Mardi 7 Juillet 2020

Les interdictions d'expulsion de coronavirus prennent fin. Maintenant quoi?


Un homme de 59 ans nommé Al est assis devant sa maison dans un quartier à faible revenu de Miami en avril. Il a perdu son emploi en mars en raison de la pandémie de coronavirus et, comme de nombreux autres locataires aux États-Unis, n'a pas pu payer son loyer depuis. Chandan Khanna / AFP via Getty Images

Les États rouvrent les tribunaux aux audiences d'expulsion alors que les pertes d'emplois dues aux coronavirus se poursuivent, ouvrant la voie à «une crise du logement d'une ampleur sans précédent».

La semaine dernière, une trentaine de personnes se sont alignées sur une ligne à file unique et socialement distante devant le tribunal de district de Petersburg, en Virginie. Parmi eux, une femme de 31 ans a déménagé à Pétersbourg l'été dernier avec son fils de 9 ans. La femme, qui a demandé à être identifiée uniquement par son nom de famille, Edwards, a été parmi les tout premiers résidents de Virginie à subir des audiences d'expulsion depuis que cet État a émis un moratoire sur le retrait des locataires qui avaient pris du retard sur leur loyer en raison d'un coronavirus. perte d'emploi.

Les interdictions d'expulsion de coronavirus prennent fin. Maintenant quoi?

Elle fuyait le danger, dit Edwards: Un partenaire violent l'a forcée, elle et son fils, à quitter sa maison en Caroline du Nord avec presque rien d'autre que ce qu'elle pouvait porter. Mais l'année dernière, elle avait trouvé un logement à louer à Petersburg près de son père et un emploi dans une compagnie aérienne à l'aéroport international de Richmond. Puis la pandémie de coronavirus est arrivée, et sa vie a de nouveau basculé. La compagnie aérienne l'a laissée partir en mars; le travail qu'elle fait à temps partiel en tant que styliste d'ongles s'est également asséché en raison de l'arrêt. Elle a déposé une demande d’assurance-chômage, mais ses prestations n’ont été reçues qu’en mai. Et elle a pris du retard dans son loyer.

«Je me suis enfin retrouvé,» explique Edwards à CityLab. «Ensuite, cette pandémie se produit. Maintenant, je risque à nouveau d'être sans abri - non pas à cause de la situation dans laquelle je me trouve, mais parce que le monde entier est dans cette situation et que les tribunaux ne font rien pour aider. »

Elle dit qu'elle a accepté de payer ce qu'elle pouvait pour le loyer d'avril, mais elle et son propriétaire se sont disputés sur le paiement réel. La police lui a signifié un avis d'expulsion le 21 avril, jour de son anniversaire. À l'époque, les défenseurs des droits civils faisaient pression sur le gouverneur, les tribunaux et la législature pour prolonger le moratoire d'expulsion que la Virginie, comme de nombreux autres États, a adopté au début de la crise des coronavirus.

Les tribunaux de Virginie ont repris l'audience de ces affaires le 18 mai. D'autres tribunaux de Géorgie, de l'Ohio, du Texas et de 13 autres États (dont la Virginie) ont également repris l'audience des cas d'expulsion, ce qui fait craindre parmi les défenseurs du logement et les avocats des droits civiques que le pire des scénarios est à portée de main - un flot d'expulsions massives lors d'une peste.

Au 22 mai, 13 tribunaux de Virginie étaient ouverts et connaissaient des affaires. Ces tribunaux à eux seuls (sur 120 tribunaux de circuit au total) ont programmé près de 800 cas d'expulsion entre la semaine dernière et cette semaine, selon Christie Marra, directrice du plaidoyer pour le logement au Virginia Policy Law Center. À mesure que de nouveaux tribunaux s'ouvrent, leurs dossiers devraient exploser. «Vous ne pouvez qu'imaginer combien de cas arriveront en juin, juillet et août», explique Marra.

