Mardi 4 Aout 2020

Les thérapies à base d'anticorps anti-coronavirus suscitent l'espoir et le scepticisme


Jill Horowitz se tenait devant le centre commercial Quaker Ridge à New Rochelle, New York - un des premiers points chauds COVID-19 - en mars, arrêtant les acheteurs lorsqu'ils entraient dans l'épicerie. Elle leur a remis des brochures bleues sollicitant des volontaires pour une étude de recherche sur les anticorps à l'Université Rockefeller. "Je dirais:" Souhaitez-vous nous aider à trouver un remède? "", Déclare Horowitz, directeur exécutif des opérations stratégiques du laboratoire Rockefeller d’immunologie moléculaire. "Je n'avais même pas besoin de mentionner le coronavirus. Ce quartier était complètement englobé. »

En quelques semaines - et après avoir reçu plus de 2000 appels téléphoniques de volontaires -, l'université avait sélectionné plus de 100 participants qui avaient guéri de COVID-19 ou qui étaient entrés en contact avec une personne atteinte de la maladie, explique Michel Nussenzweig, chef du laboratoire. À partir des échantillons de sang des participants, lui et son équipe ont isolé plus d'une douzaine d'anticorps puissants qui ont «neutralisé» ou désactivé le SRAS-CoV-2, le virus qui cause le COVID-19, dans une boîte de laboratoire. L'étude fait partie d'un nombre croissant montrant que le corps produit des anticorps contre cette maladie mortelle. Les résultats suggèrent que les thérapies basées sur ces protéines pourraient être une approche prometteuse. Mais les experts préviennent que ces thérapies doivent franchir plusieurs obstacles avant de pouvoir être déployées contre COVID-19.

Les thérapies à base d'anticorps anti-coronavirus suscitent l'espoir et le scepticisme

Notre corps produit naturellement des anticorps pour nous aider à combattre les infections. De nombreux chercheurs pensent qu'en isolant les anticorps des personnes qui se sont rétablies du COVID-19 et en les reproduisant ensuite artificiellement, nous pouvons développer des thérapies qui pourraient minimiser les symptômes et accélérer la guérison de la maladie. Certains des mêmes scientifiques envisagent également l'utilisation prophylactique d'anticorps copiés pour éviter une infection chez ceux qui n'ont pas contracté le nouveau coronavirus. (Les thérapies basées sur ces soi-disant anticorps monoclonaux sont différentes des traitements au plasma convalescent, qui ont également fait les manchettes récemment. Dans ce dernier, le plasma est prélevé sur des personnes qui ont récupéré de COVID-19 et transfusé directement dans celles qui sont infectées. Le jury ne sait toujours pas si le plasma convalescent est vraiment efficace contre la maladie.)

Un précédent historique soutient l'utilisation de thérapies par anticorps: il existe des dizaines de médicaments à base d'anticorps approuvés pour diverses affections aux États-Unis ou en Europe, selon la Antibody Society, une organisation à but non lucratif qui suit la recherche sur les protéines. Ces médicaments sont les plus couramment utilisés pour traiter le cancer et l'infection par le VIH, mais quelques-uns ont été utilisés contre les maladies infectieuses respiratoires. Il existe notamment un traitement par anticorps qui combat le virus respiratoire syncytial chez les enfants. Et une thérapie plus récente qui peut aider les personnes atteintes d'Ebola est actuellement à l'étude par la Food and Drug Administration des États-Unis. Le traitement, appelé REGN-EB3, se compose de trois anticorps et a été testé dans une étude lors de l'épidémie d'Ebola qui a débuté en 2018 en République démocratique du Congo. Cette enquête a montré que REGN-EB3 réduisait les taux de mortalité. La thérapie a été créée par la société de biotechnologie Regeneron Pharmaceuticals, basée à Tarrytown, dans l'État de New York, qui travaille actuellement sur un traitement par anticorps pour le COVID-19.

Christos Kyratsous, vice-président de la recherche sur les maladies infectieuses et les technologies des vecteurs viraux à Regeneron, et ses collègues ont commencé à développer des anticorps contre COVID-19 en janvier, lorsque la séquence génétique de la maladie a été publiée. En utilisant des anticorps provenant de souris génétiquement humanisées - qui portent des gènes humains fonctionnels - et de personnes, Kyratsous a créé un cocktail d'anticorps qui devrait entrer dans les essais cliniques dès juin, dit-il. (En comparaison, Horowitz dit que les anticorps de Rockefeller pourraient commencer les essais cliniques en août ou septembre.)

