Samedi 28 Novembre 2020

Les enfants peuvent-ils propager le coronavirus ? C'est compliqué.


Alors que la plupart du monde continue de se distancier socialement à cause du coronavirus, le chef suisse des maladies infectieuses veut assouplir les restrictions imposées aux enfants - afin qu'ils puissent embrasser leurs grands-parents.
C’est une décision poignante, car elle a été prise en partie au profit de la santé mentale des personnes âgées. Mais c'est aussi très risqué, car il n'est pas clair si les jeunes enfants, qui semblent généralement souffrir de cas bénins de Covid-19, transmettent la maladie à d'autres à des taux similaires à ceux des adultes.
Alors que ce débat scientifique fait rage, Daniel Koch, le chef suisse des maladies infectieuses, a fermement planté son drapeau d'un côté mercredi. "Les jeunes enfants ne sont pas infectés et ne transmettent pas le virus", a-t-il déclaré aux journalistes, faisant référence à une étude publiée ce mois-ci ainsi qu'à ses conversations avec des experts suisses de la santé.
L'Office fédéral suisse de la santé publique, où Koch travaille, affirme que les enfants de moins de 10 ans contractent rarement le virus. "Quand ils tombent malades, ils ne présentent souvent que des symptômes légers", m'a dit le porte-parole Yann Hulmann dans un e-mail. «Ce ne sont apparemment pas de gros épandeurs et sont souvent infectés par des adultes. La réouverture des écoles ne semble donc pas être un problème majeur. »
Le risque d'un tel câlin "est très faible par rapport au bénéfice pour la santé mentale des grands-parents", a ajouté Hulmann.
Les opinions des responsables suisses ne sont pas venues de nulle part. Ils arrivent au milieu d'un nombre croissant de rapports publiés par des experts en santé publique et en maladies infectieuses suggérant que les enfants propagent le virus beaucoup moins que les adultes. Ils font partie des raisons pour lesquelles le Danemark a rouvert ses écoles plus tôt ce mois-ci et pourquoi l'Espagne a autorisé cette semaine des enfants de 13 ans ou moins à jouer à l'extérieur.
Mais la science est loin d'être réglée. Les Centers for Disease Control and Prevention des États-Unis disent que les enfants «peuvent encore transmettre ce virus à d'autres personnes qui peuvent être plus à risque, y compris les personnes âgées et les personnes qui ont de graves conditions médicales sous-jacentes. Et d'autres études montrent que les enfants continuent d'afficher des capacités de transmission similaires à celles des adultes, ce qui incite les experts à ne pas faire confiance aux enfants pour ne pas propager la maladie.
"Ce que nous ne savons pas encore, c'est dans quelle mesure les enfants peuvent transmettre le virus", m'a expliqué la Dre Danielle Zerr, spécialiste des maladies infectieuses au Seattle Children Hospital.
Ce n'est pas un débat banal. Les dirigeants mondiaux sont confrontés à des choix difficiles sur les parties de la société à rouvrir, quand et à quelle vitesse. De plus, rester à la maison loin de l’école pourrait freiner les progrès scolaires des enfants, tout en perturbant l’équilibre entre vie professionnelle et vie privée des adultes. Si les enfants peuvent retourner à l'école avec des risques de santé minimes, cela pourrait s'avérer un avantage majeur pour l'enfant, leurs parents et la société en général.
Mais pour le moment, la seule chose qui est claire, c'est qu'il n'y a pas vraiment de clarté sur cette question. Pourtant, cela vaut la peine d'étudier la science pour chaque cas, et ce que les données font et ne disent pas sur la transmissibilité des coronavirus chez les jeunes enfants.

