Samedi 19 Septembre 2020

Retrouver le «patient zéro»: pourquoi le premier décès de coronavirus en Amérique pourrait à tout jamais rester anonyme | Nouvelles du monde


Les États-Unis approchent du jalon sombre de 100 000 décès confirmés de coronavirus. Mais selon toute vraisemblance, le nombre de morts dans les coronavirus du pays a atteint le chiffre quelques jours auparavant. Et malgré tous les efforts des scientifiques, cette date restera à jamais inconnue.
Le coronavirus se propageait probablement aux États-Unis avant que l'administration Trump n'ait limité les voyages en provenance de Chine, avant que les États-Unis ne disposent d'un approvisionnement fiable en tests de diagnostic et avant même que la maladie causée par le virus ne soit nommée. Des modèles de l'épidémie de Covid-19 estiment que le virus se frayait un chemin à travers les grandes villes américaines, sans être détecté, des semaines avant qu'une Californie, début février, ne devienne la première Américaine connue à être décédée de causes connexes.
Les chercheurs effectuent actuellement un travail de détective, réexaminent les autopsies du début de cette année et étudient comment le virus a subtilement évolué pour tenter de déterminer quand Covid-19 a peut-être rendu malades et tué des personnes aux États-Unis. Les experts en maladies infectieuses avertissent cependant que trouver un «patient zéro», ou même déterminer exactement combien d'Américains ont été infectés et sont morts avant que le test ne soit disponible, sera presque impossible.

Le premier «premier cas»

Le premier signalement de coronavirus aux États-Unis est survenu le 21 janvier, lorsqu'un homme de l'État de Washington qui s'était rendu à Wuhan, en Chine, a été testé positif. La région de Seattle est rapidement devenue un hotspot, avec des cas qui ont explosé après une épidémie dans une maison de soins infirmiers à l'extérieur de la ville. Le 29 février, l’État de Washington a signalé ce qui, à l’époque, était considéré comme le premier décès de la nation de Covid-19.
Des cas de coronavirus ont également été identifiés en Californie fin janvier, initialement chez ceux qui s'étaient récemment rendus à Wuhan. Fin février, le gouverneur de la Californie, Gavin Newsom, a déclaré que les autorités surveillaient plus de 8 400 patients - mais l'État ne disposait que de 200 kits de test.

 
 

 Des responsables médicaux travaillent au département californien de la santé publique fin février. Photographie: Justin Sullivan / Getty Images
Les tests ont été difficiles à obtenir à travers le pays, après que les Centers for Disease Control and Prevention (CDC) aient bâclé le déploiement des kits de diagnostic et retardé la possibilité pour les laboratoires privés et universitaires de développer les leurs. Initialement, seuls les patients les plus gravement malades étaient testés, et ceux qui avaient récemment voyagé étaient prioritaires.
Ce n'est qu'en regardant en arrière que les autorités californiennes ont réalisé que le virus s'était peut-être propagé dans l'État et avait tué des habitants plus tôt qu'ils ne l'avaient pensé. Les grands hôpitaux et centres médicaux universitaires conservent et stockent régulièrement des échantillons de tissus d'autopsies pendant six mois à un an. En avril, une analyse d'échantillons de l'autopsie d'une femme de 57 ans de Santa Clara décédée subitement à son domicile le 6 février a révélé qu'elle avait succombé à la maladie. La femme a probablement contracté le virus au moins une semaine ou deux avant sa mort. Le fait qu'elle n'ait pas voyagé à l'extérieur du pays signifie que le coronavirus se propage dans la communauté de la mi-fin à la fin janvier.

Alors que nous effectuons plus de tests, je pense qu'il est très probable que nous trouvions des cas qui remontent à plusieurs mois en Amérique du Nord.
Andrew Badley, Clinique Mayo

Récemment, des responsables de Washington se sont penchés sur les cas de deux patients présentant des symptômes typiques de Covid-19 fin décembre, après avoir récemment testé positifs pour les anticorps contre le virus. Ces patients auraient pu souffrir d'une grippe grave ou d'une autre maladie respiratoire, et avoir contracté le coronavirus plus tard - mais plus de recherches et de tests sérologiques généralisés pourraient aider à déterminer si certains cas graves à la fin de décembre ou janvier qui semblaient être froids ou grippaux étaient en fait Covid19.
"Il est tout à fait possible que davantage d’infections entraînent la mort, à une époque où nous ne connaissions pas ce nouveau coronavirus", a déclaré Andrew Badley, président du groupe de travail de recherche Covid-19 de la Mayo Clinic. «Alors que nous effectuons plus de tests, je pense qu'il est très probable que nous trouvions des cas qui remontent à plusieurs mois en Amérique du Nord.»

"Nous n'allons pas exhumer les corps"

Mais beaucoup de ces premiers cas sont - et resteront - peu clairs.
Newsom, le gouverneur de Californie, a ordonné aux coroners de l'État de revoir les autopsies jusqu'en décembre, et la Mayo Clinic est l'un des nombreux centres médicaux universitaires donnant un deuxième regard aux cas de pneumonie et de grippe. Mais parce que seule une fraction des décès dans un centre médical donné est autopsiée, et en raison du petit nombre d'infections à coronavirus, même des examens généralisés des tissus préservés ne rempliraient pas le tableau complet.
"Je veux dire, nous n'allons pas exhumer les corps et les tester", a déclaré George Rutherford, épidémiologiste à l'Université de Californie à San Francisco.