Lorsque le locataire de Petersburg a reçu son avis d'expulsion, elle a demandé de l'aide. Kateland Woodcock, avocate à la Central Virginia Legal Aid Society, s'est alignée avec elle devant le tribunal de Pétersbourg. Woodcock a pu plaider pour la poursuite de son cas pendant 60 jours, un droit pour tout locataire de Virginie qui peut démontrer un fardeau de revenu lié au coronavirus en vertu d'une loi adoptée par l'Assemblée générale en avril. L'avocat avait la paperasse prête. Mais les autres locataires des près de 100 affaires entendues à Pétersbourg le 20 mai n'avaient pas de représentation légale - ou n'avaient pas du tout comparu, entraînant des jugements par défaut.

La meilleure façon de suivre les problèmes qui vous intéressent. "Je n’aurais probablement même pas eu de logement si je n’avais pas d’avocat", explique le locataire de Petersburg.

«Vous devez payer le loyer quand vous le pouvez. Il va y avoir une journée de calcul. »La fin des moratoires d'expulsion de l'État a révélé les limites des protections pour les locataires au niveau local, étatique et fédéral. En vertu de la loi CARES adoptée par le Congrès, par exemple, les locataires qui vivent dans une propriété avec une hypothèque sous garantie fédérale ne peuvent pas être expulsés. Cette protection remplace tout moratoire d'expulsion au niveau de l'État qui expire - mais seulement si le locataire sait que la loi CARES s'applique à sa situation.

«Ces locataires ne peuvent pas être expulsés - ils ne peuvent même pas obtenir un avis d'expulsion avant la fin du mois de juillet», explique Marra. "Mais il n'y a rien mis en place dans beaucoup de ces tribunaux pour permettre à un juge de s'assurer régulièrement qu'un propriétaire témoigne ou jure sous serment que ses biens ne sont pas couverts."

La plupart des cas d'expulsion à venir sont désormais antérieurs à la pandémie de coronavirus, reflet de la gravité de la crise des expulsions dans ce que nous appelons maintenant les temps normaux. Le comté de Harris, au Texas, a enregistré plus de 5 500 expulsions en février seulement, un chiffre qui est tombé à 845 en mars. Beaucoup de ces locataires ont depuis perdu leur emploi; certains ont probablement été infectés ou ont perdu des membres de leur famille à Covid-19. Ou ils vivent dans des propriétés couvertes par la loi CARES - mais ces protections ne s'appliquent pas rétroactivement.

«Nous avons dit aux gens: vous devez payer le loyer quand vous le pouvez», explique Mark Grandich, directeur du contentieux chez Lone Star Legal Aid. "Il va y avoir une journée de calcul."

Le déluge imminent d'expulsions implique des interactions complexes avec le système judiciaire. Par exemple, au Texas, les propriétaires ont déposé quelque 1 400 cas au cours des mois pendant lesquels le moratoire était en vigueur (dont beaucoup n'auraient pas dû être déposés du tout, en vertu de la loi CARES). Pendant l'intérim, le Texas n'a autorisé que des expulsions impliquant une conduite illégale - une préoccupation valable pour les propriétaires, mais aussi une concession aux forces de l'ordre, car les prisons libéraient des prisonniers et la police hésitait à procéder à des arrestations.

Alors que les propriétaires dont les locataires étaient accusés d'avoir violé la loi étaient autorisés à procéder à des expulsions, de telles circonstances étaient rares: selon Dana Karni, un autre avocat de Lone Star Legal Aid, un seul propriétaire au Texas a accusé un locataire de conduite criminelle, et le juge a refusé d'entendre l'affaire. En revanche, le nombre de propriétaires qui traitent les expulsions illégalement - en harcelant les locataires ou en les enfermant - continue de progresser.

Le nombre extrêmement faible de déclarations d'expulsion associées à un comportement criminel suggère que la grande majorité des expulsions au Texas - et probablement ailleurs - sont liées au non-paiement. Cette constatation affaiblit l'argument populaire auprès des propriétaires selon lequel les expulsions sont des outils essentiels pour protéger les propriétés ou même les locataires. La plupart des expulsions ne sont pas des expulsions d'urgence, que ce soit pendant ou avant la pandémie. Et la plupart des moratoires d'expulsion prévoient de toute façon une sorte d'exemption pour activité criminelle. La loi CARES et divers moratoires sur les expulsions locales et d'État ont été conçus pour protéger les millions de locataires qui ont perdu leurs moyens de subsistance à cause de la pandémie. Sans exécution, de nombreux locataires se rendent déjà à des jugements par défaut ou à des propriétés vacantes où ils ont le droit de vivre.

