Jeudi 22 Octobre 2020

Personne ne veut que nous accostions : comment le coronavirus a détruit la croisière de rêve d'un couple


Ce devait être le voyage d'une vie pour le couple britannique. Une maladie l'a assuré. Un autre a tourné ce rêve sur sa tête et les a laissés se sentir comme des parias mondiaux.
Simon et Kerry Lafrenais ont réorganisé leur maison pour payer la croisière autour du monde sur le paquebot de luxe P&O Arcadia. Le couple, âgé de 52 et 47 ans, ne pouvait pas attendre. À un stade avancé de sclérose en plaques, Kerry avait déjà perdu le contrôle de ses jambes et d'un bras et devenait progressivement aveugle. Les vacances de 99 jours devaient être une dernière aventure.
Au lieu de cela, la pandémie de coronavirus, qui s'est déroulée alors qu'ils faisaient le tour du monde, a transformé le voyage en marathon d'endurance. Tout d'abord, l'itinéraire a été modifié pour éviter les hotspots de Covid-19. Puis, port après port, ils ont refoulé leur navire par crainte de contamination. Au moment où les passagers sont finalement revenus à Southampton le dimanche de Pâques, ils n'avaient pas mis les pieds sur la terre ferme depuis l'Australie, 31 jours et 30 000 km plus tôt. Le capitaine leur a dit que c'était un record.
Après des épidémies meurtrières de Covid-19 sur au moins 10 paquebots de croisière - y compris le Diamond Princess et Ruby Princess, qui sont dans le même conglomérat de carnaval que l'Arcadia - les passagers débarquants seront probablement accueillis avec autant de suspicion que de sympathie. Même avant la pandémie, les croisières étaient considérées avec hostilité dans certains milieux parce qu'elles étaient associées aux riches.
Mais dans le cas de Simon et Kerry, le contraire était vrai. Ils avaient accumulé de la dette pour pouvoir payer 36 000 £ pour la croisière. Simon empruntait à son avenir pour que Kerry ait un cadeau au-delà des limites habituelles de sa chambre. Cela faisait partie d'une stratégie d'investissement dans des souvenirs heureux pour les traverser les moments difficiles de son état dégénératif.
La sclérose en plaques s'était révélée il y a 18 ans lorsque Kerry ne pouvait soudainement pas retirer son pied de la pédale d'accélérateur pendant des vacances dans le Devon. Le couple, qui vivait alors dans le Hertfordshire, a évité de justesse un accident, mais n'a pas pu échapper au diagnostic qui a changé sa vie. La première réponse de Simon fut de proposer le mariage afin qu'il puisse assurer à Kerry qu'elle ne serait pas seule alors que son état empirait. Ils ont tous deux travaillé comme commis de banque et ont passé les deux prochaines années à économiser pour un mariage spectaculaire dans un château écossais afin d'avoir des photos spéciales à regarder en arrière. Kerry - une «fille d'Essex» autoproclamée, avec un sourire effronté et un sens de l'humour grivois - a mené la danse du ceilidh. À l’étonnement de ses amis, Simon - un fils quelque peu laconique d’immigrants sri-lankais qui était plus à l’aise pour écouter le Curé - s’est joint à nous.
Dans les années qui ont suivi, Kerry a dû utiliser un bâton plus souvent, puis un fauteuil roulant. En 2016, Simon a décidé de quitter la banque pour devenir son infirmière à plein temps. Ils ont vendu leur maison dans la ceinture de banlieue de Londres et ont acheté une maison moins chère dans le Lincolnshire pour avoir de quoi vivre jusqu'à leur pension. Kerry était de plus en plus attachée au lit et avait besoin de médicaments pour atténuer sa douleur. Le couple ne pouvait plus se permettre de vacances annuelles. Au lieu de cela, ils ont prévu une croisière autour du monde avec le paiement forfaitaire de la retraite anticipée qui était dû en 2023.
Mais avec la détérioration rapide de l'état de Kerry, Simon s'est rendu compte qu'il serait peut-être trop tard. Rentrant dans le dos de sa femme pour la première fois de leur mariage, il a secrètement fait des préparatifs pour réhypothéquer leur maison afin qu'ils puissent partir en voyage plus tôt. Il savait que c'était un risque financier, mais - comme leur mariage - il sentait qu'ils pouvaient vivre des souvenirs que cela créerait. Avant d'aller de l'avant, il a eu le courage de dire à sa femme ce qu'il avait fait.
«Elle m'a regardé abasourdi, m'a demandé de me répéter puis a fondu en larmes», se souvient-il. «Maintenant, je ne gère pas bien les pleurs, mais il s’est avéré que c’était des larmes de joie. Quel soulagement ! "
Kerry se redressa. Au cours des mois suivants, elle a planifié avec enthousiasme quoi porter à chaque étape de la croisière et quels sites ils allaient voir. Le bonheur de Simon s’ajoutait à la perspective de trois mois au cours desquels l’équipage et le personnel médical du navire le déchargeraient en partie des tâches d’allaitement et de cuisine. Il a décidé de partager les moments forts du voyage avec des amis en publiant un simple haïku et des photos sur Facebook à chaque destination, et en compilant une playlist de croisière sur Spotify.
Aucun d'eux n'imaginait, lors de leur départ en janvier, qu'échapper au confinement d'une maladie entraînerait la mise en quarantaine à cause d'une autre. Le récit suivant de leur voyage - compilé à partir du journal intime de Simon, des messages et messages des médias sociaux et des rapports des médias - montre comment la pandémie les a rattrapés.

