Mercredi 23 Septembre 2020

Le lobbying sur les contrats de coronavirus en Californie peut rester secret


En résumé

Les lobbyistes ne sont pas tenus de divulguer leur travail sur les contrats du gouvernement, laissant le public dans l'ignorance de qui influence les dépenses de l'État sur la pandémie.

Un fil conducteur traverse au moins quatre des entreprises que le gouverneur Gavin Newsom a exploitées pour aider à répondre à la pandémie de coronavirus: un lobbyiste de Sacramento nommé Mark Weideman.

Le lobbying sur les contrats de coronavirus en Californie peut rester secret

Son entreprise représente BYD, un constructeur d'autobus électriques qui a décroché un contrat d'un milliard de dollars pour produire des masques médicaux pour la Californie; Bloom Energy, que l'État paie 2 millions de dollars pour remettre à neuf les ventilateurs; Blue Shield, le géant des soins de santé qui domine le groupe de travail Newsom assemblé pour augmenter les tests de COVID-19; et NextGen America, le groupe de défense progressiste dirigé par Tom Steyer, que Newsom a nommé coprésident de son équipe de relance économique.

Ces quatre organisations ont versé au Weideman Group un total combiné de 663 000 $ l'année dernière pour faire du lobbying auprès de l'Assemblée législative et de l'administration Newsom, selon des rapports de divulgation déposés par des lobbyistes auprès de l'État. Les rapports détaillés montrent non seulement que les entreprises ont payé la firme de Weideman, mais aussi combien elles ont dépensé pour les campagnes de publicité associées et quels fonctionnaires ils ont salué et dîné pendant leur lobbying. La loi californienne reconnaît que ces divulgations améliorent la transparence sur les influences sur le gouvernement de l'État.

Mais la question de savoir si ces entreprises - ou d'autres - ont payé Weideman ou d'autres lobbyistes pour les aider à obtenir des contrats avec le gouvernement est une question sans réponse. C'est parce que la loi californienne, malgré toutes les divulgations qu'elle exige des lobbyistes, n'exige pas qu'ils déclarent les travaux d'approvisionnement - y compris les 3 milliards de dollars engagés jusqu'à présent pour les masques, les ventilateurs et autres fournitures liées à la pandémie de coronavirus.

Comme la Californie a signé des centaines de contrats d'approvisionnement sans appel d'offres au cours des deux derniers mois, le public a très peu d'informations sur les acteurs impliqués dans la conclusion de ces accords et sur le montant de leur paiement. Aucun lobbyiste n'a été publiquement accusé d'actes répréhensibles en relation avec ces contrats. Mais la façon dont la loi est rédigée laisse le public dans l’ignorance quant à savoir qui influence la façon dont l’État dépense ses impôts pendant une pandémie qui a tué plus de 3 300 Californiens.

«Indépendamment de la nature d'urgence de ce à quoi nous sommes confrontés, le public doit toujours savoir que ses dollars sont dépensés de la manière la plus efficace, qu'ils ne sont pas surfacturés pour quelque chose», a déclaré Rich Gordon, un ancien député démocrate. de Menlo Park qui a tenté en vain de modifier la loi de l'État pour obliger les lobbyistes à divulguer les clients d'approvisionnement.

"Avoir des informations pour savoir si un vendeur a frappé à la porte, je pense que c'est utile."

Le projet de loi de Gordon a fait son chemin à l'Assemblée législative en 2016, les législateurs et les groupes d'intérêt public vantant sa transparence accrue. Mais alors, Gov. Le département des finances de Jerry Brown a déclaré que la mesure entraînerait de nouveaux coûts pour le traitement de la paperasse, et la Commission des pratiques politiques équitables, qui réglemente les lobbyistes, a fait valoir qu'elle n'était pas mise en place pour contrôler qui obtient les contrats du gouvernement. Brown a annulé le projet de loi de Gordon avec un veto laconique:

"Étant donné que les lois régissant les marchés publics sont volumineuses et offrent déjà de nombreuses possibilités d'examen public, je ne pense pas que ce projet de loi soit nécessaire", a-t-il écrit.

Les règles normales de passation des marchés créent un processus destiné à garantir une concurrence loyale et une utilisation judicieuse des fonds publics. La demande d’offre de l’État doit être publiée publiquement avec des critères qui ne sont pas trop limitatifs. Les entreprises soumettent des offres que l'État garde confidentielles jusqu'à un moment précis. Ensuite, toutes les offres sont ouvertes en même temps et deviennent des documents publics. L'État est censé choisir le plus bas soumissionnaire responsable.

Mais toutes ces règles sont supprimées lors d'un état d'urgence officiel, que Newsom a déclaré le 4 mars en raison de la pandémie. Alors que l’État s’efforçait de sécuriser les fournitures médicales, les législateurs se sont demandé si l’administration de Newsom vérifiait suffisamment les entrepreneurs et restait ouverte sur les implications des contrats.

Fin mars, l'État a câblé 457 millions de dollars pour des masques à Blue Flame, une société que deux agents politiques avaient formée trois jours plus tôt. Le trésorier de l'État s'est empressé de récupérer l'argent en quelques heures après que les banquiers impliqués dans la transaction aient averti que cela pourrait être frauduleux. Newsom a ensuite signé un contrat d'un milliard de dollars pour acheter des masques à BYD en avril, mais a refusé de rendre le contrat public pendant un mois, arguant que la divulgation des détails pourrait menacer la livraison des masques.

