Dimanche 25 Octobre 2020

Ce que l'histoire peut nous apprendre sur l'édification d'une société plus juste après le coronavirus


Au milieu du 14e siècle, la peste noire a tué peut-être un tiers de la population européenne, accélérant la rupture de hiérarchies sociales rigides - ce que nous appelons maintenant «féodalisme» - à un degré étonnant. Mais il n'y avait rien d'inévitable dans cette transformation. C'est arrivé parce que des gens comme William Caburn ont exploité la crise.
Deux ans après que la peste a frappé l'Angleterre, ce laboureur du Lincolnshire a été traduit en justice pour «refus de travailler au taux journalier». Il n’avait aucun droit légal de le faire, mais s’appuyant sur le fait que les propriétaires n’avaient pas suffisamment d’ouvriers pour cultiver la terre, il a troqué pour des salaires plus élevés.
Il ne s'agissait pas seulement de salaires - les paysans négociaient également collectivement des loyers moins élevés. Nous voyons dans les récits d'un propriétaire comment, dans les nombreux villages disséminés dans son domaine du Warwickshire, la plupart des locataires ont soudainement des arriérés en même temps. Ils communiquaient et coopéraient presque certainement.
Des manifestations et des soulèvements locaux contre des propriétaires avaient eu lieu auparavant, mais après la peste noire, ils sont devenus plus courants. La révolte des paysans de 1381 a été la plus importante, mais elle a été excessive et a été vaincue. L'aristocratie au pouvoir a résisté dès le départ aux demandes des paysans. De nouvelles lois brutales ont tenté d'empêcher les travailleurs de demander un meilleur salaire, et ont même précisé quel type de tissus les gens de différentes classes pouvaient porter.
Mais le mouvement paysan a survécu; en fait, il a prospéré. Certains propriétaires ont réduit leurs loyers de plus de moitié entre 1350 et 1400. Au cours de la même période, les salaires des travailleurs agricoles ont augmenté d'environ 50% pour les hommes et de 100% pour les femmes. Et au tournant du siècle, presque tous les loyers en Angleterre étaient payés en espèces plutôt qu'en services féodaux, reflétant combien d'anciens serfs avaient acheté leur liberté.
Mais au cours des cinq siècles suivants, une minorité de paysans libérés ont enfermé des terres agricoles communes et en ont fait leur propriété privée, de sorte que la plupart des classes laborieuses ont été forcées de vivre dans des bidonvilles étroits et des emplois dangereux. Et au début du XXe siècle, la colère qu'elle a engendrée s'est radicalisée, d'abord par les échecs des classes dirigeantes européennes lors de la première guerre mondiale, puis par un autre fléau: le déclenchement de la grippe espagnole en 1918, qui a tué des dizaines de millions de personnes.
Dans de nombreux pays touchés par la pandémie, les militants et les réformateurs ont exigé des changements et les gouvernements ont improvisé des innovations en matière de santé publique. Le résultat final a été la première phase de la construction d'un État providence à travers le monde, qui a culminé avec les réformes ambitieuses des sociaux-démocrates suédois des années 1930. Ceux-ci fournissaient un logement, des soins aux enfants, des allocations familiales, des pensions et d'autres prestations sociales. Une fois de plus, l'organisation politique en réponse à une pandémie a permis d'énormes changements.
Mais l'expérience de l'Espagne au cours de cette période nous montre qu'il n'y a aucune raison pour que l'organisation ou le changement soit progressif. Lorsque la grippe a atteint la péninsule ibérique (il ne s’agissait pas en fait de la grippe «espagnole» - ce n’était pas le bon terme), la réponse de l’établissement du pays a reflété ses objectifs réactionnaires. Dans son histoire de l'épidémie là-bas, Ryan Davis montre comment les politiciens, les médecins et les journalistes ont cherché à contrôler les masses insalubres avec une «dictature sanitaire». En Galice, la police a accompagné des médecins lors de visites à domicile et à Murcie, des juntes de jeunes ont été créées pour dénoncer les infractions de santé publique.
En plus d'affaiblir les mouvements socialistes et anarchistes révolutionnaires du pays, cette militarisation de la société espagnole a jeté les bases sociales des dictatures qui gouverneraient l'Espagne - avec de brefs intermèdes - jusqu'au milieu des années 1970.
Au cours des dernières semaines, certaines personnes ont prédit avec optimisme que l'épidémie de Covid-19 obligerait les gouvernements à mettre en place des systèmes économiques plus équitables. Mais l'histoire des paysans nous rappelle que le changement n'est pas automatique, et l'histoire de l'Espagne montre que les méchants peuvent aussi profiter d'une crise. Regardez le Premier ministre hongrois, Viktor Orbán, saisissant le droit de gouverner par décret tout en citant Covid-19 comme excuse.
De grands défis stratégiques nous attendent. Le verrouillage donne aux travailleurs et aux locataires le pouvoir - le gouvernement doit payer les gens pour ne pas travailler et les propriétaires ont du mal à expulser les locataires ou à en obtenir de nouveaux - mais cela ne durera pas. Alors que les pandémies précédentes ont réduit la main-d’œuvre, cette crise fera grimper le chômage, peut-être à des niveaux inconnus depuis des siècles, et les patrons exploiteront le désespoir des travailleurs afin de maintenir les salaires bas et les conditions de vie mauvaises.
Les conservateurs s'organisent déjà, transférant subtilement la responsabilité de la gravité de l'épidémie des échecs du gouvernement aux «covidiots» individuels, aux migrants ou à d'autres pays, et se préparent à un retour à l'austérité lorsque le ralentissement ralentit.
Les pays dotés de gouvernements sociaux-démocrates pourraient renforcer la main-d’œuvre des travailleurs en versant à tous les résidents un revenu de base, mais les conservateurs britanniques n’ont aucune chance de le faire. La question pour le mouvement syndical britannique est ancienne: comment chorégraphier une stratégie «Boucle d'or», avec suffisamment d'action radicale pour forcer les politiciens et les patrons à faire des concessions, et suffisamment de bruits de conciliation pour construire une large coalition de soutien.
La gauche devra travailler et reconstruire toutes sortes d'institutions pour l'action collective. Les membres de syndicats de locataires tels que Living Rent ont négocié des réductions et des interruptions de loyer depuis le début de l'immobilisation: imaginez le pouvoir que les locataires pourraient exercer - et conserver après la fin de l'immobilisation - si tous ceux qui éprouvaient des difficultés de la part de leur propriétaire devaient savoir comment riposter. (Voici les conseils pour l'Écosse et pour l'Angleterre et le Pays de Galles.)
Les groupes d'entraide ont créé un réseau exceptionnellement diversifié et compétent de voisins qui sont ravis d'aider leurs communautés. Une fois l'épidémie terminée, il est essentiel qu'ils poursuivent cette organisation, par exemple en faisant pression sur les entreprises locales pour qu'elles paient un salaire décent.
Comme les générations de paysans qui ont profité du besoin de main-d’œuvre de leurs propriétaires, nous détenons un pouvoir énorme, mais seulement si nous nous battons ensemble. Même alors, le changement peut être inévitable, mais les progrès ne le sont certainement pas: regardez comment, pendant une décennie, les réactionnaires espagnols ont exploité l'épidémie de grippe de leur pays. À une époque où la prise de décision politique se déroule à la vitesse de l'éclair sur Twitter, Whatsapp et Zoom, nous devons agir collectivement - et nous devons agir maintenant.
- Richard Power Sayeed est l'auteur d'une histoire de New Labour and Britain in the 1990, 1997: The Future that Never Happened