Mercredi 23 Septembre 2020

Opinion | Que fait le coronavirus en Corée du Nord?


Trois générations de dérèglements totalitaires ont laissé la Corée du Nord terriblement incapable de contenir, voire de supprimer, une épidémie de coronavirus. La même conception intelligente (et malveillante) qui a transformé le pays en un État policier le plus exquisément oppressif du monde l'a également converti par inadvertance en piège mortel d'infection potentielle.Les camps et prisons du goulag notoires de Corée du Nord, ainsi que ses casernes militaires, sont des pétri- plats en attente de maladie transmissible. Les pratiques de transparence les pires du gouvernement garantissent qu’il censurera automatiquement les informations (mauvaises nouvelles en particulier) qui pourraient aider à identifier le coronavirus et limiter sa propagation. L'échec économique de longue date signifie qu'une grande partie de la population est mal nourrie et vulnérable aux infections.La Corée du Nord s'est classée 193e sur 195 pays dans l'enquête 2019 de l'Université Johns Hopkins sur la sécurité sanitaire mondiale. Des décennies de contrôle impitoyable des voyages à l'étranger et des contacts avec des étrangers signifient que beaucoup de ses habitants peuvent également être inhabituellement «immunologiquement naïfs» (oui: c'est un terme épidémiologique réel), mais la famine n'est pas contagieuse - contrairement au nouveau coronavirus. Il pourrait facilement se propager du bas de la société nord-coréenne jusqu'au sommet. Kim Jong-un, le leader du pays, est peut-être jeune, à peine âgé de 36 ans, mais il est obèse et fumeur de chaînes.Pour quelque raison que ce soit, M. Kim a fait peu d'apparitions publiques au cours des trois derniers mois, à l'exception d'une brève démonstration à déposer une couronne commémorative au mausolée de son père. Il n’a pas assisté à l’Assemblée populaire suprême ce mois-ci, un rassemblement généralement couronné par ses grandes paroles. Pour la première fois depuis plus de huit ans au pouvoir, il a sauté les célébrations du 15 avril marquant l'anniversaire de son grand-père, le fondateur du pays.Les forces de sécurité de la Corée du Nord auraient averti leurs homologues de la Chine voisine qu'elles étaient prêtes à utiliser des armes pour garder leur frontière commune scellée. La contrebande - la pierre angulaire du Nord à l’ère des sanctions internationales et, en tant que telle, longtemps tolérée tranquillement - a été complètement interdite. Un fonctionnaire aurait été exécuté pour avoir tenté de briser la quarantaine. Des soldats ont même été déployés en février pour chasser les oiseaux de leurs lieux de reproduction - de peur que la grippe aviaire ne soit importée également. Cela, dit-on, sur les ordres directs de M. Kim. Nous, les étrangers, n'avons aucun moyen réel d'évaluer si l'épidémie de Covid-19 est une menace pour la survie même du régime nord-coréen, mais les dirigeants semblent réagir comme s'ils le pensaient. . Le porte-parole du parti au pouvoir, Rodong Sinmun, a déclaré fin janvier que «toutes les organisations du parti devraient considérer le projet visant à empêcher la propagation de la nouvelle infection à coronavirus comme un problème politique important lié à la survie nationale». Il a exigé une «obéissance absolue» aux directives des États parce que «tout moment de complaisance pourrait entraîner des conséquences catastrophiques irréversibles». Pyongyang se vante qu'aucun cas d'infection n'a été signalé en Corée du Nord. Le général Robert Abrams, commandant des Forces américaines en Corée du Sud, a déclaré début avril que c'était «impossible». "Nous n'allons pas révéler nos sources et nos méthodes", a déclaré le général Abrams aux journalistes, mais "c'est faux". NK Daily a publié un article début mars citant une source de l'armée nord-coréenne qui a déclaré que certains 180 soldats stationnés le long de la frontière chinoise étaient morts des symptômes du type Covid-19 en janvier et février; "Il y avait tout simplement trop de corps" à incinérer, selon la source. Le NK Daily a également rapporté qu'au début du mois d'avril, plusieurs médecins sont décédés des suites de «fièvres et douleurs respiratoires» dans un hôpital militaire de Nampo, une ville portuaire près de Pyongyang. les détenus du camp de prisonniers de Chongori, dans le nord-est du pays, seraient morts le mois dernier des «douleurs respiratoires». Lors de conférences publiques fin mars, des responsables nord-coréens