Mardi 4 Aout 2020

Le tsar des coronavirus | Science


La pandémie de COVID-19 a fait du virologue allemand Christian Drosten une figure culte improbable.La couverture COVID-19 de Science est prise en charge par le Pulitzer Center.Christian Drosten admet que la pandémie l'a surpris, malgré le fait qu'il travaille sur les coronavirus depuis 17 ans.PHOTO: VOLKER LANNERTO Un lundi matin, Christian Drosten a dit au revoir à sa femme et à son fils de 2 ans devant son immeuble et est monté sur son vélo pour ses déplacements quotidiens au CHU de Charité ici, qui ressemblait à une scène de la vie quotidienne normale. Mais bien sûr que non. Sa femme allait se promener avec leur enfant au lieu de l'emmener à la garderie, qui était fermée. Les rues de Berlin traversées par Drosten étaient étrangement calmes, la plupart des magasins étaient fermés et certaines personnes sur les trottoirs portaient des masques. L'Institut de virologie de la Charité, dirigé par Drosten, étudiait les virus exotiques, comme toujours, mais maintenant l'un de ces agents pathogènes tuait des patients dans un hôpital à quelques pâtés de maisons. Au lieu d'enseigner la virologie à quelques centaines d'étudiants, Drosten s'adresse désormais à des centaines de des milliers d'Allemands anxieux. Deux fois par semaine vers 10 heures, il pose un microphone bleu sur son bureau, met des écouteurs et attend qu'un journaliste scientifique de la station de radio allemande NDR Info l'appelle. Pendant les 40 prochaines minutes, il répond aux questions sur les vaccins, les gouttelettes respiratoires, les fermetures d'écoles ou les masques. Le podcast, simplement intitulé Coronavirus Update, a fait de Drosten le visage, ou plutôt la voix, de la pandémie en Allemagne. Plus d'un million de personnes téléchargent régulièrement ce qui est devenu le podcast le plus populaire du pays. Drosten est l'un des plus grands experts mondiaux des coronavirus; sa carrière a étroitement suivi leur émergence en tant que menace mondiale. Maintenant, il est aussi un héros populaire, mais ringard. Dans un mème largement partagé, son visage, avec une paire de lunettes à monture de corne photographiée dessus, est assis à côté de trois images fixes de l'acteur Jeff Goldblum, à qui il ressemble beaucoup. "Il a combattu les dinosaures, les voleurs de corps et les extraterrestres", dit la légende, "donc je lui ferai confiance aussi avec ce virus." Le statut de culte de Drosten rappelle à Holger Wormer, professeur de journalisme à l'Université technique de Dortmund, de Stephen Hawking: «Beaucoup de gens peuvent ne pas comprendre tout ce qu'il dit. Mais il est réconfortant d'écouter quelqu'un expliquer ce qui se passe. »Sa communication calme et réfléchie a valu à Drosten une appréciation généralisée. «C'est un coup de chance que nous ayons quelqu'un ici en Allemagne qui est reconnu dans le monde entier comme un expert des coronavirus et qui soit disposé et capable de communiquer si bien», explique Volker Stollorz, directeur du German Science Media Center. Le 20 avril, la Fondation allemande pour la recherche a annoncé qu'elle décernait à Drosten un prix unique pour «communication scientifique exceptionnelle pendant la pandémie de COVID-19». Drosten explique également les coronavirus aux politiciens. Il a conseillé la chancelière allemande Angela Merkel - ils ont discuté par téléphone pendant environ une heure récemment, dit-il - et le ministre de la Santé Jens Spahn. Il a été surnommé «l'explorateur en chef des coronavirus» et «le pape des coronavirus» en Allemagne, l'équivalent allemand d'un «tsar des coronavirus». Pourtant, ses collègues décrivent Drosten, 47 ans, comme un personnage improbable pour son nouveau rôle. «Ce n'est pas quelqu'un qui recherche ce genre d'attention», explique Isabella Eckerle, un ancien membre du laboratoire qui dirige maintenant un laboratoire pour les maladies virales émergentes à l'Université de Genève. Drosten dit qu'il ne serait pas passé sous le feu des projecteurs si le SRAS-CoV-2 n'était pas exactement le genre de virus qu'il a