Mardi 27 Octobre 2020

Les laboratoires Rocky Mountain peuvent-ils trouver un remède contre les coronavirus ?


HAMILTON, Mont - Il est tout à fait possible que le secret pour comprendre - peut-être même pour vaincre - le coronavirus se trouve dans cette paisible ville de 5000 habitants nichée au bord de la nature sauvageHamilton abrite les laboratoires Rocky Mountain, dirigés par les National Institutes of Health

Dehors, le campus regarde vers l'ouest en direction des affluents sinueux de la rivière Bitterroot et des vues panoramiques sur les montagnes enneigées de Bitterroot À l'intérieur, dans une pièce sans fenêtre et fermée par l'air, des élites virologues en combinaison à pression positive, raccordées à des tuyaux d'oxygène, traitent les agents pathogènes les plus meurtriers au monde, de la grippe aviaire à Ebola en passant par la peste Le laboratoire compte normalement 450 employés

Les laboratoires Rocky Mountain peuvent-ils trouver un remède contre les coronavirus ?

Mais en ce moment, il est en grande partie vide, avec 50 à 75 personnes travaillant fiévreusement 24 heures sur 24 sur une seule maladie: Covid-19 Il y a encore tellement de choses que nous ne savons pas sur le nouveau coronavirus Et la course pour percer ses nombreux mystères et développer un vaccin contre elle est un effort mondial sans précédent

Des dizaines de gouvernements et d'entreprises privées ont investi de vastes ressources dans des centaines d'études et d'essais Et pourtant, en ce qui concerne la recherche sur les coronavirus, le centre de l'univers pourrait bien être Rocky Mountain Labs - l'une des neuf installations fédérales du pays avec une capacité de niveau de biosécurité de niveau 4, la plus élevéeLe laboratoire compte cinq équipes de recherche axées sur Covid -19, et ils ont déjà apporté une contribution essentielle à notre compréhension du virus

Comme le Times l'a rapporté la semaine dernière, une équipe dirigée par Vincent Munster a réalisé des essais de vaccins cruciaux sur des singes macaques rhésus utilisant un vaccin de l'Université d'Oxford Une autre équipe a rapidement construit un modèle animal fiable pour développer le coronavirus dans des cultures cellulaires et a démontré les premiers résultats efficaces de médicaments thérapeutiques pour traiter le virus chez les animauxUn troisième groupe a soumis des recherches sur les méthodes de désinfection efficaces des masques respiratoires N95 utilisant la lumière ultraviolette

Des travaux similaires en laboratoire ont testé la durée de vie du virus sur différentes surfaces Ces images saisissantes au microscope électronique du coronavirus épineux que vous avez vu dans presque tous les articles en ligne sur le virus? Celles-ci sont venues d'ici aussiEmmie de Wit, responsable de la pathogenèse moléculaire du laboratoire, a entendu parler du virus pour la première fois fin décembre

Elle a reçu une alerte d'un serveur de listes de maladies infectieuses appelé ProMED à propos d'une maladie semblable à une pneumonie à Wuhan, en Chine Le Dr de Wit, qui a commencé à étudier les coronavirus en 2003, m'a dit par téléphone que l'alerte avait immédiatement attiré son attention sur quelque chose à surveillerAu début de janvier, elle avait entendu des rumeurs selon lesquelles cela était dû à un coronavirus

"C'est à ce moment-là que cela est devenu intéressant pour nous", a-t-elle déclaré «Nous avons commencé à penser:« OK, nous avons les compétences pour contribuer à la recherche à ce sujet Et nous avons donc commencé à faire un plan

»Dr de Wit et ses collègues virologues ont dressé une liste de contrôle Ils ont commencé par prendre des mesures dès que les données de séquençage génétique du virus ont été mises en ligne

Ils ont fait des plans pour créer un modèle animal du virus (reproduisant le virus à l'intérieur de cellules animales vivantes) une fois qu'ils auraient pu y accéder Ils ont attendu et regardé les nouvelles de Chine Ce n'est que dans la nuit du 10 janvier, lorsqu'un boursier postdoctoral du laboratoire a examiné la séquence du virus, que le Dr de Wit savait ce qui allait arriver