Pendant ce temps, des chercheurs de l'Université de Vanderbilt ont collecté des anticorps d'une douzaine des premières personnes aux États-Unis à être infectées par le COVID-19 et à s'en remettre, a déclaré Robert Carnahan, directeur associé du Vanderbilt Vaccine Center, qui dirige l'effort aux côtés de James Crowe, directeur du centre. Dans un document préimprimé, Carnahan, Crowe et leurs collègues ont rapporté avoir trouvé environ 40 anticorps puissants contre le nouveau coronavirus. Les chercheurs travaillent maintenant avec plusieurs partenaires, dont la société AstraZeneca de Cambridge, en Angleterre. Certains de ces partenaires espèrent commencer des essais cliniques de thérapies utilisant ces anticorps dès cet été, a déclaré Carnahan. *

Les études de Rockefeller, Regeneron et Vanderbilt ne sont que trois parmi des dizaines ayant le même objectif: trouver des anticorps qui peuvent aider à combattre le COVID-19. Aux Pays-Bas, le biologiste du Centre médical Erasmus Frank Grosveld et une équipe de chercheurs de l'Université d'Utrecht et de Harbor BioMed ont isolé un anticorps, appelé 47d11, qui neutralise le SRAS-CoV-2 et pourrait être "développé à grande échelle", dit-il. Sorrento Therapeutics, basée à San Diego, a publié les résultats des tests dans un communiqué de presse pour l'anticorps STI-1499, qu'elle prévoit de développer en thérapie. Eli Lilly, AbCellera, Distributed Bio et de nombreuses autres sociétés travaillent également sur des thérapies par anticorps COVID-19.

Cependant, même les candidats les plus prometteurs ne seront probablement pas disponibles avant la fin de l'année. Les essais cliniques pour la thérapeutique sont plus petits et plus rapides que ceux pour les traitements prophylactiques, et la FDA approuvera probablement la première rapidement parce que "la thérapie est un besoin urgent en ce moment", dit Horowitz. Néanmoins, une telle approbation devrait être dans au moins six mois, note-t-elle.

Cette chronologie coïncide avec les estimations les plus ambitieuses concernant le moment où un vaccin pourrait être disponible. Le 18 mai, la société Moderna de Cambridge, dans le Massachusetts, a publié les résultats d'un essai clinique d'un vaccin COVID-19 dans un communiqué de presse. L'essai de phase I (un essai humain précoce qui teste la sécurité) a révélé que huit participants ont développé des anticorps contre la maladie, dit Moderna. Cependant, la société n'a pas encore publié les données d'essai et certains scientifiques appellent à la prudence.

Le vaccin de Moderna est l’un des plus de 100 actuellement en cours de développement. Certains scientifiques, dont le médecin-chef de la société, Tal Zaks, prévoient qu'un vaccin pourrait être disponible à grande échelle plus tard cette année ou au début de 2021.

«Une fois que nous aurons un vaccin, il ne sera probablement plus nécessaire de recourir à ces thérapies», explique Florian Krammer, microbiologiste et spécialiste des maladies infectieuses à l’école de médecine Icahn du mont Sinaï. Mais Michael Joyner, un physiologiste qui dirige le projet de plasma convalescent de la Mayo Clinic pour COVID-19, dit que les thérapies par anticorps pourraient être un intervalle raisonnable jusqu'à ce qu'un vaccin soit disponible. "S'ils fonctionnent et sont utilisés intelligemment, [such therapies] pourrait mettre un doigt dans un certain nombre de trous dans la digue », dit-il.

Certains scientifiques craignent également que les fabricants de médicaments n'aient pas la capacité de produire des thérapies par anticorps. «Chaque usine qui est construite a une raison», explique Horowitz. "Et vous pouvez parier que toutes ces usines se sont engagées à [existing] les médicaments dont nous avons besoin. »

La bonne volonté et l'intérêt de l'industrie pharmaceutique pour les anticorps sont cependant très présents, dit-elle. «Il y a certains aspects ambitieux de [antibody drug production]», Admet Horowitz, bien que la perspective ne soit pas hors de question. "Je pense que tout le monde se met au jeu."

Une autre considération est le fait que les thérapies par anticorps sont le plus souvent administrées par voie intraveineuse. Il peut être possible de délivrer des anticorps COVID-19 en les injectant sous la peau, en dehors d'un milieu hospitalier. Mais Arthur Reingold, épidémiologiste et biostatisticien à l'Université de Californie à Berkeley, prévient que de nombreux pays à faible revenu peuvent ne pas avoir l'infrastructure en place pour dispenser de telles thérapies par l'une ou l'autre voie à grande échelle. «Ce sont généralement des thérapies très coûteuses», ajoute-t-il. Alors que les vaccins peuvent avoir un prix à payer à deux chiffres pour la plupart des consommateurs, les thérapies par anticorps peuvent coûter des milliers de dollars, dit Reingold.

Ces obstacles ne signifient pas que les thérapies par anticorps ne peuvent pas aider à lutter contre le COVID-19. Mais les défis devraient servir à modérer nos attentes, selon certains experts. "Je pense [researchers] devraient faire attention à la façon dont ils communiquent et créer de l’espoir dans la population », dit Krammer. "Je pense qu'il est très dangereux de dire:" Dans [months], nous aurons [an] anticorps thérapeutique qui fonctionne, et tout le monde l'obtiendra. "Ce n'est pas réaliste."

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* Note de la rédaction (29/05/20): Cette phrase a été modifiée après avoir été publiée à la demande de Robert Carnahan. La révision clarifie ses commentaires sur le calendrier des essais cliniques des thérapies par anticorps qu'il développe avec AstraZeneca et d'autres partenaires.