Vendredi 18 Septembre 2020

À distance, interdit et infecté: le coronavirus se propage dans l'Arctique russe


On a commencé à parler d'une quarantaine de coronavirus à Belokamenka, un village russe sur une baie isolée de la mer de Barents, au début du mois d'avril. Depuis 2017, des dizaines de milliers de travailleurs de la construction à travers le pays - ainsi que de la Chine, de la Turquie et de l'Asie centrale - se déplacent dans le village et en sortent pour construire une installation d'approvisionnement pour un liquide de 21 milliards de dollars. Projet de gaz naturel géré par Novatek, l'une des plus grandes sociétés d'énergie privées de Russie.Tôt ce mois-ci, plusieurs travailleurs ont publié sur les réseaux sociaux comment, après leur arrivée dans le village, ils ont été placés en quarantaine obligatoire, vraisemblablement pour que les personnes infectées parmi eux ne propagerait pas par inadvertance le virus sur le chantier tentaculaire. Pour beaucoup, la quarantaine n'a duré que quatre ou cinq jours, au lieu de deux semaines, comme le recommandent la plupart des responsables de la santé - et ces travailleurs nouvellement arrivés vivaient dans des dortoirs serrés et mangeaient ensemble dans une salle à manger bondée. Des vidéos publiées sur les réseaux sociaux ont montré des centaines de personnes attendant de passer les points de contrôle ou d'être testées pour le virus.Dans plusieurs jours, des dizaines de travailleurs du site de Belokamenka ont été testés positifs pour COVID-19. À la mi-avril, ce nombre était passé à plus de deux cents; l'administration locale a déclaré l'état d'urgence et des médecins du ministère fédéral des urgences sont arrivés pour construire un hôpital de campagne dans un endroit enneigé près du chantier de construction. Le président russe, Vladimir Poutine, qui a adopté une approche clairement visible de la réponse du pays aux coronavirus, laissant les ministres et les dirigeants régionaux en assumer la responsabilité - ou plutôt, le blâme -, a critiqué la situation. "Le mot 'négligence'a été utilisé", selon Novaya Gazeta, un journal indépendant respecté, qui a rendu compte des remarques de Poutine sur la réponse lors d'une réunion avec des responsables régionaux. La principale entreprise de construction opérant à Belokamenka a déclaré dans un communiqué de presse qu'elle " continue de prendre des mesures anti-épidémiques et préventives globales. » Lorsque j'ai atteint plusieurs travailleurs sur le site de Belokamenka, ils ont dit que même si les infections se propageaient, peu de choses avaient changé. Ceux qui ont été testés positifs ont été isolés dans des dortoirs séparés, mais, pour ceux qui sont restés du côté «vert» ou «sain» du site de six cents acres, le rythme de travail et de vie a continué comme avant. Les ouvriers ont été conduits sur leurs lieux de travail sur des minibus bondés, se sont tenus en longues files d'attente jusqu'à une heure à la cantine et sont rentrés chez eux dans des dortoirs qui abritent chacun six personnes. Le personnel médical était censé prendre régulièrement la température des travailleurs, mais, comme un ouvrier me l'a dit, si vous travailliez de nuit, vous ne risquiez pas du tout d'être contrôlé. Aucun masque, gants ou antiseptique n'était fourni et les patrons n'offraient pas grand-chose en termes d'information. "Tout est gardé fermé et secret", m'a dit un homme. "Il n'y a donc pas de panique, je suppose." Mais une chose était évidente. "Plus nous serons entassés, plus il y aura d'infections", a-t-il déclaré. Lundi, il y avait huit cent soixante-sept cas officiellement enregistrés de COVID-19 à Belokamenka - plus que dans la plupart des régions russes entières. Le service russe de la BBC a déclaré que le village était «la plus grande épidémie enregistrée en Russie». À la mi-mars et à la fin mars, alors que le coronavirus commençait à se propager à travers l'Europe et les États-Unis, la Russie a signalé un taux d'infection étrangement bas. J'ai écrit un article le 25 mars, alors que la Russie avait moins de cinq cents cas confirmés, demandant si, grâce à un mélange de chance et à des mesures précoces, la Russie serait épargnée du pire de la pandémie de COVID-19. Un mois plus tard, la réponse semble être non. La Russie compte désormais plus de quatre-vingt-dix mille cas de virus signalés, avec une courbe qui ne cesse de croître; le rythme des nouvelles infections est le deuxième plus élevé au monde, derrière les États-Unis seulement. (Le taux de croissance de la Russie a ralenti certains ces derniers jours, s'établissant à 7% par jour.) Un peu plus de la moitié de ces cas se trouvent à Moscou, un épicentre logique, étant donné ses vastes connexions mondiales et sa densité urbaine. Dans les provinces, des grappes d'infection ont éclaté