Il est apparu que le virus ciblait un récepteur spécifique sur des cellules appelées ACE2, le même récepteur ciblé à la fois par le SRAS et le virus qui cause le rhume "La sonnette d'alarme s'est déclenchée alors parce qu'elle suggérait qu'elle pouvait être à la fois très répandue et très contagieuse », A déclaré le Dr de Wit

Le laboratoire a immédiatement prévu de se préparer pleinement dès que les chercheurs pourraient contracter le virus vivant de Wit m'a dit que les semaines qui se sont écoulées depuis lors ont été floues Au cours du dernier mois, son équipe a travaillé pour tester le médicament antiviral remdesivir chez des macaques rhésus

Les résultats - qui ont montré que le médicament «réduisait considérablement» la progression de la maladie et des lésions pulmonaires chez les animaux - ont fait l'actualité nationale alors que le médicament continuait de faire l'objet d'essais humains Elle et ses collègues travaillent sept jours par semaine, arrivant au laboratoire tôt et en se coordonnant pour s'assurer qu'ils sont socialement éloignés, y compris à l'intérieur du laboratoire de biosécurité où ils manipulent le virus

Les chercheurs ont été invités à prendre des précautions supplémentaires pour éviter les infections dans le laboratoire et dans leur vie à l'extérieur "Ce sont de longues journées de travail, puis je rentre à la maison pour manger et dormir", a déclaré le Dr de Wit Elle va à l'épicerie tôt le matin du week-end pour éviter les foules

L'enjeu est de taille: s'ils sont infectés, leur travail potentiellement vital devrait s'arrêter indéfiniment "Au début, tout était si fascinant et nouveau d'un point de vue scientifique", m'a-t-elle dit «Mais j'ai commencé à voir que nous pourrions avoir une pandémie

C'est à ce moment-là que je me suis inquiété C'est une expérience étrange parce que vous êtes scientifiquement fasciné, mais sur le plan personnel, vous commencez à réfléchir plus sérieusement à ce que cela signifie pour les personnes que vous aimez si cela continue de se propager »Je suis tombé sur le laboratoire après l'avoir vu mentionné en passant les nouvelles

J'ai été choqué de constater que c'était à moins d'une heure de route de ma maison au Montana Il était improbable que les yeux de la communauté médicale mondiale soient fixés sur une petite ville près de la frontière de l'Idaho Mais c'est loin d'être la première fois que Rocky Mountain Labs change la façon dont le monde comprend les maladies: vers 1900, une nouvelle peste mortelle a éclaté dans la vallée de Bitterroot

Il a provoqué une fièvre et une éruption cutanée sombre qui ont amené les habitants de la région à l'appeler «rougeole noire» Quand aucun traitement n'a fonctionné, le Montana a fait appel à des enquêteurs médicaux pour essayer d'en déterminer la causeUn chercheur de l'Université de Chicago, Howard Ricketts, travaillant dans une tente de fortune, a isolé la bactérie à l'origine de la maladie et l'a reproduite chez les cobayes

Finalement, il a montré qu'il avait été transmis par piqûre de tique La maladie est devenue connue sous le nom de fièvre pourprée des montagnes Rocheuses En peu de temps, les médecins travaillant dans la vallée ont réussi à créer un vaccin en collectant les tiques, en les broyant avec un mortier et un pilon et en traitant le mélange avec du formaldéhyde

En 1930, le campus des Rocky Mountain Labs a commencé sérieusement et a fusionné avec les National Institutes of Health Depuis, le laboratoire est à l'avant-garde des découvertes de maladies infectieuses aux États-Unis Pendant la Seconde Guerre mondiale, le laboratoire a produit le vaccin contre la fièvre jaune pour les soldats américains et était une usine nationale de vaccins

