Mardi 27 Octobre 2020

La pollution de l'air rend-elle la pandémie de coronavirus encore plus meurtrière ?


À bien des égards, cela est parfaitement logique.
Les patients atteints de Covid-19 sévère sont deux fois plus susceptibles d'avoir eu des maladies respiratoires préexistantes et trois fois plus susceptibles d'avoir eu des problèmes cardiovasculaires.
Et des décennies de recherche de référence ont montré que la pollution de l'air endommage les cœurs et les poumons.
Est-ce que l'air sale, qui tue déjà au moins 7 millions de personnes par an, alimente la pandémie de coronavirus?
Le chevauchement de lieux très pollués, comme le nord de l'Italie, et de points chauds pandémiques est frappant et des études préliminaires vont dans ce sens, alors qu'un lien entre l'épidémie de Sars de 2003 et l'air sale est déjà connu.
Confirmer l'impact de la pollution de l'air sur la gravité de Covid-19 pourrait faire une réelle différence en montrant que la réponse devrait être renforcée dans les endroits où la qualité de l'air est mauvaise. Mais faire les études scientifiques requises au milieu d'une pandémie mondiale et avec des données imparfaites est difficile.

Parallèlement au débat sur l'impact de la pollution de l'air sur les patients atteints de coronavirus, se pose la question de savoir si le virus peut être transmis par voie aérienne sur des distances importantes. De grosses gouttelettes chargées de virus provenant de la toux et des éternuements des personnes infectées tombent au sol en un mètre ou deux. Mais des gouttelettes beaucoup plus petites, de moins de 5 microns de diamètre, peuvent rester dans l'air pendant des minutes ou des heures et voyager plus loin.
Les experts ne savent pas encore si ces minuscules gouttelettes en suspension dans l'air peuvent provoquer des infections à coronavirus. Il existe des preuves indiquant cette voie d'infection aéroportée dans un restaurant mal ventilé à Guangzhou, en Chine.
Les scientifiques savent déjà que le Sars s'est propagé dans l'air extérieur et que le coronavirus peut rester viable pendant des heures dans de minuscules gouttelettes. Ces gouttelettes ont été détectées dans deux hôpitaux et certaines zones publiques de Wuhan, en Chine, et dans un hôpital du Nebraska, aux États-Unis.
Des recherches en Chine et au Japon montrent que les infections à Covid-19 sont plus susceptibles de se produire à l'intérieur. "L'environnement intérieur est potentiellement bien pire qu'extérieur, car les virus et / ou les particules de pollution ne peuvent pas vraiment s'échapper sans une bonne ventilation", selon le professeur Frank Kelly de l'Imperial College de Londres.

«Nous n'avons pas encore de preuves directement liées à la mortalité, mais nous savons que si vous êtes exposé à la pollution atmosphérique, vous augmentez vos chances d'être plus gravement touché», a déclaré le Dr María Neira, directrice de la santé publique à l'Organisation mondiale de la santé. (QUI).
«Nous commençons à envoyer des messages aux pays et régions en disant que si vous commencez à avoir des cas, dans les villes où vous avez un niveau élevé de pollution, renforcez votre niveau de préparation, car vous pourriez avoir une mortalité plus élevée.»
Le principal risque d'attraper Covid-19 est le contact avec une personne infectée et la qualité des soins de santé est essentielle pour déterminer le résultat.
Mais la pollution de l'air peut être importante de trois manières, selon des études. Les taux de mortalité plus élevés dus aux poumons et aux cœurs affaiblis par l'air sale sont les mieux compris. Les polluants enflamment également les poumons, ce qui rend potentiellement la capture du virus plus probable et suscite des inquiétudes quant à l'augmentation des niveaux de pollution après la levée des interdictions. Enfin, des particules de pollution pourraient même aider à transporter le virus plus loin.
Les études réalisées jusqu'à présent dans le monde sont pour la plupart des «préimpressions» - elles n'ont pas encore été approuvées par des scientifiques indépendants dans le cadre du processus d'examen par les pairs. Cela implique que plusieurs experts examinent le travail et exigent que tout défaut soit corrigé, mais l'approbation prend généralement de six mois à deux ans.
Les chercheurs avertissent que la plausibilité est loin d'être prouvée, et la corrélation ne signifie pas nécessairement la causalité, car de nombreux autres facteurs peuvent être importants. Mais ces premiers résultats suscitent des inquiétudes - et peuvent jouer un rôle crucial pour nous aider à comprendre et à combattre la propagation de la pandémie.
Une étude américaine, réalisée par un groupe très respecté de l'Université de Harvard, a révélé que la pollution de l'air est liée à des taux de mortalité Covid-19 beaucoup plus élevés dans tout le pays. Un autre, analysant des données européennes, a conclu que des niveaux élevés de pollution peuvent être «l'un des plus importants contributeurs» aux décès de coronavirus, tandis qu'un tiers a fait allusion au lien en Angleterre.
En Italie, le coronavirus a été détecté dans des échantillons de pollution atmosphérique par des scientifiques qui ont cherché à savoir si cela pouvait permettre de le transporter sur de plus longues distances et d'augmenter le nombre de personnes infectées, mais on ignore si le virus reste viable sur les particules de pollution.