passé la majeure partie de sa vie à étudier. «S'il s'agissait de la grippe, par exemple, je ne le ferais pas», dit-il.CARRIÈRE DU CORONAVIRUS DE DROSTEN a effectivement commencé le samedi 15 mars 2003, lorsqu'un médecin singapourien de 32 ans, Leong Hoe Nam, a été descendu d'un avion à Francfort, en Allemagne, et emmené à la clinique universitaire de la ville. Leong avait soigné des patients à Singapour avant de suivre un cours sur les maladies infectieuses à New York et avait développé des symptômes compatibles avec une nouvelle maladie respiratoire alarmante qui se propageait rapidement en Asie. Le même jour, l'Organisation mondiale de la santé (OMS) avait baptisé la nouvelle maladie «syndrome respiratoire aigu sévère» ou SRAS. À l'époque, Drosten était en train de construire un laboratoire de diagnostic moléculaire à l'Institut Bernhard Nocht de médecine tropicale à Hambourg, Allemagne. Les virologues de Francfort ont envoyé le sang et d'autres échantillons de Leong à Drosten, espérant qu'il pourrait aider à identifier ce qui était supposé être un nouveau virus. Mais les tests pour tout, des adénovirus aux paramyxovirus sont revenus négatifs.Environ 1 semaine plus tard, cependant, lorsque Drosten était à Francfort pour défendre sa thèse de doctorat, les mêmes virologues lui ont dit qu'ils avaient réussi à faire croître le virus dans une boîte de Pétri. Drosten a réalisé que cela lui permettrait d'utiliser une nouvelle méthode fourre-tout qu'il avait développée pour identifier les virus inconnus, qui amplifiait le matériel génétique viral afin qu'il puisse être séquencé et vérifié par rapport aux bases de données en ligne. Drosten a prélevé un échantillon, puis a ramené les 5 heures à Hambourg dans son ancienne Opel et est allé directement à son laboratoire. Après quelques jours avec peu de sommeil, il avait une petite partie du génome du nouveau virus. L'appariement le plus proche était un coronavirus bovin qui n'infecte pas les gens. "Ma première pensée a été, peut-être que c'est une sorte de contamination par le FCS", se souvient Drosten du sérum de veau fœtal utilisé pour cultiver des cellules en laboratoire. Mais lui et son collègue Stephan Günther ont rapidement réalisé qu'ils voyaient un nouveau membre mortel de la famille. «À l'époque, les étudiants en médecine n'avaient pratiquement rien appris sur les coronavirus», explique Drosten. Les deux seuls connus pour causer des maladies chez l'homme, appelés OC43 et 229E, représentaient un faible pourcentage de rhumes humains chaque hiver. Ce nouveau virus était une bête très différente. Le SRAS a tué 10% des quelque 8 000 personnes infectées dans près de 30 pays avant d'être maîtrisé.
            
      
    GRAPHIQUE: N. DESAI / SCIENCE Des chercheurs des Centers for Disease Control and Prevention des États-Unis et de l'Université de Hong Kong ont réalisé que le coupable était un coronavirus à la même époque. Mais Drosten a été le premier à développer un test de diagnostic, et il a distribué le protocole librement sur Internet. Il lui a valu une reconnaissance internationale ainsi que la Croix fédérale du mérite, un important prix allemand. (Leong a survécu à son combat contre le SRAS et traite maintenant lui-même les patients atteints de COVID-19. Il dit qu'il n'a pas rencontré Drosten, mais lit tous les articles provenant de son laboratoire. «Vraiment, c'est un scientifique incroyable, avec des la pensée de boîte, "Leong a écrit dans un e-mail.)DROSTEN GREW UP sur une ferme porcine dans le nord de l'Allemagne. Il a étudié la médecine à Francfort, la première personne de sa famille à aller à l'université, et a rapidement grandi dans le milieu universitaire allemand. Après son passage à Hambourg, il est devenu professeur titulaire à l'Université de Bonn et, à 35 ans, directeur de l'Institut de virologie. Ses intérêts de recherche étaient une préparation idéale pour COVID-19. Il a établi un système pour sonder la fonction des gènes du virus du SRAS et a commencé à étudier l'évolution virale, à la recherche de proches parents de