Mercredi 21 Octobre 2020

Le soulagement des coronavirus pousse les déficits américains à des sommets stupéfiants


WASHINGTON >> Dépensez ce qu'il faut, a déclaré Washington alors qu'il affrontait le coronavirus. Bien plus de 2 000 milliards de dollars plus tard, on ne sait pas où ces dépenses se termineront.
L'un des héritages durables de la pandémie de coronavirus sera des dettes et des déficits stupéfiants dans le bilan américain, avec des déficits atteignant des niveaux qui auraient été impensables il y a seulement quelques décennies.
Il s'agit d'un blocage budgétaire qui risque de persister pendant une génération, voire à perpétuité, les niveaux d'endettement ayant dépassé le point de rendement facile dans une capitale où les législateurs sont de plus en plus incapables, ou peu disposés, à les contraindre.
La dernière et terrible projection du Congressional Budget Office, publiée vendredi, indique que les déficits américains atteindront 3,7 billions de dollars en 2020, alimentés par les quatre projets de loi de secours sur les coronavirus promulgués par le président Donald Trump. Un cinquième projet de loi est déjà en préparation et sera «coûteux», selon la présidente de la Chambre, Nancy Pelosi, D-Calif.
Le déficit pour 2021 est estimé à 2,1 billions de dollars, soit le double des précédentes estimations du CBO.
Le rapport prédit un coup dévastateur pour l'économie ce trimestre à un taux de déclin annualisé de 40% - probablement le choc économique le plus aigu jamais enregistré - accompagné d'un taux de chômage de 15% ce printemps et cet été. Pour l'année entière, l'économie devrait reculer de 5,6%.
Le directeur du CBO, Phillip Swagel, a averti qu'il y avait "une énorme incertitude" dans les projections, étant donné la nature sans précédent de la crise, mais il est clair que le choc économique ne ressemble à rien de ce qui s'est produit depuis la Grande Dépression.
"Les défis de l'économie et du marché du travail devraient persister pendant un certain temps", a écrit Swagel dans un article de blog. Il a déclaré que l'économie devrait commencer à rebondir au troisième trimestre, mais que le taux de chômage restera d'environ 10% d'ici la fin de 2021.
Sur le front du gouvernement, les chiffres liés au coronavirus indiquent une encre rouge sans précédent depuis la Seconde Guerre mondiale. Les économistes disent généralement que la mesure la plus importante de la dette et des déficits est de la comparer à la taille de l'économie, et par cette mesure, la dette va bientôt rivaliser avec le record. Le CBO indique que la dette publique atteindra 101% du produit intérieur brut d'ici la fin de cette année, juste en dessous du plus haut de l'après-guerre.
Le déficit était enraciné bien avant le virus, les recettes fédérales tombant bien en dessous des moyennes historiques et le côté dépenses du grand livre augmentant grâce aux dépenses record du Pentagone et à l'ajout de baby-boomers à l'assurance-maladie et à la sécurité sociale.
Même les quelques faucons de dépenses restants de Washington disent que l’encre rouge ne devrait pas être une priorité pour le moment, car le gouvernement fait face à des niveaux de chômage qui n’ont pas été observés depuis la Grande Dépression et les ordonnances de fermeture qui durent bien le mois prochain ou après.
"En ce moment, je pense que la sage décision du Congrès est de maintenir l'économie à flot indépendamment de ce qu'elle coûte", a déclaré Brian Riedl, analyste des politiques économiques et budgétaires au think tank Manhattan Institute du marché libre. «Cela étant dit, le coût budgétaire est énorme, ne peut être ignoré, et il est encore plus important que les législateurs commencent à réfléchir à la façon de fixer le budget fédéral après la fin.»
Mais lorsque les décideurs politiques sont inévitablement contraints de prendre des déficits, pratiquement aucun d'entre eux n'en aura l'expérience. L'ère de l'action réussie s'est terminée il y a longtemps, avec une loi de 1997 durement gagnée qui a plafonné pendant dix ans des mesures de réduction politiquement coûteuses mais finalement efficaces.
Dans l'intervalle, une marque de division politique s'est installée. Personne n'a même sérieusement essayé de s'attaquer à la dette depuis l'échec d'un effort de l'ancien président du GOP John Boehner de l'Ohio et du président Barack Obama il y a près d'une décennie.
Les républicains commencent à mettre en garde contre les coûts des coronavirus maintenant - le sénateur du GOP, Ben Sasse, a appelé vendredi l'habitude de dépenser de Washington «suicidaire» - mais le parti a adopté des réductions d'impôts financées par le déficit lors du contrôle de l'ensemble du gouvernement en 2001 et 2017. Ces deux taxes fiscales signifient qu'un Parti démocrate toujours plus libéral n'approuvera pas les types de mesures de réduction du déficit qu'ils ont approuvées dans les années 1990.
Il n'y a pas non plus d'accord sur les niveaux d'endettement et de déficits qui sont viables, et le nombre de colombes déficitaires a augmenté au cours de la dernière décennie. Les sceptiques à l'égard des avertissements budgétaires notent que le gouvernement a enregistré d'importants déficits pendant plus d'une décennie sans l'augmentation prévue des taux d'intérêt, la stagnation économique ou une crise budgétaire à l'européenne.
«Il n'y a aucune raison de s'inquiéter de l'impact macroéconomique à court terme du déficit», a déclaré l'économiste de l'Université de Harvard, Jason Furman, ancien conseiller en politique économique d'Obama. «Les taux d'intérêt sont très bas. La Fed dispose de nombreux outils pour s'assurer qu'ils restent très bas, et la plus grande préoccupation macroéconomique à court terme est une réponse insuffisante. »
Le CBO a déclaré depuis longtemps que les législateurs seront finalement obligés de s'attaquer aux problèmes financiers chroniques du gouvernement, ne serait-ce que pour l'insolvabilité imminente de la sécurité sociale et de l'assurance-maladie. Lorsque la sécurité sociale sera à court de réserves au cours de la prochaine décennie, le système ne pourra payer que 79% des prestations.
Le problème se pose dans le giron de celui qui est élu en novembre dans une course qui a été transformée par la crise.
Le candidat démocrate présumé, l'ancien vice-président Joe Biden, a soutenu de nombreux projets de loi sur la réduction du déficit au cours de sa longue carrière, mais s'est considérablement déplacé vers la gauche dans l'espoir d'unir les progressistes du parti derrière lui.