Dimanche 29 Novembre 2020

Le tourisme au Népal est durement touché alors que les craintes liées au coronavirus mondial disparaissent de l'Everest


Le minuscule aéroport de Lukla, perché au bord d'une haute montagne de l'Himalaya népalais, fait généralement écho au rugissement des avions à hélices volant un flux constant de chercheurs d'aventure dans la petite ville, connue comme la porte d'entrée du mont Everest.
Pendant la haute saison touristique du printemps, des dizaines de milliers de randonneurs et d'alpinistes arrivent pour se tester sur le trek populaire jusqu'au camp de base de l'Everest, et peut-être continuer à gravir le plus haut sommet du monde.
Mais ces jours-ci, tout est calme à Lukla.
La décision prise par le gouvernement népalais la semaine dernière d'annuler tous les permis de trekking et d'escalade et de mettre fin aux visas à l'arrivée pour les visiteurs face à la pandémie de coronavirus a brutalement interrompu le flux de touristes.
«Les choses vont mal. Nous avions l'habitude de faire jusqu'à 60 vols par jour en haute saison et deux fois plus d'hélicoptères. Maintenant, nous recevons à peine 10 à 12 avions », a déclaré le chef de l'aéroport Emanath Adhikari.

 
 

Le tourisme au Népal est durement touché alors que les craintes liées au coronavirus mondial disparaissent de l'Everest

 Un magasin de matériel de montagne vide à Thamel, Katmandou. Photographie: Narendra Shrestha / EPA
Le trekking et l'escalade sont une source vitale de revenus pour l'un des pays les plus pauvres d'Asie. Près de 1,2 million de touristes ont visité le Népal en 2018, rapportant plus de 570 millions de livres sterling.
Selon le World Tourism and Travel Council, plus d'un million d'emplois sont générés par le tourisme au Népal.
L’annonce du gouvernement a été appuyée par des personnalités de l’industrie touristique népalaise. Mingma Sherpa, directrice de Seven Summit Treks, l'une des compagnies d'expédition les plus prospères du Népal, a déclaré: «Nul doute que notre entreprise en souffrira mais qui sera responsable si le virus se propage sur la montagne? La montagne ne bouge nulle part. Les gens peuvent venir grimper l'année prochaine. »
Mais pour ceux qui gagnent leur vie le long des principaux itinéraires de randonnée - porteurs, guides et propriétaires de maisons d'hôtes - la décision est venue comme un coup dévastateur.
"Le coronavirus a tout bouleversé", a déclaré Lhakpa Tshiring Sherpa, qui dirige l'auberge Hiker’s Inn à Lukla. «Tout le monde souffre, mais pour les hôteliers, ce fut un double coup. Nous stockons tout à l'avance car il est très coûteux d'acheter et de transporter des denrées alimentaires pendant la haute saison. Ça m'a coûté une fortune. Qu'est-ce que j'en fais maintenant? "

 
 

 Coucher de soleil sur le temple Swayambhunath à Katmandou. Photographie: Filip Jedraszak / Alamy
En janvier, le gouvernement a lancé sa campagne Visit Nepal 2020, espérant attirer deux millions de visiteurs, mais cela aussi a été suspendu.
La campagne avait fait espérer que cette année serait lucrative pour les affaires, a déclaré Suman Rai, un portier de la ville. «Nous espérions qu'il y aurait beaucoup de travail pour tout le monde mais le coronavirus a tout brisé. Il n'y a pratiquement pas de travail pour le moment, sauf quelques travaux subalternes », a-t-il déclaré.

La crise a également frappé la capitale, Katmandou. Dans le quartier touristique de Thamel, les rues bordées de cafés et de magasins de randonnée sont généralement bondées de touristes, mais le propriétaire de l'hôtel Mahesh Manandhar a déclaré qu'il avait si peu d'invités qu'il pourrait avoir à licencier du personnel. «Nous étions généralement pleins à cette période de l'année, mais nous n'avons plus que 15% de capacité. Le reste de la saison est presque certainement ruiné », a-t-il déclaré.

 
 

 Le Jardin des rêves est généralement un lieu touristique populaire à Thamel, Katmandou. Photographie: Ian Trower / Getty Images / Imagerie mondiale Robert Harding
La décision d'annuler toutes les expéditions d'escalade n'est que la dernière d'une série de revers pour l'industrie de l'alpinisme au Népal. L'escalade sur l'Everest a été effectivement annulée suite à une avalanche en 2014 puis au séisme de 2015. L'année dernière, le gouvernement a été largement critiqué pour ne pas avoir réussi à gérer le grand nombre d'alpinistes sur le sommet, ce qui, selon certains, a contribué à la mort de 11 alpinistes.

Le Népal n'a eu qu'un seul cas confirmé de coronavirus, mais Basu Dev Pandey, directeur de l'hôpital des maladies tropicales et infectieuses de Sukraraj à Katmandou, a averti que le pays était en danger en raison de son emplacement entre la Chine et l'Inde.
Avec autant d'entreprises dépendantes du tourisme, l'effet d'entraînement est «énorme», a déclaré Raj Gyawali, directeur de Social Tours. «Mais la capacité du Népal à faire face à la crise est très faible, donc je pense que ce que le gouvernement fait va probablement être vu sous un jour positif à la fin. Le temps nous le dira."

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