Samedi 24 Octobre 2020

Une pandémie de coronavirus menace un projet de fracturation controversé en Argentine


Que le monde post-pandémique revienne aux combustibles fossiles ou à une économie propre deviendra plus clair dans les semaines à venir alors que le Fonds monétaire international et l'Argentine décideront de continuer à soutenir les vastes champs pétroliers et gaziers de Vaca Muerta en Patagonie.
Le développement vise à exploiter le deuxième plus grand gisement de schiste de la planète (après le bassin du Permien au Texas), mais son avenir a été mis en doute par le verrouillage du coronavirus, qui a provoqué la chute la plus abrupte du prix du pétrole en 30 ans.

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Les analystes disent que Vaca Muerta (ce qui signifie Dead Cow en anglais) est maintenant parmi les projets de combustibles fossiles les plus vulnérables au monde. Les militants pour le climat croient que cela pourrait être l'un des premiers endroits où la décision est prise de «le garder dans le sol».
Le gouvernement argentin a jeté le projet dans les limbes la semaine dernière, lorsque le ministre du Développement productif, Matías Kulfas, a qualifié Vaca Muerta de "problème qu'il faudra attendre" jusqu'à la fin de la crise. Le mois dernier, le président de la compagnie pétrolière nationale argentine, YPF, a déclaré que l'effondrement du prix du pétrole "met en doute toute la production de pétrole argentine".
Comme ailleurs dans le monde, des décisions clés ont été suspendues. Mais plus que tout autre pays, le FMI jouera un rôle particulièrement crucial pour décider du sort du projet - et cela enverra un signal fort sur la position des institutions internationales dans la formation du monde post-pandémique.
Il y a deux ans, le FMI a accordé son plus gros prêt de 44 milliards de dollars (35 milliards de livres sterling) pour aider l'Argentine à traverser une crise de la dette qui se poursuit aujourd'hui. Une nouvelle restructuration est en cours de préparation par le fonds, qui prévoit également de procéder à son «bilan de santé» annuel sur le pays le mois prochain. Cela comprendra un examen de Vaca Muerta.
Initialement, le FMI a promu ce projet comme un moyen pour l'Argentine de gagner des devises et de devenir plus indépendante de l'énergie. Mais - avec une pression croissante sur les institutions internationales pour se retirer des combustibles fossiles - le fonds a insisté l'année dernière pour que l'Argentine coupe les subventions pour Vaca Muerta. C'était potentiellement mortel avant même la pandémie.
Le gouvernement argentin a dû attirer des sociétés pétrolières étrangères telles que Chevron, Shell, ExxonMobil, ConocoPhillips et Pan American Energy (une filiale de British Petroleum) avec des milliards de dollars de subventions. Sans cette béquille financière, les projets ne pourraient pas résister économiquement, même à un prix du pétrole bien supérieur au niveau actuel d'environ 20 dollars le baril. La région était trop éloignée, les liaisons de transport trop pauvres et la demande locale trop faible. Le projet a également rencontré une vive opposition de la part de la communauté indigène mapuche qui affirme que son territoire a été volé et contaminé au profit des étrangers. Cela en a fait l'un des projets de combustibles fossiles les plus chers et les plus controversés au monde.

 
 

