Lundi 30 Novembre 2020

Un vaccin n'arrêtera pas le nouveau coronavirus


Le professeur d'épidémiologie de Harvard Marc Lipsitch est exigeant dans sa diction, même pour un épidémiologiste. Deux fois dans notre conversation, il a commencé à dire quelque chose, puis il s'est arrêté et a dit: "En fait, laissez-moi recommencer." Il est donc frappant de constater que l'un des points qu'il souhaitait parfaitement comprendre était le suivant: «Je pense que le résultat probable est qu'il ne sera finalement pas maîtrisable.

» Le confinement est la première étape pour répondre à une épidémie. Dans le cas de COVID-19, la possibilité (même invraisemblable) de prévenir une pandémie semblait se concrétiser en quelques jours. À partir de janvier, la Chine a commencé à délimiter progressivement des zones de plus en plus grandes, rayonnant vers l'extérieur de la ville de Wuhan et englobant finalement quelque 100 millions de personnes.

Un vaccin n'arrêtera pas le nouveau coronavirus

Les gens ont été empêchés de quitter leur domicile et ont donné des conférences avec des drones s'ils étaient pris à l'extérieur. Néanmoins, le virus a maintenant été détecté dans 24 pays. Malgré l'inefficacité apparente de telles mesures - par rapport à leur coût social et économique démesuré, au moins -, la répression continue de s'intensifier.

Sous la pression politique pour «arrêter» le virus, jeudi dernier, le gouvernement chinois a annoncé que les responsables de la province du Hubei feraient du porte-à-porte, testeraient les gens pour détecter la fièvre et rechercheraient des signes de maladie, puis enverraient tous les cas potentiels dans des camps de quarantaine. Mais même avec le confinement idéal, la propagation du virus a pu être inévitable. Tester les personnes qui sont déjà extrêmement malades est une stratégie imparfaite si les gens peuvent propager le virus sans se sentir suffisamment mal pour rester à la maison du travail.

Lipsitch prévoit qu'au cours de l'année à venir, quelque 40 à 70 pour cent des personnes dans le monde seront infectées par le virus qui cause COVID-19. Mais, précise-t-il avec force, cela ne signifie pas que tous auront des maladies graves. "Il est probable que beaucoup souffriront d'une maladie bénigne ou seront asymptomatiques", a-t-il déclaré.

Comme pour la grippe, qui met souvent la vie en danger des personnes atteintes de problèmes de santé chroniques et d'un âge avancé, la plupart des cas passent sans soins médicaux. (Dans l'ensemble, environ 14% des personnes atteintes de la grippe ne présentent aucun symptôme.) