Samedi 30 Mai 2020

Nous voulons connaître l'avenir du coronavirus. Dommage.


Le meilleur prophète, Thomas Hobbes a écrit une fois, est le meilleur devineur Cela semble être le dernier mot sur notre capacité à prédire l’avenir: nous ne pouvons pas, mais c’est une vérité que les humains n’ont jamais pu accepter Les personnes confrontées à un danger immédiat veulent entendre une voix faisant autorité dont elles peuvent tirer l'assurance; ils veulent savoir ce qui se passera, comment ils devraient se préparer et que tout ira bien

Il semble que nous ne soyons pas bien conçus pour vivre dans l'incertitude Rousseau n'a exagéré que légèrement lorsqu'il a dit que lorsque les choses sont vraiment importantes, nous préférons avoir tort que de ne rien croire du tout L'histoire de l'humanité est l'histoire de l'impatience

Nous voulons connaître l'avenir du coronavirus. Dommage.

Non seulement nous voulons connaître l'avenir, nous le voulons quand nous le voulons Le Livre de Job condamne comme fier ce désir d'attention immédiate S'exprimant hors du tourbillon, Dieu montre clairement qu'il n'est pas un distributeur automatique

Il montre son visage et révèle ses plans quand le moment est venu, pas quand l'humeur nous frappe Nous devons apprendre à nous attendre au Seigneur, nous dit la Bible Bonne chance avec ça, grommela sans doute Job

Quand les dieux se taisent, les êtres humains prennent les choses en main Dans les religions où le divin était censé inscrire ses messages dans le monde naturel, les spécialistes ont appris à prendre des auspices de la disposition des étoiles dans le ciel, des jeux de cartes, des dés, un tas de bâtons, une flamme de bougie, un bol de l'eau huileuse ou le foie de quelques pauvres moutons Avec ces matériaux, des batailles pouvaient être planifiées, des fléaux prédits et de mauvais mariages évités

Dans les endroits où les dieux étaient censés communiquer verbalement avec les humains, des oracles et des prophètes étaient désignés pour fournir des réponses à la demande Les oracles les plus vénérés du monde grec antique étaient les grandes prêtresses du temple d'Apollon à Delphes Lorsque vint le moment de répondre à une pétitionnaire qui lui avait posé une question, la prêtresse pénétrait dans le sanctuaire intérieur et s'asseyait sur un trépied érigé au-dessus d'une crevasse dans le sol, d'où l'on pensait que les gaz enivrants montaient

Ces fumées ont paralysé ses facultés rationnelles et l'ont mise dans une transe de réceptivité qui a permis au dieu Apollon de parler à travers elle dans des remarques et des énigmes cryptiques Ceux-ci seraient interprétés par une deuxième figure, le prophète, qui a répondu au pétitionnaire reconnaissant en poésie ou en prose C'est une start-up très réussie qui fait de Delphes une ville riche

Les prophètes sont aujourd'hui moins flamboyants Les anciens premiers ministres ne reniflent généralement pas de drogue avant d'apparaître sur CNN Ils s'assoient doucement dans la salle verte en sirotant de l'eau minérale avant d'être appelés à annoncer notre sort

Les augures ont abandonné le foie des moutons et les ont remplacés par des mégadonnées et une modélisation statistique La merveille est que nous appelons toujours à leur aide, étant donné que l'avenir est plein de surprisesLes prévisionnistes professionnels le savent pour l'avenir, c'est pourquoi dans les petits caractères de leurs rapports, ils énoncent toutes les hypothèses qui sont entrées dans les prévisions et le degré de confiance statistique que l'on pourrait avoir en particulier des estimations, compte tenu des données et des méthodes de recherche utilisées

Mais les journalistes et les fonctionnaires inquiets ne lisent pas ou ne comprennent pas les notes de bas de page, et avec des informations publiques, ils transmettent naturellement les estimations les plus frappantes juste pour passer la journéeLes anciens augures et prophètes exerçaient des professions à haut risque Beaucoup ont perdu la vie lorsque leurs prédictions ne se sont pas matérialisées, soit exécutées par des souverains, soit séparées par des foules

Nous voyons aujourd'hui une version exsangue de cette réaction dans la baisse de la confiance du public dans les médias et le gouvernement Prenons un exemple banal: les tempêtes de neige et les fermetures d'écoles Il y a un demi-siècle, lorsque les prévisions météorologiques étaient moins sophistiquées, les parents et les enfants n'apprendraient pas que les cours étaient annulés jusqu'au début de la tempête et cela a été annoncé à la radio et à la télévision le matin même

Nous vivions dans une incertitude inoffensive, ce qui était passionnant pour les enfants Lorsque les flocons de neige sont tombés, ils ressemblaient même à de la manne du ciel Aujourd'hui, les maires et les directeurs d'école, faisant confiance aux météorologues, annoncent régulièrement des fermetures un jour ou plus à l'avance

Si la tempête n'arrive pas, cependant, ils sont vivement critiqués par les parents qui ont perdu une journée de travail ou ont dû trouver une garderie Et si une tempête imprévue paralyse la ville, laissant les rues non salées et les enfants bloqués à l'école, la réaction est bien pire Plus d'un maire a perdu sa candidature à la réélection en raison d'échecs de prophéties, victime de notre confiance collective dans la prévoyance humaine

