Mercredi 2 Decembre 2020

Vaccin contre le coronavirus : quand sera-t-il prêt ?


Même dans leurs stratégies de confinement les plus efficaces - et draconiennes -, elles n'ont fait que ralentir la propagation de la maladie respiratoire Covid-19. L'Organisation mondiale de la santé déclarant enfin une pandémie, tous les regards se sont tournés vers la perspective d'un vaccin, car seul un vaccin peut empêcher les gens de tomber malades.
Environ 35 entreprises et institutions universitaires se pressent pour créer un tel vaccin, dont au moins quatre ont déjà des candidats qu'ils ont testés sur des animaux. Le premier d'entre eux - produit par la société de biotechnologie basée à Boston Moderna - entrera prochainement dans les essais sur l'homme.
Cette vitesse sans précédent est due en grande partie aux premiers efforts chinois pour séquencer le matériel génétique de Sars-CoV-2, le virus qui cause Covid-19. La Chine a partagé cette séquence début janvier, permettant à des groupes de recherche du monde entier de développer le virus vivant et d'étudier comment il envahit les cellules humaines et rend les gens malades.
Mais il y a une autre raison à l'avance. Bien que personne n'aurait pu prédire que la prochaine maladie infectieuse qui menacerait le monde serait causée par un coronavirus - la grippe est généralement considérée comme présentant le plus grand risque de pandémie - les vaccinologues avaient couvert leurs paris en travaillant sur des «prototypes» d'agents pathogènes. «La vitesse à laquelle nous avons [produced these candidates] s'appuie beaucoup sur l'investissement pour comprendre comment développer des vaccins pour d'autres coronavirus », a déclaré Richard Hatchett, PDG de la Coalition for Epidemic Preparedness Innovations (Cepi), basée à Oslo, qui dirige les efforts pour financer et coordonner le vaccin Covid-19. développement.
Les coronavirus ont causé deux autres épidémies récentes - le syndrome respiratoire aigu sévère (Sars) en Chine en 2002-2004 et le syndrome respiratoire du Moyen-Orient (Mers), qui a commencé en Arabie saoudite en 2012. Dans les deux cas, les travaux ont commencé sur des vaccins qui ont été plus tard mis de côté lorsque les flambées ont été maîtrisées. Une entreprise, Novavax, basée dans le Maryland, a maintenant réutilisé ces vaccins pour Sars-CoV-2, et dit qu'elle a plusieurs candidats prêts à entrer dans les essais sur l'homme ce printemps. Moderna, quant à lui, s'est appuyé sur des travaux antérieurs sur le virus Mers menés à l'Institut national américain des allergies et des maladies infectieuses à Bethesda, Maryland.
Sars-CoV-2 partage entre 80% et 90% de son matériel génétique avec le virus qui a causé Sars - d'où son nom. Les deux consistent en une bande d'acide ribonucléique (ARN) à l'intérieur d'une capsule de protéine sphérique qui est recouverte de pointes. Les pointes se fixent aux récepteurs à la surface des cellules tapissant le poumon humain - le même type de récepteur dans les deux cas - permettant au virus de pénétrer dans la cellule. Une fois à l'intérieur, il détourne la machinerie reproductrice de la cellule pour produire plus de copies d'elle-même, avant de sortir de la cellule à nouveau et de la tuer dans le processus.

 
 

Vaccin contre le coronavirus : quand sera-t-il prêt ?

