de la pandémie.

Jeremy Desel, porte-parole du TDCJ, a déclaré à l’époque que l’agence ne pouvait pas effectuer de tests à plus grande échelle sans l’approbation du département de la santé de l’État. Mais un porte-parole du Texas Department of State Health Services a déclaré que le TDCJ n'avait pas besoin d'approbation pour effectuer des tests de masse.

La semaine prochaine, le TDCJ a déclaré qu'il offrirait des tests à tous les employés de l'unité Beto, et il a depuis commencé à tester certains détenus à haut risque à Beto et quelques autres unités avec plus de détenus jugés à haut risque, a déclaré Desel.

CetteLa première série de chiffres, publiée jeudi, a montré que 18 détenues asymptomatiques sur 200 dans deux prisons pour femmes avaient le virus. Trois cents tests d'employés asymptomatiques de Beto ont trouvé 18 cas positifs, en plus de 20 employés qui avaient déjà été testés positifs après avoir consulté des médecins parce qu'ils étaient malades.

Jeff Ormsby, directeur exécutif de la section des services correctionnels du Texas de la Fédération américaine des employés des États, des comtés et des municipalités, a déclaré que des tests régulièrement disponibles pour tous les gardiens de prison leur donneraient la tranquillité d'esprit de ne pas blesser leur famille.

«Ils ont besoin de savoir que le TDCJ a le dos pour venir et s'exposer», a-t-il déclaré.

Mais même si les tests se multiplient dans les prisons du Texas, ce n'est pas la seule solution au problème, a déclaré Beyrer.

"Cela doit faire partie d'un plan de contrôle plus large", a-t-il déclaré. «Comment allez-vous protéger les personnes qui n'ont pas eu le virus? Comment allez-vous vous assurer que les personnes symptomatiques sont isolées et reçoivent les soins médicaux dont elles ont besoin? »

Une réponse évolutive

Le TDCJ a été à la fois félicité et sévèrement critiqué pour ses efforts de lutte contre le coronavirus dans ses prisons.

Lorsque la première personne prise en charge par l'agence a été confirmée infectée par le virus fin mars, il a été isolé et ses camarades de dortoir étaient pour la plupart confinés dans leur zone de logement. Les employés des prisons vérifiaient souvent leur température, mais bien que l'agence ait souvent dit qu'elle disposait d'un équipement de protection abondant, le personnel ne portait pas initialement de gants ou de masques.

Cela a rapidement changé et les prisons ont transféré les détenus dans leurs unités en petits groupes vers la salle à manger et les cours de récréation.

De nouvelles politiques ont été promulguées et régulièrement mises à jour pour inclure des choses comme plus de nettoyage par les concierges des détenus, des masques pour les employés et plus de savon pour les détenus. Mais les détenus ont déclaré que les politiques n'étaient pas suffisantes et que les employés au niveau de l'unité ne les respectaient pas de toute façon.

À la Pack Unit, près de College Station, deux détenus âgés ont poursuivi le système pénitentiaire fin mars pour ne pas les avoir protégés contre le virus potentiellement mortel. Ils ont demandé au tribunal d'ordonner au TDCJ de fournir des choses comme des masques faciaux et un désinfectant pour les mains. Ils ont fait valoir que les concierges des détenus n'avaient pas reçu suffisamment de produits de nettoyage pour nettoyer régulièrement les prisons et que les agents travaillaient souvent sans porter les masques en tissu fournis par l'agence.

Un juge fédéral a critiqué le département dans une décision à la mi-avril, appelant à une longue liste de mesures de protection, y compris des masques de détenu, du papier hygiénique supplémentaire et des tests de tous les détenus de la prison de gériatrie. Le juge de district américain Keith Ellison a rejeté l'argument du TDCJ selon lequel donner un désinfectant pour les mains aux détenus est dangereux car il contient de l'alcool et est inflammable.