dans les hôpitaux, les maisons de soins infirmiers et les congrégations religieuses - un schéma tragiquement similaire à ceux que l'on trouve dans toute l'Europe. Mais une particularité du virus en Russie a été sa propagation dans des colonies isolées au-dessus du cercle polaire arctique, dans des endroits comme Belokamenka - interdisant les avant-postes qui existent pour desservir la lucrative industrie pétrolière et gazière du pays. Autrement coupés du reste du monde par la géographie et le climat, ils sont connectés au reste de la Russie et au-delà par le biais de leurs effectifs toujours en rotation - qui, en temps de pandémie mondiale, servent de vecteur dangereusement efficace pour propager le Au cours des dernières semaines, un certain nombre de champs de pétrole et de gaz éloignés en Sibérie et en Yakoutie - une république russe qui est cinq fois la taille de la France - ont été touchés par leurs propres épidémies localisées de COVID-19. Des dizaines de personnes ont été testées positives pour le coronavirus dans le champ de gaz naturel de Chayanda en Yakoutie, qui fournit la majeure partie du gaz pour le gazoduc Power of Siberia, la pierre angulaire d'un accord énergétique de 400 milliards de dollars que la Russie a signé avec la Chine, en 2014. Lundi soir, des centaines de travailleurs se sont rassemblés pour protester contre les conditions de vie sur le site; une vidéo de la manifestation est apparue en ligne. Dans ce document, un travailleur crie, de la foule, "Que sommes-nous, cochons?" Un autre dit: «Où est la quarantaine? Où sont les masques? Il n'y a rien ! Ils nous ont tous entassés dans des dortoirs, où nous sommes infectés par qui sait quoi. " Le gouverneur de la Yakoutie a annoncé que les dix mille travailleurs du champ de Chayanda ont depuis été testés et, bien que les résultats ne soient pas encore prêts, «le nombre de personnes malades là-bas est important». Mardi, plus de cent trente les travailleurs du projet de gaz naturel liquéfié de Yamal ont été testés positifs pour COVID-19.Photographie par Alexander Nemenov / AFP / Getty Un autre point chaud est Sabetta, un port sur la mer de Kara, qui sert de plaque tournante pour le transport de gaz naturel liquéfié (GNL) à partir de la péninsule de Yamal, une étendue de pergélisol de quatre cents milles qui s'avance dans l'océan Arctique. En 2017, Poutine lui-même a lancé le Yamal L.N.G. projet, en grande pompe. L'année dernière, elle a exporté dix-huit millions et demi de tonnes de L.N.G. À la fin du mois de mars, face à la menace croissante du coronavirus, le gouverneur régional, Dmitry Artyukhov, a déclaré que les sociétés énergétiques du territoire devraient maintenir leurs brigades de travail en place et ne pas introduire de nouvelles rotations avant l'été. Mais de nombreuses entreprises l'ont ignoré. "Personne ne l'a pris au sérieux", m'a expliqué Stanislav Gurbin, rédacteur en chef de YamalPro, un portail d'informations indépendant couvrant la région. «A Yamal, tout le monde sait que le gouverneur est mis à son poste afin de tout faire pour faciliter les activités des compagnies pétrolières et gazières, et certainement pas pour se mettre en travers de leur chemin.» De plus, a ajouté Gurbin, un projet massif comme Yamal L.N.G. est réalisée par des dizaines d'entrepreneurs et sous-traitants. Les plus grandes entreprises, comme Gazprom et Novatek, peuvent se permettre de cesser leurs activités pendant un certain temps, mais, pour les plus petits acteurs, le coût d'un vol en hélicoptère ou en avion annulé, réservé des mois à l'avance, pourrait être ruineux. contingent de travailleurs - plusieurs centaines de personnes - a transité par l'aéroport de Sabetta. Le chaos s'ensuivit: certains équipages nouvellement arrivés furent mis en quarantaine obligatoire avant d'être introduits dans la population générale; d'autres ont été envoyés immédiatement au travail. «Tout a commencé à partir de là», a expliqué un travailleur du Yamal L.N.G. site m'a dit. Deux semaines plus tard, à la mi-avril, une poignée de personnes ont signalé des fièvres et d'autres symptômes courants du COVID-19. Comme à Belokamenka, les patrons de Yamal ont dit peu de choses, même lorsque les premiers patients suspectés de coronavirus se sont rendus dans les hôpitaux des villes voisines. Mardi, plus de cent trente travailleurs du site ont été testés positifs pour COVID-19. Le gouverneur régional a pris la décision d'annoncer de nouvelles infections en termes géographiques larges, plutôt que de les relier à des champs pétroliers et gaziers particuliers. "Pourquoi?" Demanda Gurbin, l'éditeur. "De quoi ont-ils peur?" Il a ensuite répondu à sa propre question: "Nos bureaucrates ont l'habitude de garder les mauvaises nouvelles silencieuses, de ne pas appeler les choses par leur nom."