 Donald Trump au Vaccine Research Center du National Institutes of Health dans le Maryland, 3 mars. Photographie: Brendan Smialowski / AFP via Getty Images
Tous les vaccins fonctionnent selon le même principe de base. Ils présentent une partie ou la totalité du pathogène au système immunitaire humain, généralement sous la forme d'une injection et à faible dose, pour inciter le système à produire des anticorps contre le pathogène. Les anticorps sont une sorte de mémoire immunitaire qui, une fois déclenchée, peut être rapidement mobilisée à nouveau si la personne est exposée au virus sous sa forme naturelle.
Traditionnellement, l'immunisation a été réalisée en utilisant des formes vivantes et affaiblies du virus, ou une partie ou la totalité du virus une fois qu'il a été inactivé par la chaleur ou des produits chimiques. Ces méthodes présentent des inconvénients. La forme vivante peut continuer à évoluer dans l'hôte, par exemple, en récupérant potentiellement une partie de sa virulence et en rendant le receveur malade, tandis que des doses plus élevées ou répétées du virus inactivé sont nécessaires pour atteindre le degré de protection nécessaire. Certains des projets de vaccins Covid-19 utilisent ces approches éprouvées, mais d'autres utilisent des technologies plus récentes. Une stratégie plus récente - celle que Novavax utilise, par exemple - construit un vaccin «recombinant». Cela implique d'extraire le code génétique de la pointe de protéine à la surface de Sars-CoV-2, qui est la partie du virus la plus susceptible de provoquer une réaction immunitaire chez l'homme, et de la coller dans le génome d'une bactérie ou d'une levure - forçant ces micro-organismes pour produire de grandes quantités de protéines. D'autres approches, encore plus récentes, contournent la protéine et construisent des vaccins à partir de l'instruction génétique elle-même. C'est le cas de Moderna et d'une autre société de Boston, CureVac, qui fabriquent toutes deux des vaccins Covid-19 à partir de l'ARN messager.
Le portefeuille initial de Cepi de quatre projets de vaccins Covid-19 financés était fortement biaisé vers ces technologies plus innovantes, et la semaine dernière, il a annoncé un financement de partenariat de 4,4 millions de dollars (3,4 millions de livres sterling) avec Novavax et un projet de vaccin vectorisé de l'Université d'Oxford. "Notre expérience avec le développement de vaccins est que vous ne pouvez pas prévoir où vous allez trébucher", explique Hatchett, ce qui signifie que la diversité est la clé. Et l'étape où toute approche risque le plus de tomber est celle des essais cliniques ou humains qui, pour certains candidats, sont sur le point de démarrer.

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Les essais cliniques, précurseur essentiel de l'approbation réglementaire, se déroulent généralement en trois phases. Le premier, impliquant quelques dizaines de volontaires sains, teste la sécurité du vaccin, surveillant les effets indésirables. La seconde, impliquant plusieurs centaines de personnes, généralement dans une partie du monde touchée par la maladie, examine l'efficacité du vaccin, et la troisième fait de même pour plusieurs milliers de personnes. Mais il y a un niveau élevé d'attrition à mesure que les vaccins expérimentaux passent par ces phases. «Tous les chevaux qui quittent la grille de départ ne termineront pas la course», explique Bruce Gellin, qui dirige le programme mondial de vaccination pour le but non lucratif basé à Washington DC, le Sabin Vaccine Institute.
Il y a de bonnes raisons à cela. Soit les candidats ne sont pas en sécurité, soit ils sont inefficaces, ou les deux. Le filtrage des ratés est essentiel, c'est pourquoi les essais cliniques ne peuvent pas être sautés ou précipités. L'approbation peut être accélérée si les autorités de réglementation ont déjà approuvé des produits similaires. Le vaccin annuel contre la grippe, par exemple, est le produit d'une chaîne de montage bien rodée dans laquelle un ou quelques modules seulement doivent être mis à jour chaque année. En revanche, Sars-CoV-2 est un nouveau pathogène chez l'homme, et bon nombre des technologies utilisées pour fabriquer des vaccins sont relativement non testées également. Aucun vaccin fabriqué à partir de matériel génétique - ARN ou ADN - n'a été approuvé à ce jour, par exemple. Les vaccins candidats Covid-19 doivent donc être traités comme de nouveaux vaccins, et comme le dit Gellin: "Bien qu'il y ait une pression pour faire les choses le plus rapidement possible, il est vraiment important de ne pas prendre de raccourcis."
Une illustration de cela est un vaccin qui a été produit dans les années 1960 contre le virus respiratoire syncytial, un virus courant qui provoque des symptômes de rhume chez les enfants. Dans les essais cliniques, ce vaccin s'est révélé aggraver ces symptômes chez les nourrissons qui ont ensuite attrapé le virus. Un effet similaire a été observé chez les animaux ayant reçu un vaccin expérimental Sars précoce. Il a ensuite été modifié pour éliminer ce problème mais, maintenant qu'il a été réutilisé pour Sars-CoV-2, il devra être soumis à des tests de sécurité particulièrement rigoureux pour exclure le risque d'aggravation de la maladie.

 
 