virus humains chez les animaux. Dans une de ces études, son équipe a découvert que les oreillons, qui, comme la rougeole sont causés par un paramyxovirus, avaient sauté aux humains à partir des chauves-souris. Ils ont également montré que le Nipah, un autre virus transmis par les chauves-souris, était originaire d'Afrique, même s'il avait été découvert en Malaisie après que des centaines d'éleveurs de porcs aient développé une encéphalite en 1999. Les scientifiques ont découvert deux nouveaux coronavirus dans les années qui ont suivi l'épidémie de SRAS, tous deux causé le rhume. Puis, en 2012, les chercheurs ont isolé un nouveau coronavirus qui représentait un plus grand danger. Il provenait d'un homme de 60 ans en Arabie saoudite qui avait développé une pneumonie. Intrigué, Drosten a axé ses recherches sur le nouvel agent, qui a rapidement été appelé virus du syndrome respiratoire du Moyen-Orient (MERS). En 2013, il a rendu compte d'un patient riche de 73 ans d'Abu Dhabi, aux Émirats arabes unis, qui a été traité pour le MERS en Allemagne et est décédé. Des proches ont déclaré que le patient avait soigné un chameau malade avant de tomber malade - le premier signe que des chameaux pourraient être impliqués.L'Arabie saoudite, qui avait le plus de cas MERS et une industrie des courses de chameaux de plusieurs millions de dollars, s'est d'abord moquée du lien. «Nous ne pensons pas que les chameaux sont impliqués», a alors déclaré le sous-ministre de la Santé, Ziad Memish. Mais les travaux du groupe de Drosten et d'autres ont rapidement confirmé la suspicion. Memish et Drosten se sont associés pour étudier la nouvelle maladie et le laboratoire de Drosten à Bonn est devenu l'un des principaux centres MERS. Il a développé un test pour détecter l'ARN du virus, puis un test d'anticorps qui a permis de montrer que le virus infectait probablement des personnes dans la région depuis des décennies. La recherche a fourni des informations inattendues. Tout en recherchant des coronavirus chez les chameaux, les scientifiques ont trouvé des agents pathogènes étroitement liés au 229E, l'un des coronavirus froids courants, suggérant que le virus provenait lui aussi des chameaux. C'était un signe d'avertissement, a déclaré Drosten à l'époque, que le MERS pouvait suivre le même cours que le SRAS, qui était originaire des chauves-souris, et évoluer pour devenir une véritable maladie humaine. Les coronavirus animaux, semblait-il, menaçaient particulièrement de déclencher une pandémie.QUAND UNE AUTRE un syndrome respiratoire sévère est apparu cette année, Drosten - qui a déménagé au prestigieux Hôpital universitaire de la Charité en 2017 - a été préparé. Après avoir vu les premières rumeurs concernant un coronavirus en Chine en ligne, Victor Corman, qui dirige le groupe de diagnostic des virus du laboratoire, a commencé à parcourir les séquences existantes de coronavirus liés au SRAS, isolées des chauves-souris, pour des régions qui étaient les mêmes pour différents virus. Il essayait de deviner à quoi pourraient ressembler un nouveau coronavirus de type SRAS, afin de créer un test. Sur la base de ces séquences, il a conçu et commandé 20 paires de soi-disant amorces, de petits extraits d'ADN, qui se couplent avec le génome d'un pathogène, afin qu'il puisse être amplifié et détecté.Lorsque des chercheurs chinois ont finalement publié le génome du nouveau virus à partir de Wuhan le 10 janvier, Corman a utilisé les amorces qui correspondaient le mieux à la séquence virale et a préparé le test de diagnostic presque immédiatement. L'OMS a publié le protocole de Corman sur son site Web le 13 janvier, permettant aux pays du monde entier de produire eux-mêmes un test et de détecter les cas importés du nouveau virus. Drosten a prédit que le test aiderait également les scientifiques à comprendre si le virus était capable de se propager d'homme à homme. C'était le cas. Trois mois et demi plus tard, le SRAS-CoV-2, comme on le sait maintenant, a voyagé à tous les coins du monde, infectant des millions de personnes et tuant