Lundi 26 Octobre 2020

Des scientifiques s'inquiètent de l'adaptation du coronavirus à l'homme


Les scientifiques ont trouvé des preuves de mutations dans certaines souches du coronavirus qui suggèrent que l'agent pathogène peut s'adapter aux humains après avoir débordé des chauves-souris.
L'analyse de plus de 5 300 génomes de coronavirus de 62 pays montre que même si le virus est assez stable, certains ont acquis des mutations, dont deux changements génétiques qui modifient la «protéine de pointe» critique que le virus utilise pour infecter les cellules humaines.

Des chercheurs de la London School of Hygiene and Tropical Medicine soulignent qu'il n'est pas clair comment les mutations affectent le virus, mais comme les changements sont survenus indépendamment dans différents pays, ils peuvent aider le virus à se propager plus facilement.
Les mutations des pointes sont rares pour le moment, mais Martin Hibberd, professeur de maladies infectieuses émergentes et auteur principal de l'étude, a déclaré que leur émergence souligne la nécessité d'une surveillance mondiale du virus afin que des changements plus inquiétants soient rapidement détectés.

"C'est exactement ce que nous devons rechercher", a déclaré Hibberd. «Les gens fabriquent des vaccins et d'autres thérapies contre cette protéine de pointe car elle semble être une très bonne cible. Nous devons garder un œil dessus et nous assurer que toute mutation n'invalide aucune de ces approches. »
Des études sur le virus ont révélé très tôt que la forme de sa protéine de pointe lui permettait de se lier aux cellules humaines plus efficacement que Sars, un virus apparenté qui a déclenché une épidémie en 2002. La différence a peut-être aidé le dernier coronavirus à infecter plus de personnes et à se propager rapidement autour du monde.

Les scientifiques seront inquiets si des mutations plus étendues de la protéine de pointe surviennent, non seulement parce qu'elles peuvent modifier le comportement du virus. La protéine de pointe est la principale cible des principaux vaccins à travers le monde, et si elle change trop, ces vaccins pourraient ne plus fonctionner. D'autres thérapies potentielles, telles que les anticorps synthétiques qui abritent la protéine de pointe, pourraient également être moins efficaces.
"Il s'agit d'un avertissement précoce", a déclaré Hibberd. «Même si ces mutations ne sont pas importantes pour les vaccins, d'autres mutations pourraient l'être et nous devons maintenir notre surveillance afin de ne pas être pris au dépourvu en déployant un vaccin qui ne fonctionne que contre certaines souches.»
Les scientifiques ont analysé 5 349 génomes de coronavirus qui ont été téléchargés dans deux grandes bases de données génétiques depuis le début de l'épidémie. En étudiant la composition génétique des virus, les scientifiques ont découvert comment il s'était diversifié en différentes souches et recherché des signes de son adaptation à son hôte humain.
Dans une étude non publiée qui n'a pas encore été évaluée par des pairs, les chercheurs ont identifié deux grands groupes de coronavirus qui se sont maintenant propagés à l'échelle mondiale. Sur les deux mutations des pointes, l'une a été trouvée dans 788 virus dans le monde, l'autre dans 32 seulement.
L'étude montre que, jusqu'en janvier, un groupe de coronavirus en Chine a échappé à la détection parce qu'ils avaient une mutation dans la région génétique sur laquelle s'appuyaient les premiers tests. Des tests plus récents détectent tous les types connus de virus.
Le mois dernier, une équipe internationale de scientifiques a utilisé des analyses génétiques pour montrer que le coronavirus provenait probablement de chauves-souris et n'était pas fabriqué en laboratoire comme l'ont prétendu certains théoriciens du complot.