 Le Premier ministre britannique Boris Johnson visite le laboratoire Mologic dans le parc technologique de Bedford, au nord de Londres. Photographie: Jack Hill / AFP via Getty Images
C'est pour ces raisons que la prise d'un vaccin candidat jusqu'à l'approbation réglementaire prend généralement une décennie ou plus, et pourquoi le président Trump a semé la confusion lorsque, lors d'une réunion à la Maison Blanche le 2 mars, il a fait pression pour qu'un vaccin soit prêt par les élections américaines de novembre - une échéance impossible. «Comme la plupart des vaccinologues, je ne pense pas que ce vaccin sera prêt avant 18 mois», explique Annelies Wilder-Smith, professeur de maladies infectieuses émergentes à la London School of Hygiene and Tropical Medicine. C'est déjà extrêmement rapide, et cela suppose qu'il n'y aura pas de problèmes.
En attendant, il y a un autre problème potentiel. Dès qu'un vaccin sera approuvé, il sera nécessaire en grande quantité - et de nombreuses organisations dans la course au vaccin Covid-19 n'ont tout simplement pas la capacité de production nécessaire. Le développement de vaccins est déjà une affaire risquée, en termes commerciaux, car si peu de candidats se rapprochent de la clinique. Les installations de production ont tendance à être adaptées à des vaccins spécifiques, et leur mise à l'échelle lorsque vous ne savez pas encore si votre produit réussira n'est pas commercialement réalisable. Cepi et des organisations similaires existent pour assumer une partie du risque, ce qui incite les entreprises à développer des vaccins indispensables. Cepi prévoit d'investir dans le développement d'un vaccin Covid-19 et d'augmenter la capacité de fabrication en parallèle, et au début du mois, il a lancé un appel de 2 milliards de dollars pour lui permettre de le faire.

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Une fois le vaccin Covid-19 approuvé, un nouvel ensemble de défis se présentera. «L'obtention d'un vaccin qui s'est avéré sûr et efficace chez l'homme prend au mieux environ un tiers du chemin vers ce qui est nécessaire pour un programme mondial de vaccination», explique l'expert en santé mondiale Jonathan Quick de l'Université Duke en Caroline du Nord, auteur de The End des épidémies (2018). «La biologie virale et la technologie des vaccins pourraient être les facteurs limitatifs, mais la politique et l'économie sont beaucoup plus susceptibles d'être l'obstacle à la vaccination.»
Le problème est de s'assurer que le vaccin parvienne à tous ceux qui en ont besoin. C'est un défi même au sein des pays, et certains ont élaboré des directives. Dans le scénario d'une pandémie de grippe, par exemple, le Royaume-Uni donnerait la priorité à la vaccination des travailleurs de la santé et des services sociaux, ainsi que ceux considérés comme les plus à risque médical - y compris les enfants et les femmes enceintes - dans le but global de maintenir les taux de maladie et de mortalité aussi bas que possible. possible. Mais en cas de pandémie, les pays doivent également se faire concurrence pour les médicaments.

 
 

 Le président chinois Xi Jinping visite l'Académie des sciences médicales militaires de Pékin. Photographie: Ju Peng / AP
Parce que les pandémies ont tendance à frapper plus durement les pays qui ont les systèmes de santé les plus fragiles et les moins financés, il existe un déséquilibre inhérent entre les besoins et le pouvoir d'achat en matière de vaccins. Au cours de la pandémie de grippe H1N1 de 2009, par exemple, les approvisionnements en vaccins ont été coupés par les pays qui pouvaient se le permettre, laissant les plus pauvres à court. Mais vous pouvez également imaginer un scénario dans lequel, disons, l'Inde - un important fournisseur de vaccins pour le monde en développement - décide non sans raison d'utiliser sa production de vaccins pour protéger sa propre population de 1,3 milliard d'habitants avant d'en exporter.
En dehors des pandémies, l'OMS rassemble les gouvernements, les fondations caritatives et les fabricants de vaccins pour convenir d'une stratégie de distribution mondiale équitable, et des organisations comme Gavi, l'alliance des vaccins, ont mis au point des mécanismes de financement innovants pour lever des fonds sur les marchés afin d'assurer l'approvisionnement des les pays les plus pauvres. Mais chaque pandémie est différente, et aucun pays n'est lié par un arrangement proposé par l'OMS - laissant de nombreuses inconnues. Comme le souligne Seth Berkley, PDG de Gavi: "La question est, que se passera-t-il dans une situation où vous avez des urgences nationales?"
Cela fait l'objet d'un débat, mais il faudra un certain temps avant de voir comment cela se déroulera. La pandémie, dit Wilder-Smith, "aura probablement atteint un pic et décliné avant qu'un vaccin ne soit disponible". Un vaccin pourrait encore sauver de nombreuses vies, en particulier si le virus devient endémique ou en circulation perpétuelle - comme la grippe - et qu'il y a d'autres épidémies, peut-être saisonnières. Mais jusque-là, notre meilleur espoir est de contenir la maladie autant que possible. Pour répéter le conseil de la sauge: lavez-vous les mains.
- Cet article a été modifié le 19 mars 2020. Une version antérieure indiquait à tort que le Sabin Vaccine Institute collaborait avec la Coalition for Epidemic Preparedness Innovations (Cepi) sur un vaccin Covid-19.