Mercredi 21 Octobre 2020

La lave peut-elle tuer le coronavirus ? Une enquête


Une photo prise le 2 avril 2020, montre de la lave suintant du volcan Piton de le Fournaise lors d'un ... [+] éruption, sur l'île française de l'Océan Indien de La Réunion. (Photo par RICHARD BOUHET / AFP via Getty Images)
  AFP via Getty Images
 On m'a récemment envoyé par courriel une question qui est vraiment un signe des temps: à savoir, la lave peut-elle tuer le coronavirus?
Je ne pense pas que quiconque, y compris l'expéditeur dudit e-mail, prévoyait de stériliser leur maison avec de la lave. Mais je ne passerais pas outre les gens qui, trompés à tort par l'idée stupéfiante du président de consommer de l'eau de Javel et du désinfectant anti-virus, espéraient ingérer quelque chose d'un peu plus fort afin d'envoyer le SARS-Cov-2. La lave est heureusement assez difficile à mettre la main sur, et les fournitures personnelles de la substance sont rares.
Cela dit, la réponse est simple: la lave effacerait le coronavirus. Mais une réponse plus intéressante ici implique un petit détour dans l'histoire des microbes qui aiment la chaleur.
Les scientifiques ont découvert - de plus en plus au cours du dernier demi-siècle - que les microbes ne survivent pas seulement, mais prospèrent souvent dans de nombreux environnements inhospitaliers à quelque chose de beaucoup plus grand qu'ils ne le sont. Au cours de la dernière décennie, des créatures de toutes sortes ont été trouvées dans leurs activités bien en dessous du fond marin dans la croûte océanique elle-même.
Cela comprend une croûte géologiquement ancienne et dépourvue de presque tout ce que nous considérons tous comme vital pour la survie - la lumière du soleil, l'eau et la plupart des nutriments. Ces bestioles ne peuvent vivre de presque rien: les restes décomposés de matière animale qui sortent de la colonne d'eau au-dessus d'eux, par exemple, ou le méthane piégé dans les microfractures de la croûte, un sous-produit du dioxyde de carbone emprisonné à l'origine et cuit dans le chaud nouvellement fabriqué chaud roche pompée par les forges volcaniques des dorsales médio-océaniques.
Les microbes peuplent également la croûte océanique fraîchement fabriquée, ainsi que les évents hydrothermaux des grands fonds qui se développent près des parties les plus actives du fond marin. Beaucoup sont connus sous le nom de thermophiles: des microbes qui vivent leur meilleure vie dans des environnements insondablement chauds selon les normes humaines.
Les thermophiles ont vraiment explosé sur la scène scientifique lorsque certains vivant à des températures supérieures à 170 degrés Fahrenheit (76 degrés Celsius) ont été trouvés dans les sources chaudes du parc national de Yellowstone dans les années 1960. Contrairement à de nombreuses autres formes de vie, leurs composants et processus biochimiques ne se sont tout simplement pas fanés ou se sont décomposés dans ces bassins bouillonnants. Bien qu'étonnants à l'époque, leurs records de températures élevées ont rapidement été battus lorsque des évents hydrothermaux en eau profonde ont été découverts à la fin des années 1970. Il est rapidement devenu évident que ces citadelles grillées abritaient des thermophiles encore plus extrêmes, dont certains étaient capables de survivre à des températures proches de l'ébullition.
 
Aujourd'hui, la première place appartient à un microbe nommé souche 121. Ce n'est pas une bactérie, mais un archéon, un microbe unicellulaire appartenant à un domaine de vie entièrement différent de ses cousins ​​bactériens. D'abord isolé d'un évent hydrothermal dans le nord-est de l'océan Pacifique, il est capable de survivre à une température étonnamment élevée de 250 degrés Fahrenheit (ou 121 degrés Celsius, d'où le nom).
On soupçonnait depuis longtemps qu'un environnement plus chaud que le point d'ébullition de l'eau se révélerait mortel même pour les microbes les plus robustes, mais la souche 121 montre que ce n'est pas tout à fait vrai. Des températures supérieures à 212 degrés Fahrenheit (100 degrés Celsius) conviennent à certains microbes tant que l'eau n'est pas physiquement bouillante. Aux profondeurs de 2,2 kilomètres (1,4 mile) que la souche 121 appelle à la maison, le poids de l'eau au-dessus d'elle empêche l'eau chaude de brûler de former des bulles et de bouillir, ce qui permet sa survie. Pour bouillir à cette profondeur, l'eau devrait être supérieure à 700 degrés Fahrenheit / 375 degrés Celsius.
Mais qu'en est-il de la roche en fusion? La lave a tendance à sortir des volcans comme le Kīlauea d'Hawaï à des températures de 1 832 degrés Fahrenheit (1 000 degrés Celsius). Des températures de lave similaires peuvent être trouvées sur les dorsales médio-océaniques elles-mêmes. Et peu importe le microbe que vous choisissez, je vous promets qu'il ne survivra pas dans la lave. La biologie et les réactions biochimiques cessent tout simplement de fonctionner à ces températures ahurissantes.
Les virus ont besoin de cellules pour se faufiler afin de se copier et de proliférer à l'intérieur d'un hôte. Aucune cellule ne survit aux températures de la lave, de même les virus à l'intérieur. Bien que les durées varient selon les souches, les virus en mode veille à l'extérieur d'un hôte - sur une poignée de porte ou un vêtement, par exemple - ne survivent pas pendant de très longues périodes selon les normes humaines. La lave les détruirait sans aucun doute dans cet état aussi.
La lave semble être une limite pour la vie. Les virus, qui ne sont pas techniquement des formes de vie, ne peuvent pas non plus le pirater. Alors oui, la lave tuerait le nouveau coronavirus. Mais pour l'amour de tout ce qui est rationnel, n'essayez pas de tuer le SARS-CoV-2 avec de la lave s'il vous arrive de posséder une roche en fusion: le virus peut périr, mais votre maison, vos biens ou votre œsophage ne survivraient pas l'épreuve non plus.