Les preuves pour lesquelles les enfants transmettent rarement le coronavirus

On ne sait pas vraiment pourquoi, mais jusqu'à présent, les enfants ne semblent pas recevoir Covid-19 aussi souvent que les adultes. Comme Business Insider l'a souligné jeudi:
Selon les Centers for Disease Control and Prevention des États-Unis, 1,7% des 150 000 cas américains de COVID-19 ont touché des personnes de moins de 18 ans. Globalement, le nombre d'enfants atteints de COVID-19 est inférieur à 2% de tous les cas, de la Corée à l'Espagne jusqu'à Italie.
Et il existe de plus en plus de littérature scientifique montrant que les jeunes enfants ne sont pas aussi susceptibles de propager le virus aux autres que les personnes âgées.
Prenez cette étude du 22 avril du gouvernement de la Nouvelle-Galles du Sud, l'État australien qui contient un tiers de la population du pays et de la ville de Sydney. Les chercheurs ont examiné cinq écoles primaires, de la maternelle à la septième année (en termes américains), de mars à la mi-avril de cette année. Les écoles s'avèrent un cas de test précieux, non seulement parce qu'il y a beaucoup d'enfants à observer, mais aussi parce qu'elles permettent aux experts d'évaluer le bon moment pour reprendre la scolarité normale.
Comme le montre le tableau ci-dessous, ils ont constaté qu'une seule personne sur 168 en contact étroit avec une personne infectée est tombée malade du virus.
Ce qui a conduit à la conclusion suivante: Covid-19 «la transmission chez les enfants dans les écoles semble considérablement inférieure à celle observée pour d'autres virus respiratoires, tels que la grippe».
  
    
    
      
        
    
  
  
    
      
      
        Gouvernement NSW
      
    
  
De hauts responsables australiens, y compris le médecin-chef Brendan Murphy, citent maintenant ce rapport pour dire que les mesures de distanciation sociale ne doivent pas être suivies dans les écoles car le pays envisage de les rouvrir complètement dans un avenir proche.
Mais le Dr Kristine Macartney, l'auteur principal de l'étude, a repoussé ces conclusions. "Nous avons vu une faible transmission, nous n'avons pas vu de transmission", m'a-t-elle dit. «Je pense que les enfants peuvent encore transmettre le coronavirus. C’est certainement le cas. Nous l'avons vu. "
Macartney a également noté que l'étude est encore une conclusion préliminaire - elle passera bientôt par le processus d'examen par les pairs - et que davantage de recherches sont nécessaires. Son équipe «n'a pas réellement évalué» si les écoles observées respectaient ou non les directives de distanciation sociale, et la fréquentation des classes a considérablement diminué en avril, ce qui signifie que de nouveaux cas de propagation communautaire parmi la population de son étude auraient pu apparaître après sa conclusion. "Je ne pense pas que nos résultats devraient être utilisés comme élément de preuve unique dans la politique de quiconque", a-t-elle déclaré.
Ce qu'elle souligne, c'est: «Ce n'est pas que la transmission ne peut pas avoir lieu, c'est juste que les preuves suggèrent ... que [transmission among children] se produit à un rythme inférieur à celui de la transmission entre adultes. »
D'autres preuves de cette affirmation comprennent une étude de mars non évaluée par des pairs d'experts chinois et australiens. Entre décembre 2019 et mars 2020, les chercheurs ont examiné 31 ménages atteints d'infections à coronavirus en Chine, en Corée du Sud, à Singapour, au Japon et en Iran.
Ce qu'ils ont découvert, c'est qu'une personne de 18 ans ou moins a introduit la maladie à la maison dans un peu moins de 10% des cas. C’est remarquable, car des études antérieures avaient montré que les enfants étaient responsables d’infecter leur famille avec la grippe aviaire H5N1 dans environ 50% des cas.
Les preuves préliminaires de l'affirmation selon laquelle les enfants ne transmettent pas le coronavirus à des taux élevés ont également conduit le Centre européen de contrôle et de prévention des maladies (ECDC) à être optimiste quant aux enfants et à la transmission sur leur site Web: «Données issues de la population et des études partielles indiquent qu'il est peu probable que les enfants soient des cas de source primaire. »
Cependant, lorsque j'ai fait un suivi auprès de l'ECDC, le porte-parole Alexandru Niculae m'a dit dans un e-mail que ces études et d'autres «ne peuvent pas être considérées comme« suffisamment de preuves », il s'agit toujours de données limitées; nous devons donc prendre cela avec une pincée de sel pour le moment. "

Les enfants peuvent-ils propager le coronavirus ? C'est compliqué.