bien plus de 200 000 personnes. Il a forcé des pays de l'Autriche à la Zambie à fermer leurs économies et leurs sociétés, provoquant d'immenses souffrances et suscitant des débats animés sur la bonne façon de faire face à la menace.Drosten admet qu'il l'a surpris, malgré ses 17 années de travail sur les coronavirus et ses connaissance de la menace qu'ils représentent. «Je ne pensais pas que le SRAS reviendrait comme ça», dit-il - en tant que virus à la fois mortel et beaucoup plus transmissible. Il est apte à infecter les cellules des voies respiratoires supérieures, d'où une toux peut l'expulser, et contrairement au SRAS, mais comme la grippe, il peut se propager avant l'apparition des symptômes. "C'est assez étonnant", dit Drosten. Drosten dit qu'une des principales raisons du succès du SRAS-CoV-2 pourrait être une infime partie de la "pointe", la protéine qui se trouve à la surface du virus et la fait ressembler à une couronne lorsqu'elle est vue au microscope. La protéine de pointe s'attache à un récepteur sur les cellules humaines appelé enzyme de conversion de l'angiotensine 2. Cependant, avant que le virus ne pénètre dans la cellule, une partie de la protéine doit être clivée. La protéine de pointe SARS-CoV-2 se clive plus facilement que les protéines équivalentes dans d'autres coronavirus, car elle a évolué quelque chose appelé un site de clivage polybasique, que Drosten compare aux perforations d'un bloc-notes qui facilitent le déchirement d'une page. Cette caractéristique pourrait expliquer la propagation rapide du virus d'une cellule à l'autre, dit-il. Drosten a commencé à avertir du potentiel du nouveau virus dans les interviews télévisées en janvier, mais s'est rapidement exaspéré. Après de longues interviews, les journalistes ont souvent utilisé une courte citation qui n'a pas réussi à transmettre l'immense menace, dit-il. "J'ai en fait appelé certains d'entre eux par la suite et je leur ai dit: 'Vous manquez le bateau là-dessus.'" Alors, quand un producteur de NDR a demandé à Drosten en février s'il était disposé à répondre à quelques questions chaque jour, sa réponse a été rapide : "Voyager en ce moment, comme l'idée, on peut commencer lundi." (Drosten a récemment réduit la fréquence à deux fois par semaine.) La conversation de l'émission est facile à vivre, et Drosten offre parfois des conseils. En mars, il a dit aux auditeurs d'éviter la bière du robinet, car les verres pourraient ne pas être nettoyés à fond. "Quand je vais dans un bar, je commande toujours de la bière dans une bouteille, depuis de nombreuses années maintenant", a-t-il déclaré. Si Drosten est lui-même émotionnellement ébranlé par la pandémie et la façon dont elle change le monde, il ne le montre pas. Drosten ne semble pas non plus impressionné par sa nouvelle renommée, mais il s'énerve quand le focus s'éloigne de la science. Il a réprimandé les journalistes politiques qui ont demandé si les matchs de football importants et l'Oktoberfest sacrée d'Allemagne devraient être annulés, affirmant que ce n'était pas son expertise. Il se hérisse d'histoires décrivant ses «lèvres sensuelles» et ses cheveux ébouriffés. «Je parle de science», dit-il. "Je ne veux pas lire sur ma coupe de cheveux." Wormer dit que Drosten fait un excellent travail en parlant de la science, mais est un peu naïf de ce qui intéresse les médias. "Pour certaines personnes, aller au stade est important et il suffit de l'accepter", dit-il. Pour un personnage public, un peu de moquerie accompagne également le territoire, dit-il. Drosten a reculé devant les suggestions selon lesquelles il est devenu un acteur politique. Il semblait vraiment en colère après une série d'histoires suggérant que les virologues avaient pris les rênes du gouvernement allemand. "Si cela ne change pas, nous atteignons le point où la science doit commencer une retraite ordonnée", a-t-il déclaré sur le podcast. Son rôle en tant que conseiller politique est limité, a-t-il déclaré à Science. «Ce n'est pas comme si j'étais dans et hors des ministères toute la