"Alors que les conversations approchent, le problème fondamental sous-jacent concerne la transparence et l'ensoleillement de ce qui se passe: quels sont les contrats et qui travaille pour obtenir quoi?" a déclaré le Député Adam Gray, un démocrate Merced.

Lors d’une récente audience sur l’achat de fournitures médicales par l’État pendant la pandémie, Gray a demandé si la Californie devrait modifier la loi pour exiger la divulgation de la participation des lobbyistes lorsque les entreprises décrochent des marchés publics.

"Absolument", a répondu la trésorière de l'État, Fiona Ma, une collègue démocrate. "Toutes les mesures qui cherchent à créer plus de transparence, en particulier dans les marchés publics, je pense que c'est toujours la bonne ligne de conduite."

Suite aux pressions des législateurs et de la presse, Newsom a récemment mis en ligne un grand nombre de contrats d'approvisionnement de l'ère pandémique sur un site Web public. La plupart d'entre eux ne nomment pas les lobbyistes impliqués dans les transactions.

Mais un contrat - un contrat de 800 millions de dollars annulé depuis pour acheter des masques à une société dirigée par l'ancien procureur général de l'Alabama - mentionne le lobbyiste de Sacramento, Paul Bauer, comme contact du vendeur. Il était associé dans une firme de lobbying de premier plan, mais s'est séparé de Mercury Public Affairs après que le Los Angeles Times ait rapporté que Bauer représentait le vendeur de masques sans le faire passer pour un client de sa firme.

Bauer a refusé de commenter cet article au-delà de dire qu'il avait apprécié la décennie qu'il a passée chez Mercury.

Compte tenu de l'ampleur de certains marchés publics, les lobbyistes ont la possibilité de gagner énormément d'argent sur eux, en facturant des frais de prévoyance si l'accord d'achat est couronné de succès. Bien qu'il n'y ait pas de taux fixe, une commission de 2% relativement standard sur un contrat de 600 millions de dollars, par exemple, serait de 12 millions de dollars.

C’est un autre domaine dans lequel la loi de l’État traite le lobbying pour les achats différemment du lobbying sur la législation. Les lobbyistes ne sont pas autorisés à facturer de tels «honoraires gagnants» lorsqu'ils représentent des clients sur des questions législatives ou budgétaires. L'arrangement typique est une provision de milliers de dollars par mois.

Certains lobbyistes qui travaillent dans les deux arènes disent que le travail d'approvisionnement devrait être traité différemment car il implique un ensemble de compétences complètement différent face aux employés du gouvernement et un processus bureaucratique - pas la politique de naviguer dans 120 législateurs élus.

"Si vous m'engagez pour vous aider dans vos achats, vous m'engagez en tant que consultant sur la base de ce que je sais sur la façon d'approcher le gouvernement, et non de mes contacts", a déclaré le lobbyiste Paul Gladfelty.

"Ce serait une situation rare où un contrat d'approvisionnement était basé sur qui quelqu'un connaissait."

Weideman, le lobbyiste dont les clients sont impliqués dans de nombreux aspects de la réponse à la pandémie de Newsom, n'a pas renvoyé les appels pour cette histoire. Un porte-parole de BYD, le fabricant d'autobus électriques qui fabrique des masques médicaux pour la Californie, a déclaré que la société suivait toutes les règles de divulgation. Il a dit qu’il ne savait pas si Weideman avait participé à l’obtention du contrat d’un milliard de dollars.

"Je suppose que c'est parce que nous sommes le plus grand fabricant (d'équipement de protection) et que nous pouvons garantir sa livraison, ce qui n'est pas négligeable", a déclaré Frank Girardot, porte-parole de BYD America.

«Nous avons fait beaucoup de publicité à ce sujet… bien avant la signature de tout contrat.»

Les dossiers de financement de campagne montrent que certains des clients de Weideman ont écrit de gros chèques pour soutenir la gestion du gouvernement de Newsom en 2018. Blue Shield et le California State Council of Service Employees ont chacun fait un don d'environ 1 million de dollars à une campagne indépendante soutenant Newsom.

D'autres clients de Weideman ont fait don de montants plus typiques des grandes entreprises présentes dans l'État: Bloom Energy a donné 60 000 $ à Newsom au cours des deux dernières années, tandis que le propriétaire de BYD a fait un don de 40 000 $.

En mars, Newsom a publiquement vanté sa relation avec le PDG de Bloom Energy, KR Sridhar, alors que l'État augmentait son stock de ventilateurs en prévision d'hospitalisations de masse en raison de COVID-19.

"Nous avons contacté KR", a déclaré Newsom lors d'un point de presse le 21 mars. "KR a dit:" De quoi avez-vous besoin? Nous sommes prêts à partir. »»

Newsom a déclaré avoir conclu un accord pour que Bloom Energy remette à neuf les ventilateurs que l'État stockait depuis des années, à un rythme beaucoup plus rapide que le fabricant ne le pouvait.

En moins d'une semaine, Newsom a visité l'usine Bloom de San Jose et la Californie a remis à l'entreprise un contrat sans appel d'offres.