Vendredi 30 Octobre 2020

Ce qu'Ebola m'a appris sur le coronavirus : la panique ne nous mènera nulle part


Le coronavirus est devenu incontournable, avec plus de 100 000 cas confirmés et près de 4 000 décès dans le monde à ce jour. Même pour ceux d'entre nous qui n'ont pas eu de contact direct avec le virus, il retient notre attention. Il domine l'actualité et nos conversations. Les moyens de subsistance, les soins de santé, les voyages et la vie sociale sont affectés de manières difficiles à quantifier.
À mesure que le virus - et la peur qui lui est associée - se propage, les contrôles de confinement et leurs conséquences risquent de devenir plus graves.
Cela me semble étrangement familier. Je suis un anthropologue social qui, de façon inattendue, est devenu un spécialiste de l'épidémie d'Ebola de 2014-2016.
En 2014, je faisais un travail de terrain à long terme dans un quartier ordinaire de Freetown, la capitale animée de la Sierra Leone, lorsque le virus Ebola a frappé. Comme pour le coronavirus, Ebola a été déclaré urgence de santé publique de portée internationale par l'Organisation mondiale de la santé. Freetown était au cœur de la crise.
En quelques semaines, la vie dans la ville s'est transformée avec l'entrée en vigueur d'une réglementation sévère. Les écoles et les collèges ont été suspendus. Les déplacements étaient limités et il y avait des couvre-feux quotidiens. Les compagnies aériennes commerciales et les entreprises ont commencé à se retirer. Les cliniques locales ont été fermées, ce qui complique le traitement des maladies de routine, qui pourraient également être mortelles. On a en fait demandé aux gens ordinaires de suspendre leur vie.

Cela me semble étrangement familier. Je suis devenu de façon inattendue un spécialiste pendant l'épidémie d'Ebola

Ce qu'Ebola m'a appris sur le coronavirus : la panique ne nous mènera nulle part

J'ai été frappé par les réponses de mes amis et voisins à l'urgence. Sans surprise, les précautions contre l'épidémie ont été prises au sérieux. Ebola était vraiment effrayant et nouveau. La famille avec laquelle je vivais a installé une station de lavage des mains au chlore à l'entrée de leur maison. Le contact corporel entre étrangers a été minimisé, grâce à des innovations telles que la «poignée de main Ebola». Dans la plupart des cas, les autorités ont été informées du décès ou de la maladie dans la communauté.
Pourtant, la vie a continué. Ceux qui avaient perdu leur emploi cherchaient un nouvel emploi. Certains de mes jeunes amis ont rejoint la riposte officielle à Ebola. Les enseignants de la communauté ont mis en place des cours à domicile pour que les enfants puissent poursuivre leurs études. Les engagements religieux et sociaux restent des priorités. Mes voisins ont découvert de nouvelles façons moins risquées d'observer Pâques et l'Aïd et de marquer des occasions familiales importantes. Les fans de football passionnés ont même développé des méthodes pour suivre la Premier League et la Liga lorsque les petits cinémas qui diffusaient normalement les matchs étaient fermés.
Vivre une vie ordinaire pendant l'urgence exigeait une priorisation active face aux restrictions draconiennes de mouvement et d'association. Il a également été jugé important de prendre de véritables précautions contre le virus. Tous deux comptaient sur la capacité des gens à se rassembler et à coopérer de nouvelles façons, et à s’adapter en période d’incertitude. Survivre à Ebola n'était pas seulement une question d'éviter la contagion ou de recevoir un traitement, mais une question sociale plus large de vivre la crise de manière digne et significative.
Au plus fort de l'épidémie, James et Aisha, un jeune couple avec qui j'ai vécu, ont eu un bébé. À la suite de la crise, James avait été licencié de son travail dans une maison d'hôtes locale et les études d'Aisha en gestion d'entreprise ont été suspendues. Ils n'étaient pas mariés et n'avaient pas de réseau de soutien stable autour de leur petite famille. Malgré les réglementations sur les déplacements et les rassemblements, ils ont décidé de réaliser une version adaptée d'une cérémonie traditionnelle de baptême des bébés.
Cela signifiait organiser l'événement plus tard que d'habitude, obtenir l'approbation des autorités locales et inviter des personnes qui pouvaient aider à élever le bébé à jouer des rôles clés, tels que l'ancien patron de James et les camarades de classe d'Aisha. Cette approche a équilibré à la fois les préoccupations immédiates de la crise et les défis à long terme de l'éducation des enfants. C'était un contraste frappant avec l'hystérie mondiale autour de l'épidémie, alimentée par des experts hautement spéculatifs, des commentaires et parfois des reportages médiatiques.

 
 

 Des rues vides à Freetown lors d'une écluse pour empêcher la propagation d'Ebola. Photographie: Michael Duff / AP
La réponse internationale avait pour objectif étroit de contenir le virus à tout prix. Nous constatons des réponses similaires provoquées par la panique au coronavirus. La fixation sur le virus déplace l'attention sur les conséquences - souvent tout aussi graves - sociales, économiques et politiques des interventions de santé publique. Il ignore les priorités des personnes touchées, comme James et Aisha, qui doivent regarder vers l'avenir.

En choisissant de continuer à vivre pendant l'épidémie d'Ebola, mes amis et voisins de Freetown n'ont pas perdu de vue la situation dans son ensemble. Avec le recul, leurs réponses ont beaucoup de sens, même si elles étaient activement découragées à l'époque. Quelques années plus tard, avec les services de santé et l'économie toujours désespérément pauvres en Sierra Leone, il est clair qu'une réponse internationale de plusieurs milliards de dollars était trop préoccupée par Ebola et ignorait les priorités plus larges des gens ordinaires.
S'il y a une leçon que j'ai apprise de mes recherches sur Ebola en Sierra Leone, c'est celle-ci: faites attention mais ne paniquez pas à propos du virus et perdez de vue la situation dans son ensemble. J'espère qu'en répondant au coronavirus, nous, en tant qu'individus - et nos institutions - pouvons apprendre quelque chose de ceux qui ont déjà vécu cela.
Le Dr Jonah Lipton est chercheur postdoctoral au Firoz Lalji Centre for Africa, London School of Economics