Restez sceptique quant aux allégations de faible transmission d'enfants, du moins pour l'instant

Malgré toutes ces études, plusieurs experts m'ont dit qu'il était tout à fait possible que les enfants puissent être d'importants propagateurs de la maladie. Seattle Children’s Zerr en fait partie. "Si nous documentons des niveaux élevés de virus dans leur nez, je ne sais pas pourquoi ils seraient moins susceptibles de transmettre", m'a-t-elle dit.
En d'autres termes, un enfant ne doit pas nécessairement être très malade pour propager le virus. Tant qu'un enfant est près d'autres personnes avec une charge de virus dans le nez ou la bouche - symptomatique ou non - il pourrait être porteur et émetteur.
Une étude publiée cette semaine par le virologue en chef allemand Christian Drosten et d’autres soutient le scepticisme de Zerr. Voici ce qu'ils ont trouvé: "L'analyse de la variance des charges virales chez les patients de différentes catégories d'âge n'a trouvé aucune différence significative entre une paire de catégories d'âge, y compris les enfants", ont écrit les chercheurs. "En particulier, ces données indiquent que les charges virales chez les très jeunes ne diffèrent pas significativement de celles des adultes."
«Sur la base de ces résultats, nous devons mettre en garde contre une réouverture illimitée des écoles et des jardins d'enfants dans la situation actuelle», ont-ils conclu. «Les enfants peuvent être aussi contagieux que les adultes.»
Vous pouvez voir un graphique du rapport ci-dessous, que Drosten a tweeté mercredi. Ce qui est clair, cependant, c'est que l'étude a examiné moins de cas d'enfants infectés que les autres groupes d'âge, ce qui peut avoir faussé les résultats. Le document n'a pas encore été évalué par des pairs.

Tout cela signifie qu'il n'y a pas de consensus scientifique sur l'infectiosité des enfants - et de nombreux responsables de la santé appellent à la prudence.
Le site Web du CDC américain, par exemple, dit:
Étant donné que les personnes atteintes d'une maladie asymptomatique et bénigne, y compris les enfants, jouent probablement un rôle dans la transmission et la propagation du COVID-19 dans la communauté, la distanciation sociale et les comportements préventifs quotidiens sont recommandés pour les personnes de tous âges afin de ralentir la propagation du virus, protéger le système de soins de santé contre les surcharges et protéger les personnes âgées et les personnes de tout âge souffrant de graves problèmes de santé sous-jacents.
Et Beth Riggs, porte-parole de l'Hôpital national pour enfants de Washington, DC, m'a dit qu'ils continuaient à demander aux visiteurs - y compris aux jeunes - de suivre «les politiques de masquage universelles en place pour aider à limiter la propagation potentielle du virus et protéger nos patients, leurs familles et notre personnel.
Ce qui rend le cas suisse - permettant aux enfants en bonne santé d'étreindre leurs grands-parents - d'autant plus troublant. Ce n'est pas que les responsables de la santé du pays disent que les enfants peuvent errer librement, mais suggérer qu'ils ne posent aucun risque est trop absolu pour des experts comme Zerr. "Nous avons tellement de preuves d'enfants infectés", m'a-t-elle dit après avoir lu la déclaration du chef de la maladie infectieuse suisse à la presse. La déclaration de Koch, m'a-t-elle dit, "n'est tout simplement pas vraie".
Covid-19 est une nouvelle maladie, et en tant que telle, les scientifiques ont beaucoup plus de recherches reproductibles à faire avant que le monde ne puisse même commencer à comprendre comment les enfants peuvent la transmettre. Et cette incertitude fait que beaucoup prennent encore les précautions nécessaires jusqu'à ce qu'il y ait des preuves plus nombreuses et confirmées que les enfants sont réellement des propagateurs rares de la maladie.
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