Lundi 19 Octobre 2020

Le coronavirus est un test de résistance pour le cabinet, et Rishi Sunak s'en sort le mieux


Boris Johnson est un politicien optimiste. Il est fier de sa capacité à égayer les gens. Mais même l'optimiste le plus dévoué aurait du mal à trouver un avantage à une pandémie mondiale qui a contraint le Royaume-Uni à un verrouillage illimité et a mis de côté tous ses grands plans pour le pouvoir.
Le gouvernement de nos jours est une série de réunions interminables sur le coronavirus. Chaque réunion apporte avec elle plus de mauvaises nouvelles et de problèmes à surmonter - sans fin en vue.

Alors que le Premier ministre adopte à contrecœur des mesures draconiennes, les rapports suggèrent que les ministres sous-tendus se sont retournés les uns contre les autres - en compétition pour la promotion en tant que «directeur général» du gouvernement. La nouvelle que Dominic Raab est le «survivant désigné» en cas de maladie de Johnson serait tombée comme une tasse de rhume malade avec ses rivaux.
Grattez la surface et il est clair que dans les coulisses tout n'est pas rose. Une équipe qui croyait que son plus grand défi consistait à livrer le Brexit se trouve désormais obligée d'envisager des enterrements de masse et des dilemmes moraux tels que la limite d'âge pour l'utilisation d'un ventilateur. Les ministres se souviennent de l'époque des guerres du Brexit avec des verres teintés de rose - c'était au moins une crise dans laquelle vous pouviez aller au pub. Même les quelques personnes qui s'inquiétaient de la possibilité d'une pandémie n'étaient pas préparées à ce qui allait se produire.
Les grandes décisions ne sont plus prises au Cabinet. Au lieu de cela, l'action a lieu à Cobra, le sous-comité - et la réunion du matin du Premier ministre. Les ministres qui assistent - ou se joignent à distance - sont les plus fiables en temps de crise du n ° 10: Dominic Raab, Michael Gove, Matt Hancock et Rishi Sunak. Chacun préside un sous-comité des coronavirus chargé de guider le pays à travers une crise sans précédent. Leurs objectifs - protéger la santé publique et l'économie - peuvent parfois conduire à des affrontements.
Le chancelier récemment nommé est chargé de la réponse économique et Raab de la réponse internationale. Gove est en charge de la préparation du secteur public, tandis que Hancock en tant que secrétaire à la santé se concentre sur la santé publique. Dans l'ensemble du gouvernement, personne ne travaille sur rien d'autre que le coronavirus. «Si quelqu'un travaille sur autre chose, il fait quelque chose de mal», explique un assistant du gouvernement. Leurs travaux alimentent chaque comité et les conclusions sont ensuite transmises au Premier ministre.
Le ministre de l'heure est Sunak. Sa rapide promotion au poste de chancelier avait conduit à des snipes qu'il serait un «bébé chino» - un chancelier de nom seulement. Au lieu de cela, il est devenu le porte-affiche d'un bon gouvernement - félicité pour avoir offert une intelligence émotionnelle lors des différentes conférences de presse qui a parfois fait défaut au Premier ministre. Le sondage YouGov cette semaine suggère que Sunak est passé d'un parent inconnu à un ministre du gouvernement le plus populaire. «À Rishi, nous avons confiance», explique un membre du personnel.
Sunak est tellement apprécié qu'il est particulièrement préoccupé par ce qui devrait arriver s'il tombe malade - un sort considéré comme désastreux pour l'opération en cours. Il a la confiance du numéro 10 - où certains aides font pression pour un verrouillage total, peu importe ce que cela signifie pour l'économie, Sunak a été félicité pour avoir réfléchi aux décisions au niveau économique et pour s'adapter. Sa décision de rencontrer les syndicats la semaine dernière pour convenir de conditions salariales a contribué à donner un ton à cet état de fait, plutôt que de marquer des points.
D'autres ministres ne s'en sortent pas si bien. L'annonce par le n ° 10 que Raab était le politicien qui interviendrait pour diriger si le Premier ministre de 55 ans devait prendre un temps mort n'était pas surprenant à bien des égards - en tant que premier secrétaire d'État, il est le député de facto. Mais cela n'a pas empêché les tirs embusqués. "La critique du premier ministre est que la chancelière est plus émotive et comprend le ton - Raab fait de Johnson un leader mondial de l'intelligence émotionnelle", soupire un conservateur senior. Il y a des craintes que si Raab devait intervenir, il pourrait avoir du mal à saisir l'occasion.
La source du plus grand bavardage au sein du gouvernement est la discorde entre Hancock et Gove. Gove a même dû nier avoir tenté d'usurper le secrétaire à la Santé - insistant sur le fait qu'il était heureux de le soutenir. Ceux qui ont vu le couple ensemble lors de réunions doutent de sa sincérité.
Le problème n'est pas qu'ils ont des points de vue différents sur les mesures de distanciation sociale - on pense que les deux sont plus gung-ho sur la question que le PM - c'est que leurs commissions peuvent se chevaucher en termes de brief. Hancock considère que tout ce qui touche à la santé relève de sa responsabilité, tandis que Gove considère que certains problèmes relèvent du dossier plus général du secteur public.
Les choses ont pris une tournure lors d'une réunion Cobra la semaine dernière. À la fin de la réunion, les participants ont pensé que la plupart des questions avaient été traitées avant que Gove ne prenne la parole et a énuméré une série de mesures qui, selon lui, devaient être prises en compte. Hancock a répondu qu'il était déjà sur l'affaire. «C'était bizarre», explique un initié au courant de la discussion.
Mais l'opinion générale au sein du gouvernement est que, même s'il y a des tensions, ce n'est rien comparé à la discorde qui a dominé les discussions sur le Brexit sous Theresa May. "Lorsque vous regardez des centaines de milliers de morts potentielles, il n'y a pas beaucoup de temps pour se concentrer sur l'avancement de sa carrière", a déclaré un responsable gouvernemental.
Tous les affrontements sont aussi susceptibles de stresser que l'ego. Il n'y a pas de pause, les heures de travail sont incessantes et tout le monde se prépare à ce que la nouvelle empire. Au sein du gouvernement, les mesures de verrouillage devraient aller bien au-delà des trois semaines annoncées par Johnson. Pour toute la responsabilité que le coronavirus a signifiée pour les plus hauts ministres, c'est quelque chose dont ils seraient tous heureux de se passer.
- Katy Balls est la rédactrice politique adjointe du Spectator

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