Les protections contre les expulsions s'avèrent difficiles à appliquer devant les tribunaux, pour une raison simple: les propriétaires ont des avocats; les locataires non.

«Les moratoires d'expulsion expirent avant l'arrivée des interventions fédérales», explique Emily Benfer, professeure à la Columbia Law School. «Sans action immédiate, je pense que nous serons confrontés à une crise du logement d'une ampleur sans précédent.»

Les tribunaux compliquent le problème avec une mosaïque de normes et de procédures. De nombreux tribunaux décident encore de la manière de rouvrir en toute sécurité, certains expérimentant des solutions de téléconférence ou de vidéo. Trial-by-Zoom présente une série de problèmes de procédure régulière pour les ménages qui n'ont pas accès à Internet. Les locataires et les propriétaires qui se présentent devant un tribunal vidéo se présenteraient à leur domicile, ce qui pourrait provoquer des préjugés sur les disparités dans les conditions de vie. Dans la plupart des États, il appartient aux tribunaux de déterminer comment procéder pour entendre les affaires civiles. Pour l'instant, la meilleure protection disponible pour les locataires en difficulté est peut-être celle du Maine, où les tribunaux ne rouvriront pas avant août au plus tôt.

D'ici le 1er juin, sept autres États pourraient commencer à entendre des affaires de logement: Colorado, Kansas, Mississippi, Nebraska, Caroline du Nord, Tennessee et Rhode Island. Cela portera le nombre d'États dont les moratoires d'expulsion expirent à près de la moitié. Certains de ces États ont un certain nombre de lois en vigueur qui peuvent aider à garder les locataires dans leurs maisons pendant la crise - mais elles ne fonctionnent que si ces locataires connaissent ces droits et sont prêts à se présenter au tribunal pour les exercer.

Avant la pandémie, plusieurs villes, dont Baltimore et New York, ont adopté des lois garantissant aux locataires le droit à un avocat devant un tribunal du logement. En décembre, une paire bipartite de sénateurs américains a présenté l'Eviction Crisis Act, dans l'espoir de garantir un avocat à tout locataire dans une situation désespérée. Cela alourdirait la charge de la preuve, qui pèse désormais de manière disproportionnée sur les locataires. Les villes qui ont cimenté ce droit garantissent que les locataires peuvent effectivement exercer les droits spéciaux qui leur sont accordés pendant la pandémie.

Ce n'est pas la plupart des endroits, cependant. À l'échelle nationale, la catastrophe des coronavirus dans le logement commence à peine à prendre de l'ampleur. La véritable falaise d'expulsion pourrait survenir en août, après la fin de l'augmentation fédérale de 600 $ par semaine des prestations de chômage. Ces avantages aident des dizaines de millions de ménages à maintenir leur loyer. Le chef de la majorité au Sénat, Mitch McConnell, s'est déjà engagé à ne pas renouveler ces avantages.

Pour Edwards, la prolongation de son audience d'expulsion ne fournira qu'un bref sursis jusqu'au 22 juillet, date à laquelle elle sera de retour au tribunal. Elle perçoit maintenant des allocations de chômage, ce qui signifie qu’elle peut compenser le loyer en retard de mai. Mais elle dit qu'elle n'aura plus grand-chose à payer pour le dépôt de garantie et le premier mois de loyer d'un nouvel appartement. Son bail expire en juillet, donc même si elle n'est pas expulsée, elle est convaincue que son propriétaire ne la laissera pas renouveler pour août.

Pour l'instant, Edwards scanne les rares listes de propriétés à louer à Petersburg, inquiète de la façon dont le détenu illégal déposé contre elle affectera ses perspectives. Après tout ce qu'elle a enduré, elle craint qu'elle et son fils ne se retrouvent sans abri.

«Mes journées sont vraiment horribles», dit Edwards. «Je suis inquiet du fait que je sais que je dois quitter cette maison maintenant, et je ne sais pas si je vais pouvoir obtenir un autre endroit. Mes journées sont pleines de stress. »À propos de l'auteur Kriston CappsKriston Capps est un rédacteur pour CityLab couvrant le logement, l'architecture et la politique. Il a auparavant travaillé comme rédacteur en chef pour le magazine Architect.