Notre dépendance aux prévisions économiques est bien plus conséquente Ici, les notes de bas de page importent vraiment, mais les politiciens et la presse encouragent la pensée magique Le candidat déclare: Mon plan créera 205 000 nouveaux emplois, augmentera le Dow 317 points et abaissera le prix de l'essence de 15 cents

Deux ans plus tard, le titre jubilant se lit comme suit: Les promesses non tenues du président La croissance stagnante, le marché baissier et la guerre au Moyen-Orient rendent la réélection improbable, sans oublier que la baisse de la demande mondiale a ralenti la croissance, que Wall Street est une reine du drame et qu'une collision de pétroliers a déclenché la guerre Une présidence ratée est déclarée

Ainsi, la presse et le public se tournent vers des visages plus frais - qui offrent bien sûr les mêmes prédictions absurdement précises Ce n'est pas pour rien que Gore Vidal nous a appelés les États-Unis d'Amnésie La place publique est aujourd'hui remplie d'augures et de prophètes qui prétendent prévoir le monde post-Covid à venir

Moi, qui trouve le coucher du soleil une surprise chaque soir, j'ai été poursuivi par des journalistes étrangers demandant ce que la pandémie signifierait pour l'élection présidentielle américaine, le populisme, les perspectives du socialisme, les relations raciales, la croissance économique, l'enseignement supérieur, New York La politique de la ville et plus encore Et ils semblent terriblement découragés quand je dis que je n'en ai aucune idée Vous connaissez vos lignes, dites-les simplement, je comprends leur position

La vie quotidienne étant gelée, il y a moins d'événements à signaler et à débattre Pourtant, les colonnes doivent être écrites et la machine de presse par câble 24/7 doit être alimentée On ne peut consacrer que peu de temps aux conférences de presse de la journée (ébouriffantes) ou à blâmer les décisions prises dans le passé ou les histoires sentimentales sur la façon dont les gens s'en sortent

L’attention des journalistes se tourne donc vers l’avenir, mais l’avenir post-Covid n’existe pas Il n'existera qu'après l'avoir fait La prophétie religieuse est rationnelle, en supposant que l'avenir est entre les mains des dieux, pas le nôtre

Les croyants peuvent être sûrs que ce que les dieux disent par la bouche des oracles ou inscrivent dans les abats se réalisera, indépendamment de nos actions Mais si nous ne croyons pas en ces divinités, nous n'avons aucune raison de demander ce qui nous arrivera Nous ne devons nous demander que ce que nous voulons arriver, et comment y arriver, compte tenu des contraintes du moment

Mis à part la biologie actuelle du coronavirus - que nous commençons à peine à comprendre - rien n'est prédestiné Le nombre de personnes qui en sont atteintes dépend de leur comportement, de la façon dont nous les testons, de la façon dont nous les traitons et de la chance que nous avons de développer un vaccin Le résultat de ces décisions limitera alors les choix de réouverture auxquels sont confrontés employeurs, maires, présidents d'université et propriétaires de clubs sportifs

Leurs décisions alimenteront ensuite nos propres décisions, y compris celle que nous choisirons pour le président en novembre Et les résultats de cette élection auront le plus grand impact sur ce que les quatre prochaines années tiendront La pandémie a montré à quel point nous assumons une grande responsabilité envers l'avenir, et aussi à quel point nos connaissances sont insuffisantes pour prendre des décisions sages et anticiper les conséquences

C'est peut-être pour cela que nos prophètes et augures ne peuvent pas suivre la demande de prévoyance À un certain niveau, les gens doivent penser que plus ils en apprennent sur ce qui est prédéterminé, plus ils auront de contrôle Ceci est une illusion

Les êtres humains veulent sentir qu'ils sont sur une marche du pouvoir vers l'avenir, alors qu'en fait nous tapons simplement nos cannes sur le trottoir dans le brouillardUne dose d'humilité nous ferait du bien dans le moment présent Cela pourrait également nous aider à nous réconcilier avec l'incertitude radicale dans laquelle nous vivons toujours

Retirons nos prophètes et augurons Et cessons de demander aux spécialistes de la santé et aux fonctionnaires des projections confiantes qu'ils ne sont pas en mesure de faire - et cessons d'être déçus lorsque ceux que nous leur forçons se révèlent erronés (Un passage des conférences de presse et des reportages quotidiens aux hebdomadaires serait un petit pas vers la sobriété

) C'est déjà assez dommage de vivre avec un président qui refuse de reconnaître la réalité Nous aggravons la situation en concentrant notre attention sur le contentieux du passé et l'exigence de certitude quant à l'avenir Nous devons accepter ce que nous sommes, en tout cas, condamnés à faire dans la vie: tapoter et marcher, tapoter et marcher, tapoter et marcher…

Mark Lilla est professeur de sciences humaines à Columbia University et auteur, plus récemment, de «The Once and Future Liberal »Le Times s'est engagé à publier une diversité de lettres à l'éditeur Nous aimerions savoir ce que vous en pensez ou l'un de nos articles

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