ont déclaré que des cas de coronavirus avaient été confirmés à Pyongyang et dans deux provinces, selon Radio Free Asia. (Le gouvernement recourt régulièrement à de telles conférences pour fournir au peuple des informations et des conseils sensibles qu'il souhaite garder à l'écart des déclarations officielles - et à l'écart des services de renseignement étrangers.) Il est possible que les autorités nord-coréennes aient été en mesure de confiner Covid-19 à quelques bases militaires et camps de prisonniers. Mais même cela aurait eu un coût terrible: le verrouillage national est un auto-embargo économique presque complet - plus strict encore que la campagne de sanctions de la pression maximale de l'administration Trump. La contrebande est en grande partie suspendue. Les expéditions commerciales ont été différées. Les revenus illicites à l'étranger des partenaires de la Corée du Nord dans le crime ont vraisemblablement chuté (l'Iran a ses propres problèmes). Le verrouillage a perturbé les marchés informels, une bouée de sauvetage nutritionnelle pour de nombreuses personnes. Une catastrophe économique se profile à nouveau - peut-être pas si loin dans le futur. Étonnamment, lors d'une de ses rares apparitions récentes - lors d'une cérémonie révolutionnaire à la mi-mars pour un nouvel hôpital d'élite à Pyongyang - M. Kim a déclaré qu'il se sentait "misérablement autocritique du fait qu'il n'y a pas d'établissement médical parfait et moderne, même dans la capitale. »Au cours de la session de l'Assemblée populaire suprême qu'il a sautée, un rapport du cabinet a été divulgué admettant des« erreurs graves »non spécifiées en 2019; un autre rapport a reconnu "certains inconvénients dans l'exécution du budget de l'Etat". En d'autres termes: les performances économiques étaient déjà terribles avant la fermeture du coronavirus. Lors de la cérémonie d'inauguration de l'hôpital, M. Kim a déclaré qu'il espérait que le projet massif serait achevé, comme prévu, pour célébrer le 75e anniversaire de la fondation du Parti des travailleurs en Octobre, mais que «les conditions actuelles de cette construction ne sont pas si favorables». Le gouvernement pourrait essayer de gagner du temps en expropriant les «donju» ou «maîtres de l'argent», des entrepreneurs bien connectés opérant sur des marchés encore officiellement illégaux. . Elle pourrait également réquisitionner des biens ou des denrées alimentaires auprès de petits commerçants. Il y avait des signes avant l'épidémie que M. Kim pourrait être sur le point de dénigrer ses commerçants, de réviser l'ensemble du système de castes «songbun» et de lancer une campagne anti-corruption. L'effondrement économique actuel pourrait ajouter de l'urgence à tout programme de confiscation. Mais si M. Kim décide de retirer leurs actifs du «donju», sans doute le groupe le plus puissant après le gouvernement, il pourrait découvrir à quel point ils sont réellement influents. Interférer avec les marchés locaux risque de détruire le dernier filet de sécurité de la population contre la famine: M. Kim considère peut-être qu'une crise alimentaire est préférable à une pandémie, mais en invitant le premier, il pourrait également obtenir le deuxième du marché. Kim pourrait continuer à tester de nouvelles armes conçues pour les combats offensifs dans la péninsule coréenne: épidémie ou non, la Corée du Nord a tiré une série de missiles balistiques à courte portée en mars. Et s'il a encore les ressources, il pourrait aller de l'avant avec son plan visant à menacer le continent américain de missiles balistiques intercontinentaux à pointe nucléaire, mais si M. Kim et son entourage ne peuvent pas gérer la crise des coronavirus en Corée du Nord, ils pourraient avoir encore plus de problèmes sur leurs mains qu'ils ne le réalisent. Une génération de débrouillardise nucléaire n'a pas encore provoqué d'intervention extérieure, mais intervenir pour arrêter une pandémie est un scénario que la Chine et la Corée du Sud pourraient juste envisager.Nicholas Eberstadt est économiste politique à l'American Enterprise Institute et directeur fondateur des États-Unis. Commission des droits de l'homme en Corée du Nord. Le Times s'est engagé à publier une diversité de lettres à l'éditeur. Nous aimerions savoir ce que vous en pensez ou l'un de nos articles. Voici quelques conseils. Et voici notre e-mail: letters@nytimes.com. Suivez la section Opinion du New York Times sur Facebook, Twitter (@NYTopinion) et Instagram.