 
 

 La pollution à Milan vue depuis le 39e étage de la Région Lombardie. Photographie: Claudio Furlan / LaPresse via ZUMA Press / REX / Shutterstock
De nouveaux travaux, non signalés jusqu'à présent, ont révélé des liens solides en Chine, où la pandémie a commencé, notamment une étude de 324 villes, qui a pris en compte d'autres facteurs tels que les habitudes de voyage, la météo, l'âge, la pauvreté et le tabagisme. Il a constaté que les endroits où les niveaux de pollution au dioxyde d'azote étaient légèrement plus élevés (10 microgrammes par mètre cube) au cours des cinq années précédant la pandémie avaient 22% de cas de Covid-19 en plus, tandis que les niveaux plus élevés de pollution par les petites particules ont vu une augmentation de 15%.
Une autre analyse chinoise de 120 villes maintenant publiée dans une revue a également trouvé un lien significatif, tout comme les pré-impressions reliant la pollution de l'air aux cas de Covid-19, les taux de mortalité et la propagation des maladies. Ailleurs, à Londres, les chercheurs ont identifié une corrélation entre les taux de mortalité et la pollution atmosphérique dans les différents arrondissements urbains, bien que les facteurs de confusion n'aient pas été évalués.
Étant donné le bilan annuel massif des décès dus à la pollution de l'air, les chercheurs ont également cherché à savoir si la baisse temporaire de la pollution de l'air pendant les fermetures avait pu sauver des vies. En Chine, les scientifiques ont déclaré qu'une baisse de 25% de la pollution de l'air de la ville pendant le verrouillage aurait pu empêcher entre 24 000 et 36 000 décès prématurés sur un mois. Une autre analyse pré-imprimée a conclu que les fermetures de villes "ont apporté des avantages pour la santé qui ont été plus nombreux que les décès confirmés dus à Covid-19 en Chine".

Une évaluation des deux premières semaines de confinement dans 27 pays a estimé que 7 400 décès prématurés avaient été évités, principalement en Chine et en Inde. En Europe, le Center for Research on Energy and Clean Air (CREA) a calculé que 11 000 décès par pollution atmosphérique avaient été évités, dont 1 700 au Royaume-Uni, au cours du mois se terminant le 24 avril.
Lauri Myllyvirta, de CREA, a déclaré: «Les niveaux de pollution de l'air chutent en raison involontairement des mesures contre le virus; cela ne doit pas être considéré comme une «doublure argentée». Mais cela montre à quel point le bilan des morts massives de la pollution atmosphérique est devenu normal, et indique ce qui peut être réalisé si nous passons à l'énergie propre. »
Cependant, tous les scientifiques de la pollution atmosphérique ne conviennent pas que la recherche devrait être accélérée pendant que la pandémie fait toujours rage, plutôt que d'attendre des mois ou des années pour être sûr des résultats.
 Le professeur Mark Goldberg, de l'Université McGill au Canada, qui a critiqué l'étude de Harvard, a déclaré: «Je n'ai rien contre l'hypothèse [linking air pollution and Covid-19], il est hautement plausible. Mais si vous faites une étude qui est remplie de biais potentiels, vous ne faites pas de bien au public en publiant. [Fossil fuel lobbyists] vont juste dire: "Eh bien, pourquoi devrions-nous croire tout ce que vous faites?" "
Le professeur Francesca Dominici, qui a dirigé l'étude à Harvard, n'était pas d'accord: «Je pense que la réaction responsable d'un scientifique est de répondre à une pandémie en faisant de son mieux avec les données dont vous disposez. Nous voulons fournir un avertissement.
«Les critiques sont toutes absolument valables [but are] très décevant car aucun d’entre nous n’essaie de contourner le système d’examen par les pairs. Tous nos documents vont être revus et, bien sûr, pour faire une nouvelle législation, le travail doit être meilleur. Nous savons que."
Dominici a déclaré que le message général qu'elle souhaitait transmettre était que les zones les plus polluées étaient celles où les efforts devaient être prioritaires.
«L'autre message concerne le retour en arrière des normes réglementaires pour la pollution de l'air aux États-Unis», a-t-elle déclaré. "Il y a un virus respiratoire qui tue les gens là-bas - ce n'est pas le bon moment pour donner des permis à l'industrie de polluer notre air."