En 1981, un entomologiste né en Suisse au laboratoire, Willy Burgdorfer, a identifié la bactérie transmise par les tiques qui était à l'origine de la mystérieuse maladie de Lyme Les travaux du laboratoire sur les maladies à prions et les infections neurodégénératives ont mis en lumière Lyme, une maladie transmise par les cerfs, maladie de dépérissement chronique, ainsi que la vache folle Ses chercheurs ont également contribué aux percées du vaccin contre Ebola et ont envoyé des équipes en Afrique de l'Ouest pour mener des recherches dans les zones chaudes

Marshall Bloom, directeur associé de la gestion scientifique des Rocky Mountain Laboratories, note que trois importantes maladies infectieuses du 20e siècle ont été non seulement identifiées ici, mais aussi que les agents pathogènes qui les provoquent sont nommés pour les enquêteurs de laboratoire: Rocky Mountain spotted fever (la bactérie est Rickettsia rickettsii, du nom de Howard Ricketts), de la fièvre Q (Coxiella burnetii, du nom de Herald Cox) et de la maladie de Lyme (Borrelia burgdorferi, du nom de Willy Burgdorfer) Pendant un appel Zoom de deux heures, le Dr Bloom, qui a été avec le laboratoire depuis 1972, fièrement éveillé de mémoire les points forts de ses 120 ans d'histoire Pour lui, les succès passés sont la preuve d'un concept plus large de préparation: investir dans la recherche sur les maladies infectieuses pendant les périodes où le pays n'est pas au milieu d'une pandémie mortelle nous permet de réagir plus rapidement en cas de catastrophe

Les travaux du laboratoire sur des maladies plus anciennes - comme la grippe de 1918 ou des coronavirus comme le SRAS et le MERS - font avancer les découvertes scientifiques, mais donnent également aux chercheurs un coup de pouce lorsque de nouvelles menaces apparaissent "La possibilité que nous soyons confrontés à une pandémie n'était pas une surprise pour nous", Dit Bloom Cela a réduit le temps de préparation et pourrait raccourcir la chronologie des découvertes précieuses qui pourraient ouvrir la voie à un vaccin ou à une thérapie efficace contre les coronavirus

Dans un e-mail, le patron du Dr Bloom, directeur de l'Institut national des allergies et des maladies infectieuses, le Dr Anthony S Fauci, a cité les «contributions importantes et uniques du laboratoire dans le domaine des maladies infectieuses émergentes» comme «des preuves solides du besoin critique de financement à long terme de la recherche fondamentale» Au cours des dernières années, le Dr Fauci a effectué plusieurs visites au laboratoire et donné des conférences au centre des arts du spectacle de Hamilton

Le Dr Bloom se souvient de la dernière conférence du Dr Fauci, en octobre: ​​le Dr Fauci a discuté de son travail avec les précédents présidents, remontant à Ronald Reagan et à l'épidémie de sida Il a ensuite mentionné le président Trump "Je ne sais pas ce que l'avenir nous réserve ni comment il va réagir, mais je parierais qu'à un certain moment de son administration, ce président devra faire face à une menace de maladie", se souvient le Dr Bloom

«C'était prémonitoire» Bien qu'il soit l'une des personnes sélectionnées dans le monde à expérimenter de près le virus, le Dr de Wit a les mêmes questions et incertitudes que nous «D'une part, je peux être optimiste parce que j'ai vu la vitesse et les progrès par moi-même

Du côté négatif, il faudra un certain temps avant que nous ayons vraiment cela sous contrôle », a-t-elle déclaré «Comme tout le monde, nous avons tous peur de trop nous détendre» Avec les yeux du monde attentif, le Dr de Wit et ses collègues sont plongés dans les minuties du virus

"Nous devons bien faire les choses la première fois, car il n'y a pas de place pour l'erreur", m'a-t-elle dit Mais à l'occasion, elle a rappelé que le travail qu'elle accomplit n'est pas seulement mondialement pertinent, mais touche aussi près de chez soi Un jour, en quittant le laboratoire, elle a remarqué un griffonnage lumineux de lettres à l'extérieur des portes

Pendant qu'elle était à l'intérieur, travaillant avec soin sur le virus mortel, les habitants de Hamilton avaient écrit des messages à la craie le long du trottoir et sur les rochers "Je vous remercie ! Votre travail est valorisé », lisent-ils