3 janvier - Southampton

Un feu d'artifice accompagne le départ d'Arcadia du port. Peu, le cas échéant, des 2 388 passagers savent que quatre jours plus tôt, la Chine a informé l'Organisation mondiale de la santé qu'un virus non encore identifié avait éclaté à Wuhan. Le voyage marquera le 15e anniversaire de mariage de Simon et Kerry. "Attention au monde ! " Simon publie sur Facebook avec un premier haïku: "Southampton," Bonjour ", Début de l'aventure, Espérant une mer calme."

15 janvier - Curaçao, Caraïbes

Après avoir traversé l'Atlantique, Simon et Kerry ont un problème de santé, mais pas à propos de Covid-19. Ils n’ont toujours pas entendu parler de la maladie, même si elle a coûté la vie à Wuhan et s’est propagée dans plusieurs pays, dont la Thaïlande, les États-Unis et la Corée du Sud. L’inquiétude du couple britannique est que Kerry ressent une douleur au pied. Il s'agit d'une cellulite, une infection qui pourrait écourter le voyage car son système immunitaire est affaibli. Les médecins du navire prescrivent des antibiotiques et préviennent qu’elle devra peut-être débarquer pour une éventuelle amputation si les symptômes s’aggravent. «Je me sens engourdi», écrit Simon.

27 janvier - San Francisco

Les antibiotiques prennent effet et le pied de Kerry s'éclaircit lorsque le navire traverse le canal de Panama. Au moment où ils atteignent San Francisco, elle est suffisamment bien pour profiter des vues du Golden Gate Bridge et d'Alcatraz. À l'intérieur de la bulle joyeuse du navire, il n'y a toujours aucune idée du coronavirus, bien que la maladie se propage plus largement. Plusieurs aéroports américains ont commencé à filtrer les passagers de Wuhan, mais les paquebots de croisière sont considérés comme sûrs. C'est sur le point de changer.

3 février - Hawaï

Après presque une semaine en mer sans Internet gratuit, les passagers se reconnectent à Hawaï entre les sorties aux monuments commémoratifs de la Seconde Guerre mondiale. Ils sont presque à mi-chemin à travers le Pacifique jusqu'en Asie, où les cas augmentent de façon exponentielle. Mais l'épidémie est à peine sur le radar. «Si le coronavirus avait fait la une des journaux, il m'a dépassé», écrit Simon.

4 février - Mid-Pacific

Alors que l'Arcadia est en mer, un autre navire du conglomérat de compagnies de croisières Carnival - le Diamond Princess - est mis en quarantaine au Japon après que plus de 100 passagers ont été trouvés malades avec Covid-19. Cela entraîne une inquiétude accrue concernant le risque de flambées sur d'autres navires. Dans les jours qui suivent, le capitaine de l'Arcadia informe les passagers que la partie asiatique du tour du monde a été annulée. Au lieu de cela, ils passeront plus de temps en Australie et en Nouvelle-Zélande.

 
 

 Simon et Kerry se retrouvent face à face avec un koala lors d'une de leurs excursions en Australie. Photographie: Image fournie

11 février - Polynésie

Kerry reçoit un gâteau et une carte du capitaine pour son anniversaire. L'itinéraire est à nouveau modifié. Un arrêt prévu aux Tonga est annulé par une épidémie de rougeole sur l'île, de sorte que l'Arcadia dérive vers Tahiti. Le coronavirus continue de faire peser une menace lointaine, même s'il a fait près de mille morts dans le monde. Les passagers sont plus inquiets des coups de soleil.

11 mars - Freemantle, Australie

La Nouvelle-Zélande et l'Australie marquent le point culminant du voyage pour le couple britannique. Ils adorent les excursions à terre à Auckland et à Sydney. À Tauranga, sur l'île du Nord de la Nouvelle-Zélande, Simon dit que les gens sont si décontractés qu'il aimerait vivre parmi eux. À Brisbane, Kelly est ravie d'embrasser un koala. Simon se délecte dans le paysage autour de Hobart, en Tasmanie. «Les mots ne peuvent pas transmettre, des vues à couper le souffle sur le mont Wellington, merci», publie-t-il sur les réseaux sociaux. Mais la pandémie se rapproche. À Perth, en Australie occidentale, ils apprennent qu'un ou deux nouveaux passagers ont échoué aux tests de dépistage et se sont vu refuser l'autorisation d'embarquer. Ils ont quitté Freemantle à 19h42 le 11 mars, quelques heures avant que l'Organisation mondiale de la santé déclare le coronavirus pandémie. En conséquence, il faudra 30 000 km avant qu'ils ne soient autorisés sur la terre ferme.