 
 

 Un homme porte un masque de protection en attendant un train à San Francisco fin février, alors que la Californie surveillait les voyageurs à la recherche de signes du virus. Photographie: David Paul Morris / Getty Images
À l'Université de Stanford, les chercheurs qui ont testé des lots d'échantillons prélevés avant la mi-février ont constaté que seulement deux des près de 3 000 personnes présentant des symptômes de maladies respiratoires étaient infectées par un coronavirus. Alors que les chercheurs savent qu’il y a eu des cas sporadiques dès le début, des recherches supplémentaires sont nécessaires pour déterminer la diffusion du virus en janvier et février, selon Benjamin Pinsky de Stanford, qui a dirigé les tests.
Le fait que les États-Unis aient connu une saison tardive et sévère de la grippe rend encore plus difficile de déterminer si c'est la grippe ou le coronavirus qui a rendu les gens malades en janvier et février, a déclaré Rutherford. Il ne serait pas surpris si davantage de cas précoces arrivaient, mais il a dit qu'il n'était pas clair pourquoi, si le virus circulait tôt, les patients n'écrasaient pas les hôpitaux dès le début. "Le grand mystère est pourquoi nous n'avons pas encore plus de cas maintenant, si cela se propageait avant que nous ayons un abri en place et tout ça", a-t-il déclaré.
Ailleurs, les chercheurs espèrent en savoir plus en étudiant la composition génétique du virus. "Tous les virus ont la capacité de muter et de changer un peu au fil du temps", a déclaré Badley. En traçant différentes souches du virus et en déterminant la vitesse à laquelle le virus a tendance à changer, les chercheurs peuvent estimer quand chaque souche a été introduite dans une région, a expliqué Bradley. Mais le processus est délicat et nécessite que les anciennes souches du virus soient toujours présentes - soit préservées dans des échantillons de tissus, soit se propageant à travers la population.
Une analyse génétique a trouvé au moins huit lignées du coronavirus circulant dans le nord de la Californie, suggérant que le virus a été introduit plusieurs fois dans la région à partir de différentes sources. Cette recherche n'a pas encore été examinée par des pairs et publiée dans une revue scientifique, mais ces premières conclusions confirment ce que de nombreux épidémiologistes croient: il n'y avait pas un seul «patient zéro» qui a déclenché l'épidémie aux États-Unis.

 
 

 Un résident du comté de Solano, en Californie, qui avait un premier cas américain de coronavirus a été détenu à la fin du mois de février au centre médical UC Davis. Photographie: Justin Sullivan / Getty Images

Certainement intéressant, mais utile?

"Je vois cette fascination pour trouver qui était le patient zéro, aux États-Unis ou même dans le monde", a déclaré Pinsky avec un petit rire. "Mais je ne sais pas combien nous gagnerions en découvrant cela."
Les chercheurs sont plus intéressés à lutter contre le présent et l'avenir de la pandémie, à intensifier les tests et à se préparer à une éventuelle vague saisonnière à l'automne, a déclaré Pinsky. «La recherche du premier cas ou du décès est un exercice intéressant, mais pas si utile.»

Je vois cette fascination pour trouver qui était le patient zéro, mais je ne suis pas sûr que nous gagnerions à découvrir
Benjamin Pinsky, Université de Stanford

Si les épidémies précédentes doivent servir de guide, il y a eu plusieurs zéros de patients, a déclaré Stephen Morse, épidémiologiste au centre médical de l'Université de Columbia, qui s'est concentré sur le développement de systèmes d'alerte précoce aux maladies. "Il y a probablement eu plus d'une introduction du virus de Wuhan aux États-Unis, puis d'autres introductions d'Europe", a déclaré Morse. "Même si nous finissons par le comprendre et que nous sommes en mesure de retracer la route empruntée par le virus, ce seront des informations qui présentent plus d'intérêt intellectuel que scientifique."
Une meilleure compréhension de la voie empruntée par le virus aux États-Unis pourrait aider les États à mieux se préparer à une deuxième vague potentielle de cas à l'automne, et cela pourrait aider les petits pays qui n'ont pas encore été fortement touchés par la pandémie à se protéger.
La vraie leçon ici, selon les experts, est que le gouvernement américain aurait dû prêter attention aux signes avant-coureurs lors de leur apparition initiale. "J'ai le cœur brisé et découragé", a déclaré Morse. "Je travaille depuis 30 ans à essayer d'empêcher le genre de catastrophe que nous voyons actuellement."
Les États-Unis auraient pu commencer à tester le coronavirus peu de temps après qu'il ait commencé à se propager à Wuhan, en particulier compte tenu du nombre de voyages entre les États-Unis et la Chine, a noté Morse. Les pays auraient pu mieux coordonner leurs réponses et travailler ensemble pour suivre et retracer les premiers cas.
"Bien sûr, j'espère que, lorsque nous remonterons le fil de cette pandémie, nous apprendrons quelque chose", a déclaré Morse. «Mais cette fois, nous n’avons rien appris des épidémies passées. Et je soupçonne qu'au moment où un autre arrive, dans des années, personne ne se souvient des leçons. »