 Lorena Bravo, porte-parole des membres de la communauté indigène mapuche, qui disent que leur territoire a été contaminé. Photographie: Emiliano Lasalvia / AFP via Getty Images
Le verrouillage est un autre coup dur. "La baisse historique des prix du pétrole est un nouveau signe de l'infaisabilité de Vaca Muerta", a déclaré Fernando Cabrera de l'Observatoire indépendant Observatorio Petrolero Sur à Neuquén. «Nous avons longtemps averti qu'il y avait un manque d'infrastructures d'exportation essentielles, une demande mondiale faible et une dépendance excessive aux subventions que l'Argentine ne peut pas se permettre en raison de sa crise de la dette. La pandémie aggrave les problèmes. »
Des cadres vétérans du pétrole argentin - connus dans l'industrie sous le nom de viejos petroleros ou d'anciens pétroliers - pressent le gouvernement d'aller de l'avant avec Vaca Muerta, de gonfler le prix du pétrole à l'intérieur du pays et de répercuter les coûts sur les pompes des chauffeurs. «Dans cette industrie, vous devez faire ce que personne ne fait. N'attaquez pas le troupeau », a écrit José Luis Sureda, ancien secrétaire du gouvernement chargé des ressources en hydrocarbures. Mais sans fonds, les mains du gouvernement sont liées.
«Le krach de la demande et des prix perturbe certainement les plans d'expansion des combustibles fossiles du gouvernement argentin à court terme», a déclaré Lorne Stockman, analyste principal de recherche chez Oil Change International. Il a dit que cela faisait partie d'une tendance mondiale. Des dizaines de projets pétroliers et gaziers devraient être abandonnés ou reportés indéfiniment, dont trois usines de gaz naturel liquide à Brownsville, au Texas, et de nombreux terminaux pétroliers offshore américains. Les sables bitumineux canadiens, les puits de pétrole extracôtiers brésiliens et les projets de forage au Guyana auront également du mal à atteindre l'équilibre.
Au prix de 35 $ le baril, 4% de l'approvisionnement en pétrole existant devient non rentable, selon une récente étude des analystes du secteur de l'énergie Wood Mackenzie. Si les valeurs tombent en dessous de 25 $ - comme elles l'ont fait aux États-Unis - cette part déficitaire grimpe à 9% - l'équivalent de 10 millions de barils par jour.
La situation est encore plus difficile pour les nouveaux projets pétroliers et gaziers. À 35 dollars le baril, 75% des nouveaux projets pétroliers et gaziers ne couvrent pas leurs coûts de financement.
Depuis le début de la pandémie, les principales compagnies pétrolières du monde ont réduit leurs investissements en capital de près de 25 milliards de dollars. Cela rendra difficile pour les entreprises d'atteindre leurs prévisions de production. L'année dernière, le Guardian a révélé que les 50 plus grandes sociétés pétrolières du monde prévoyaient de pomper 7 millions de barils supplémentaires par jour d'ici 2030. C'est désormais beaucoup moins probable.
"Si les prix ne rebondissent pas, les robinets seront inévitablement fermés", prévient l'étude. «Compte tenu des difficultés et des coûts associés au redémarrage d'une production mature, une partie de cet approvisionnement pourrait ne jamais revenir.»
Combien dépendra en grande partie du leadership du gouvernement, a déclaré Valentina Kretzschmar, vice-présidente de la recherche d'entreprise à Wood Mackenzie. «En fin de compte, il s'agit de la demande. S'il y a une demande de pétrole, il sera produit. Il ne restera pas dans le sol », a-t-elle déclaré. «La question est de savoir ce que nous apprenons de la crise de Covid. Comment cela va-t-il nous changer? Comment les gouvernements réagiront-ils? Ce sera vraiment la réponse du gouvernement qui aura un impact énorme sur ce qui se passera ensuite. »

Le FMI a déclaré l'année dernière qu'il incorporerait les risques climatiques dans la prise de décision, ce qui pourrait compromettre la viabilité déjà faible de Vaca Muerta. María Marta Di Paola, directrice de la recherche à la Fondation pour l'environnement et les ressources naturelles en Argentine, a déclaré que le projet n'était pas conforme à l'accord de Paris sur le climat. "Si la fracturation Vaca Muerta se développe comme prévu initialement, ses émissions quadrupleront d'ici 2050", a-t-elle écrit.
Stockman a exhorté le FMI, l'Argentine et d'autres gouvernements à s'éloigner des combustibles fossiles dans leurs plans de relance économique. Davantage de subventions, a-t-il dit, ne feraient que créer un nouvel essor et un effondrement à l'avenir. «Plutôt que de renflouer les entreprises pour protéger les dirigeants et les actionnaires, les gouvernements devraient utiliser les mesures de relance pour soutenir la production et la demande d'énergie propre et aider les travailleurs à faire la transition. Cela ne se produit pas. "
Alors que de nombreux projets ne semblent pas rentables dans la situation actuelle, peu sont activement abandonnés alors que les perspectives d'une flambée des prix ne sont peut-être que d'un an environ. Une fois de plus, l’absence de politiques pour guider et gérer une transition nous fait défaut sur le climat, ainsi que sur l’équité, la justice et la prévention de la prochaine catastrophe.