Samedi 31 Octobre 2020

Les orques prospéreront-ils dans les eaux plus calmes de la pandémie de coronavirus ? Les scientifiques visent à découvrir


La pandémie de coronavirus a bouleversé et recentré la recherche sur le terrain des orques dans les eaux du nord-ouest cette saison. Certains scientifiques sont échoués. D'autres étudient l'effet sur les orques résidentes du sud menacées d'extinction soudainement beaucoup plus calmes de la mer des Salish, les eaux transfrontalières entre les États-Unis et le Canada, y compris Puget Sound. Les résidents du sud chassent par le son. Les perturbations et le bruit causés par les bateaux et les navires sont l'une des trois principales menaces à leur survie, en plus du manque de saumon quinnat adéquat (leur nourriture préférée) et de la pollution. Ce printemps comme aucun autre, les chercheurs tentent de savoir comment les orques réagissent aux eaux désertées par les plaisanciers à cause de la pandémie.La flotte récréative d'observation des baleines est temporairement amarrée au quai en raison de l'ordre de séjour imposé par le gouverneur Jay Inslee avait l'intention de ralentir la propagation du virus. La navigation de plaisance est également considérablement réduite.L'industrie de l'observation des baleines du Nord-Ouest prévoit un redémarrage à un moment donné cet été, avec des modifications pour la distanciation sociale, a déclaré Kelley Balcomb-Bartok, directrice des communications de la Pacific Whale Watch Association. Mais jusqu'à présent, revenus et emplois pour les 28 voyagistes de 19 ports de la Colombie-Britannique. et Washington a été cratérisée par le virus.L'industrie espérait retirer environ 562274 invités dans une entreprise de voyages d'une valeur d'environ 68 millions de dollars, et employer environ 675 personnes au plus fort de la saison, a déclaré Balcomb-Bartok. Au lieu de cela, les bateaux sont à peine sortis avant l'arrêt, et les opérateurs ont jusqu'à présent mis à pied 424 employés.
L'eau n'est pas totalement silencieuse. Les bacs, les bateaux militaires et les lignes et les navires-citernes commerciaux commerciaux fonctionnent toujours. Mais les bateaux d'excursion qui suivent les baleines du matin au coucher du soleil pour le moment sont immobilisés. "C'est incroyable, il n'y a aucun bateau", a déclaré Sam Wasser, directeur du Center for Conservation Biology de l'Université de Washington. "Je n'ai jamais rien vu de tel et je viens ici depuis les années 1980", a-t-il déclaré à propos du côté ouest de l'île de San Juan. Au cours des neuf dernières années, Wasser et son équipe de recherche ont étudié le stress nutritionnel dans les orques en examinant les hormones. niveaux dans leur scat.L'équipe utilise des chiens spécialement formés qui peuvent flairer les scat de baleine à un mile nautique, afin que l'équipe puisse les collecter pour analyse. Cette année offre des conditions d'étude uniques. Deborah Giles, directrice scientifique et de recherche pour l'organisation à but non lucratif Wild Orca, s'est rendue dans son bateau avec son mari et a formé le chien scat de baleine Eba au début de la saison, destiné à capturer le scat des baleines dans eau plus calme. "Mais le triste fait est qu'ils ne sont pas venus ici", a-t-elle expliqué à propos des orques. Au lieu d'être dans le détroit de Juan de Fuca et le côté ouest de l'île de San Juan commençant régulièrement en mai comme par le passé, les orques sont arrivées plus tard ces dernières années et passent beaucoup moins de temps dans et autour de San Juans.
Au lieu de cela, la cosse K la semaine dernière a été repérée au large d'Eureka, en Californie, ciblant le quinnat sur la côte extérieure. J pod a également été repéré plus au nord, dans les eaux canadiennes. Les gousses J, K et L des résidents du sud ont été répertoriées comme en voie de disparition en 2005. Il en reste 72, la population la plus faible depuis plus de 40 ans. Wasser a déclaré que l'équipe sera probablement encore en mesure d'obtenir des échantillons cet été, avant que les choses Si la situation revient, la présence de bateaux n'est clairement pas ce qui empêche les baleines de s'éloigner, a expliqué Giles. «Ils vont là où se trouve la nourriture.» Brad Hanson, biologiste de recherche au Northwest Fisheries Science Center de la National Oceanic and Atmospheric Administration à Seattle, a dû annuler sa campagne de mai en raison du coronavirus. Il avait prévu de se mobiliser hors de Neah Bay avec son équipage. Mais la tribu Makah a fermé ses frontières depuis la mi-mars aux étrangers, pour protéger leur population pendant la pandémie. La distance sociale est également impossible sur son bateau de recherche, a déclaré Hanson.Hanson et son équipe sondent les habitants du sud chaque année pour effectuer des évaluations de la santé des orques, par l'observation de son bateau de recherche. Lui et l'équipe recueillent également des échantillons de scats et de proies de manière opportuniste lorsqu'ils sont avec les baleines.
Pendant ce temps, une autre équipe a également travaillé pour recueillir des photos par drone des résidents du sud, afin d'évaluer leur état corporel.John Durban, scientifique principal chez Southall Environmental Associates, et Holly Fearnbach de la SR3 à but non lucratif sont une équipe de scientifiques mari et femme, leur travail sur le terrain n'est donc pas interrompu par les exigences de distance sociale. Ils ont déjà fait voler leur drone dans les airs pour documenter les habitants du sud.Si les baleines reviennent, l'équipe est en bonne forme pour comparer les photos de drones des années précédentes avec un trafic de bateaux normal avec tout ce dont ils seront témoins cette année, a écrit Durban dans un e-mail au Seattle Times. L'enquête aérienne de l'équipe de février a révélé que J pod était pour la plupart «dans un état généralement décent», a écrit Fearnbach dans un courriel. "Bien que certains juvéniles continuent d'être maigres." Dans le passé, l'équipe a documenté un mauvais état corporel des orques qui sont morts par la suite ainsi qu'une taille corporelle plus petite chez les orques plus jeunes, grandissant à une époque de pénurie de chinook, par rapport à leurs aînés. La raison pour laquelle certaines baleines sont si limitées en nourriture est quelque chose que les scientifiques continuent d'étudier. Est-ce le manque de quinnats adéquats et régulièrement disponibles, leur nourriture préférée? Est-ce que la maladie ou un autre facteur affecte leur capacité à se nourrir? L'équipe a pu obtenir des photographies du bébé le plus récent de la nacelle, J56, et de la mère J31, a déclaré Fearnbach, "et maman semble être en bonne santé."
   
      
         Lynda V. Mapes:
       206-464-2515 ou lmapes@seattletimes.com; sur Twitter: @LyndaVMapes. Lynda est spécialisée dans la couverture de l'environnement, de l'histoire naturelle et des tribus amérindiennes.