12-21 mars - Océan Indien

«Depuis lors, nous semblons avoir basculé de catastrophe en catastrophe», se souvient Simon. L'Arcadia se voit refuser la permission d'atterrir au Sri Lanka en raison du verrouillage du coronavirus. Ce devait être un grand moment pour le couple. Les parents de Simon ont émigré du Sri Lanka en 1966, l'année avant sa naissance. Il emmenait sa femme pour y rencontrer ses proches pour la première fois. «C'est déchirant», écrit Simon. «Il est difficile de mettre des mots sur la déception. C'est probablement la dernière chance pour ce type de réunion - financièrement, il est peu probable que nous puissions nous permettre de le faire à nouveau et, physiquement, je ne suis pas sûr que Kerry sera en mesure de le faire. " D'autres revers s'ensuivent. Dubaï et Malte ferment leurs ports, ce qui signifie que le navire doit s'écarter du canal de Suez et de la Méditerranée. «Notre croisière mondiale se rétrécit», écrit Simon. «Chaque nouveau jour semble apporter de mauvaises nouvelles… Les bateaux de croisière sont devenus les parias du monde. Personne ne veut que nous accostions. »

22 mars - Durban, Afrique du Sud

Au moment où le navire atteint la Corne de l'Afrique, la pandémie a fait 30 000 morts dans le monde. Il n'y a toujours pas de cas de Covid-19 sur le navire, ce qui signifie qu'il peut battre un drapeau jaune (sans maladie), mais les passagers doivent pratiquer la distance physique et s'asseoir à l'écart les uns des autres au dîner. Les angoisses et les frustrations se sont glissées dans les conversations. Ceux-ci atteignent un stade où l'Arcadia se voit refuser la permission d'évacuer les passagers de Durban, puis forcés d'attendre cinq jours pour faire le plein et se réapprovisionner. Simon commence à craindre que Kerry n'ait pas assez de médicaments s'ils sont retenus beaucoup plus longtemps. Sans les bonnes pilules, la douleur se déclencherait et sa détérioration physique s'accélérerait. Ils accostent finalement le 26 mars mais seuls trois Sud-Africains sont autorisés à débarquer.

29 mars - Océan Atlantique

Le navire est de retour au Royaume-Uni. Les restrictions à bord sont resserrées. Le couple passe plus de temps dans sa cabine. Avec une dernière escale de ravitaillement en carburant à Ténérife, l'accent est désormais mis sur la maison, où parents et amis sont enfermés et plus d'un millier de personnes sont décédées. Simon demande à un voisin d'acheter de l'épicerie pour que le réfrigérateur ne soit pas vide à son retour. Il est surpris de la difficulté qu'il y a à acheter en ligne - signe que le navire est déconnecté. "Bizarrement, les fruits et légumes sont abondants, mais les rouleaux de toilettes sont en rupture de stock - je pense que les priorités des gens sont fausses", dit-il.

 
 

 Arcadia at Southampton docks - pour sa cérémonie de nomination en avril 2005. Photographie: Alamy

12 avril - Southampton

Les quais d'Arcadia à Southampton, le dernier de la flotte de P&O à rentrer chez lui. L'accueil habituel en fanfare est absent. Les passagers - qui ont passé 72 jours de croisière de 99 jours en mer - doivent débarquer par étapes pour garantir le respect des règles de distance physique. Ils sont effectivement en quarantaine depuis 31 jours, mais ils doivent être informés des changements auxquels ils doivent s'adapter sur un terrain transformé. Depuis leur départ début janvier, le virus a tué plus de 110 000 personnes. Le Royaume-Uni est désormais un hotspot avec près d'un décès sur 10. On leur donne une lettre du capitaine au cas où la police les arrêterait sur le chemin du retour, et ils ont été avertis qu'ils doivent maintenant prendre des précautions spéciales juste pour aller dans les magasins.
Simon et Kerry savent que cela pourrait être bien pire. Leur histoire est une histoire de frustration, pas de tragédie. Ils sont reconnaissants d’être d’un seul tenant et de repartir avec un bon d’indemnisation P&O pour un voyage de 33 jours l’année prochaine, ce qui atténue la plus grande inquiétude de Simon que Kerry ne termine le voyage sans rien attendre.
Ils retournent au Lincolnshire dans une voiture pleine de valises, la tête pleine de souvenirs contradictoires et un avenir de quarantaine derrière des murs familiers.
Simon trouve le temps d'un haïku final sur Facebook. "La croisière est terminée, merci pour les goûts et les souhaits, retour à l'anormal", et - s'exprimant mieux dans les choix musicaux que les mots - une playlist Spotify. Il commence avec Once in a Lifetime de Talking Heads et Fantastic Voyage de David Bowie, puis progresse vers Isolation by Joy Division et Ghost Town by the Specials. Le dernier morceau est A Better Future de Bowie. Au cas où quelqu'un penserait que ce dernier choix est inhabituellement optimiste, il ajoute une mise en garde: «Imaginez-le comme une question, plutôt qu'une déclaration.»