Mardi 4 Aout 2020

Le coronavirus fait une victime inattendue: les légumes de Floride


PALMETTO, Floride (AP) - Des monticules de courgettes et de courges jaunes récoltées ont mûri puis pourri sous le chaud soleil de Floride. Les tomates juteuses ont été laissées à sécher - non cueillies - dans les champs des agriculteurs.

Dans cette photo du 28 mars 2020, un tas de courges mûres se trouve dans un champ, à Homestead, en Floride. Des milliers d'hectares de fruits et légumes cultivés en Floride sont labourés ou laissés pourrir parce que les agriculteurs ne peuvent pas vendre aux restaurants, parcs à thème ou écoles à l'échelle nationale qui ont fermé à cause du coronavirus. (Photo AP / Lynne Sladky)

Le coronavirus fait une victime inattendue: les légumes de Floride

Des milliers d'hectares de fruits et légumes cultivés en Floride sont labourés ou laissés pourrir parce que les agriculteurs ne peuvent pas vendre aux restaurants, parcs à thème ou écoles du pays qui ont fermé à cause du coronavirus.
D'autres États ont les mêmes problèmes - les responsables de l'agriculture disent que les légumes-feuilles en Californie sont particulièrement touchés, et les producteurs laitiers du Vermont et du Wisconsin disent qu'ils ont dû déverser un surplus de lait destiné aux restaurants.
Avec la plupart de ses récoltes pendant les mois d'hiver, le problème est aigu en Floride. Par exemple, quelques dizaines de personnes ont réclamé pour acheter des boîtes de tomates roms de 25 livres (11 kilogrammes) directement dans une usine d'emballage au cours du week-end à Palmetto, une ville de la côte ouest.
Le coût par boîte? Seulement 5 $.
"C'est une catastrophe", a déclaré le producteur de tomates Tony DiMare, propriétaire de fermes dans le sud de la Floride et dans la région de Tampa Bay. "Nous n'avons même pas commencé à le calculer. Cela va se chiffrer en millions de dollars. Les pertes augmentent chaque jour."

La Floride est en tête des États-Unis dans la récolte de tomates, haricots verts, choux et poivrons à cette période de l'année. Alors que certaines cultures sont destinées aux épiceries, de nombreux agriculteurs s'adressent uniquement au soi-disant marché des services alimentaires - restaurants, écoles et parcs à thème - durement touchés, car les villes et les États ont ordonné aux gens de rester à la maison et d'éviter les autres.
Cette perte a créé un effet domino dans le secteur agricole, deuxième moteur économique de la Floride. Il génère 155 milliards de dollars de revenus et soutient environ 2 millions d'emplois.
De nombreux producteurs ont fait don de produits aux banques alimentaires, mais il y a une limite à ce que les organismes de bienfaisance peuvent accepter et le stockage est un problème pour les fruits et légumes périssables. DiMare a déclaré que certaines banques alimentaires du centre de la Floride sont pleines après la fermeture des parcs à thème et le don de quantités massives de produits.
"Nous avons donné 400 000 livres de tomates à nos banques alimentaires locales", a expliqué DiMare. "Un million de livres supplémentaires devront être données si nous pouvons amener les banques alimentaires à les prendre."
Les agriculteurs se bousculent pour vendre aux épiceries, mais ce n'est pas facile. Les grandes chaînes ont déjà des contrats avec des agriculteurs qui cultivent pour la vente au détail - beaucoup en dehors des États-Unis.

"Nous ne pouvons même pas donner notre produit, et nous autorisons les importations à entrer ici", a déclaré DiMare.
Il a déclaré que 80% des tomates cultivées en Floride sont destinées aux restaurants et parcs à thème fermés.
Au cours de la semaine dernière, 20 législateurs fédéraux de Floride et le commissaire d'État à l'Agriculture Nikki Fried ont envoyé des lettres exhortant le secrétaire américain à l'Agriculture Sonny Perdue à inclure les agriculteurs de Floride dans les programmes fédéraux d'achat et de distribution de denrées alimentaires afin que les excédents de cultures puissent aider à nourrir les affamés et en situation d'insécurité alimentaire. Selon Feeding America, un réseau national de banques alimentaires, quelque 37 millions d'Américains luttaient contre la faim avant la pandémie.
La loi fédérale sur les secours contre les coronavirus contient 9,5 milliards de dollars d'aide aux agriculteurs.
Certains agriculteurs ont essayé de se diversifier et de vendre des boîtes de produits directement aux clients, une approche adoptée dans de nombreux endroits alors que la pandémie frappe les industries de la restauration et de la restauration du monde entier.
Les grossistes de Londres qui vendent habituellement des fruits et légumes aux restaurants ont opté pour la livraison à domicile. Mais les grands agriculteurs savent que la vente de paniers de récolte ne fera pas grand-chose pour leur résultat net.
Sur la côte ouest des États-Unis, les agriculteurs qui cultivent de la laitue et d'autres légumes verts feuillus ressentent le pincement.

"La fin de la saison des légumes d'hiver à Yuma, en Arizona, a été dévastatrice pour les agriculteurs qui dépendent des acheteurs de services alimentaires", a déclaré Cory Lunde, porte-parole de Western Growers, un groupe représentant les agriculteurs familiaux en Californie, en Arizona, au Colorado et au Nouveau-Mexique. "Et maintenant, alors que la production revient à Salinas, en Californie, de nombreux agriculteurs ont des récoltes dans le sol qui ne seront pas récoltées", en particulier les légumes verts à feuilles.
Il a déclaré qu'un pic de la demande de produits au début de l'épidémie s'est maintenant calmé.
"Les gens restent à la maison et ne visitent pas les épiceries aussi souvent", a déclaré Lunde. "Donc, les dominos continuent de tomber."
Dans le sud de la Floride, Paul Allen, président de R.C. Hatton Farms a réalisé une vidéo la semaine dernière, rangée après rangée, de haricots verts vibrants qui devaient être expédiés à l'industrie de la restauration.
"Vous pouvez voir que c'est un immense champ de haricots verts", a-t-il dit, levant la caméra de son téléphone portable pour montrer un tracteur labourant toutes les plantes saines et leurs haricots dans le sol.
Allen, qui cultive environ 12 000 acres (4 900 hectares) en Floride et en Géorgie, prie pour que les choses s'améliorent au moment où les cultures dans le nord de la Floride et de la Géorgie sont prêtes à être récoltées au cours des deux prochains mois.
"Vous espérez juste pouvoir vivre un autre jour", a déclaré Allen.
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L'écrivaine d'Associated Press, Amy Taxin, a contribué à ce rapport dans le comté d'Orange, en Californie.
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