"Les prisonniers ont été chargés de fabriquer un désinfectant pour les mains dans une autre installation du TDCJ", a déclaré Ellison dans sa décision. "Nier [them] ces outils potentiellement vitaux dans des circonstances aussi désastreuses pour des raisons aussi éloignées témoignent d'un mépris pour la santé et la sécurité des hommes de Pack Unit. »

Mais le TDCJ est resté ferme et une cour d'appel fédérale a rapidement bloqué l'ordonnance d'Ellison, indiquant qu'elle était d'une portée excessive. Quelques jours plus tard, le système pénitentiaire a déclaré avoir fourni des masques en tissu à tous les détenus - dont plus de 700 000 avaient été fabriqués par le personnel pénitentiaire lors de la pandémie, a déclaré Desel.

David Mains, président du groupe de défense des prisonniers Texas CURE, a déclaré que la livraison par le TDCJ de masques pour détenus était formidable.

"[Protective gear] est la meilleure chose qu'ils puissent faire », a-t-il déclaré. «Ils expédiaient tous les masques à toutes les unités.»

Mais une grande partie du confinement du TDCJ a consisté à fermer les prisons exposées. Plus de 40 000 détenusà près de 40 unités sont maintenues dans leurs cellules et dortoirs parce que quelqu'un a été testé positif au cours des deux dernières semaines.

Les lock-out font partie intégrante, mais généralement temporaire, de la vie en prison, utilisés pour vérifier la contrebande et pendant les troubles. Les prisonniers reçoivent des repas en sac dans leur lit - souvent c'est juste un petit sandwich au beurre d'arachide - et ils n'ont pas accès aux téléphones ou au magasin de la prison pour acheter des choses comme de la nourriture, du papier ou des articles d'hygiène. Au cours de ces mises en détention pour raisons médicales, les défenseurs des droits ont poussé les détenus à avoir davantage accès aux appels téléphoniques et aux outils comme les tablettes afin qu'ils puissent suivre les programmes de réadaptation requis avant de pouvoir être libérés sur parole.

"L'instinct de contenir est raisonnable, mais vous ne pouvez pas simplement restreindre, restreindre, restreindre sans remplacer certaines des activités manquantes ou contacter sous une autre forme", a déclaré Deitch, le professeur UT.

Desel, le porte-parole du TDCJ, a déclaré que les aumôniers de la prison s'efforcent de relayer les messages entre les détenus et les familles enfermés, et le personnel de Beto a commencé à appeler les détenus pendant cinq minutes au retour des douches.

«Nous avons cherché d'autres solutions pour nous assurer que la famille et les délinquants puissent avoir un certain niveau de connexion», a déclaré Desel.

Mains a déclaré qu'il appréciait le fait que le département organise régulièrement des conférences téléphoniques avec les défenseurs des prisonniers et permette à certains détenus en isolement cellulaire et dans les zones sans accès téléphonique avant la pandémie d'avoir également des appels téléphoniques rapides. Mais les appels téléphoniques ne se font pas partout malgré les intentions des hauts responsables du TDCJ, selon les proches des détenus.

"Certains gardiens disent:" Non, vous êtes en lock-out, vous ne pouvez pas avoir d'appels ", a déclaré Mains.

Desel a déclaré que d'autres unités ont commencé à expérimenter des appels courts, mais la pratique générale est de couper l'accès au téléphone pendant un verrouillage.

Après avoir attendu environ deux semaines pour entendre la voix de son mari, Natosha Sabir d'Arlington a reçu un appel téléphonique à la fin du mois dernier. Il ne peut toujours rien obtenir du magasin de la prison de Beto parce que la personne qui le dirige a contracté le virus, a-t-elle déclaré.

Alors que le nombre de cas à la prison augmente, Sabir est terrifiée et désespérée de la libération de son mari, car il a déjà été autorisé à bénéficier d'une libération conditionnelle. Elle a dit qu'il était censé suivre un programme de réadaptation en décembre dans une autre unité, mais aucun transfert en dehors de ceux jugés médicalement nécessaires n'a lieu actuellement.

"Sa date de libération conditionnelle est en juin, et vu qu'ils ont un nombre aussi élevé de personnes infectées, je souhaite simplement aux personnes qui étaient prêtes à être libérées, je souhaite juste qu'elles les libèrent", a-t-elle déclaré.

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