 
 

 Les cyclistes sont assis sur les pentes supérieures de Greenwich Park surplombant les toits de Londres. Photographie: Tony Hicks / AP
Luis Miguel Martins, de l'Université de Cambridge, a dirigé l'analyse de la pollution de l'air en Angleterre et des cas de Covid-19, qui a été critiqué pour ne pas prendre en compte d'autres facteurs possibles.
 "Notre objectif dans la publication, peu de temps après d’autres études en Italie, en Allemagne et aux États-Unis, était de dire" regardez, cela pourrait être un phénomène mondial et pas seulement local ". Cependant, nous ne pouvions traiter que les données dont nous disposions. »
"Je pense toujours que l'examen par les pairs est essentiel, mais une critique constructive peut agir comme un mécanisme informel d'examen par les pairs", a-t-il déclaré. «Dans la version révisée de notre travail, nous avons normalisé les cas ou les décès par les densités de population et appliqué un meilleur modèle statistique. Cela a validé nos conclusions. »
Le professeur Frank Kelly, de l'Imperial College de Londres, au Royaume-Uni, a déclaré que son groupe ne publiait pas d'analyses préliminaires. «L'étude de Harvard a été la meilleure, mais elle présente encore des problèmes majeurs.»
La recherche sur la pollution de l'air a souvent montré qu'elle entraîne une légère augmentation du risque individuel de nombreuses maladies pour les personnes, mais, parce que des populations entières sont exposées à l'air sale, l'augmentation totale des dommages à la santé est importante.
On ne sait pas encore à quel point l'impact de la pollution atmosphérique est important sur la pandémie de Covid-19. "C'est une question vraiment difficile à répondre pour le moment", a déclaré le professeur Anna Hansell, à l'Université de Leicester. «Je soupçonne que cela correspond à nos observations générales sur la pollution atmosphérique. Mais si vous regardez à travers une population entière, une petite augmentation du risque est quelque chose que vous voudrez peut-être faire et la pollution de l'air est un facteur de risque modifiable. »
Kelly est préoccupée par l'augmentation de la pollution de l'air après la fin des blocages, comme cela est déjà le cas en Chine. "Actuellement, la qualité de l'air dans les villes est assez bonne en raison de la fermeture", a-t-il déclaré. L'augmentation de la pollution atmosphérique augmentera l'inflammation dans les poumons de certaines personnes. «S'ils sont ensuite exposés à une vague distincte du virus, la question est de savoir s'ils seront plus sensibles que la population générale.»
Tous les chercheurs espèrent que les dangers de la pollution de l'air exposés par la pandémie de coronavirus et les ciels plus clairs observés pendant les fermetures entraîneront des changements durables. Certaines villes, comme Milan, Rome, Berlin, Bruxelles, Paris, Mexico et Oakland, en Californie, ont pris des mesures, au moins temporairement, pour réduire l'utilisation de la voiture et augmenter le vélo et la marche.

 
 

 Les gens portent des masques lorsqu'ils marchent dans les rues de Mexico. Photographie: José Méndez / EPA
L'OMS demande aux gens de photographier le ciel dégagé qu'ils voient pendant le verrouillage. «Nous pouvons utiliser ces souvenirs propres pour inspirer une reprise plus saine et verte», a déclaré Neira. Mais des arguments économiques doivent également être avancés, a-t-elle déclaré.
Elle a souligné les subventions dont bénéficient les combustibles fossiles, les dommages causés à la santé des personnes par la pollution atmosphérique et les coûts énormes qui s'ajoutent aux services de santé.
À un certain moment dans le futur, les chercheurs seront en mesure de calculer le nombre de cas et de décès supplémentaires de Covid-19 dus à l'air sale du monde. "Mais quelle que soit la conclusion de la recherche, le problème le plus important est que nous devons nous assurer qu'après Covid-19, la reprise sera une reprise saine, car nous voulons réduire la vulnérabilité", a déclaré Neira.
Hansell a convenu: «J'espère vraiment que les gens s'accrocheront à la façon dont la vie peut être différente et pensent à la réduction de la pollution de l'air et du bruit dont ils bénéficient.»
Pour Kelly, que le retour de l'air sale ou la crise des coronavirus stimule le nettoyage de nos villes et villages reste dans la balance: "C'est la question à un million de dollars."