journée.» Lorsqu'un journal allemand a publié sa photo sous le titre "Est-ce notre nouveau chancelier?" il s'est hérissé à l'idée.Christian Drosten (au centre) lors d'une conférence de presse en mars avec le ministre allemand de la Santé Jens Spahn (à droite) et Petra Gastmeier, directrice de l'Institut Charité d'hygiène et de médecine environnementale (à gauche) .PHOTO: EMMANUELE CONTINI / NURPHOTO VIA GETTY IMAGESDROSTEN FEELS la plupart à la maison se concentrant sur ses recherches. La virologue Marion Koopmans du Erasmus Medical Center aux Pays-Bas se souvient l'avoir vu lors d'une réunion de planification technique d'un grand consortium de recherche, blottie au fond de la salle avec deux ou trois autres personnes. «Probablement en train d'écrire un article sur la nature», dit-elle. «Il n'aime pas le bla bla bla.» Mais Drosten veut que ses recherches sauvent des vies. De grandes boîtes en carton dans son bureau contiennent des fournitures de deux médicaments qui attendent d'être jugés à la clinique. L'un est le mésylate de camostat, un médicament contre la pancréatite approuvé au Japon que Drosten et d'autres personnes ont découvert qu'il peut empêcher à la fois le SRAS-CoV et le SRAS-CoV-2 d'entrer dans les cellules. L'autre médicament est le niclosamide, utilisé pour traiter les ténias et autres parasites. Dans un article publié ce mois-ci sur le serveur de préimpression bioRxiv, le collègue de Drosten, Marcel Müller, a montré que le SRAS-CoV-2 interférait avec le processus de recyclage cellulaire appelé autophagie. On ne sait pas exactement comment cela profite au virus, mais le niclosamide contrecarre l'interférence. Le traitement avec le composé a réduit de 70% la croissance du SARS-CoV-2 dans la culture cellulaire, écrivent les auteurs. Drosten espère commencer à inscrire bientôt des patients dans un essai pour tester une combinaison des deux médicaments.Pour le moment, Drosten apprend ce qu'il peut en séquençant des échantillons de virus et en sondant le pathogène dans le laboratoire de niveau 3 de biosécurité dans le sous-sol de l'institut. Il s'intéresse également à la façon dont le SRAS-CoV-2 est passé des animaux aux humains. Il est fasciné par le rôle que le bétail semble jouer comme pont entre les chauves-souris, qui sont les hôtes naturels des coronavirus, et les humains. 229E et MERS provenaient de chameaux, OC43 de bovins. Les civettes infectées par le SRAS ainsi que les chiens viverrins, élevés par des millions dans l'industrie chinoise de la fourrure. L'origine du SRAS-CoV-2 n'est pas claire, mais Drosten se demande si les chiens viverrins pourraient être un hôte intermédiaire. «J'adorerais prélever des échantillons dans 20 de ces fermes», dit-il.QUATRE MOIS après l'émergence de la pandémie, l'Allemagne est largement considérée comme une réussite en Europe. Le pays teste largement le virus - grâce en partie à ce premier test, développé dans le laboratoire de Drosten - et a réussi à maintenir un faible nombre de cas. Aujourd'hui, comme dans de nombreux pays, la pression monte pour rouvrir les centres commerciaux, les bars et les restaurants. Drosten craint que certains États allemands n'agissent trop vite, ce qui pourrait entraîner une résurgence explosive du virus, ce qui l'a conduit à s'écarter de sa stratégie uniquement scientifique. "Dans cette situation, pour une fois, je dois exprimer un peu mon opinion ici dans ce podcast", a-t-il déclaré le 22 avril. Discutant des articles de presse faisant état de centres commerciaux remplis de monde, il a déclaré: «C'est triste de voir que nous sommes peut-être en train de perdre ici l'avantage que nous avons eu ici en Allemagne.» Avec les médicaments et les vaccins COVID-19 indisponibles, ces mots peut être l'outil le plus puissant pour freiner la propagation du virus. Et qu'il le veuille ou non, le podcast de Drosten lui a donné une réelle influence, explique Marcel Fratzscher, directeur de DIW Berlin, un institut de recherche économique. «À ce stade, si Drosten dit qu'il est trop tôt, cela a autant de poids que Merkel le dit.»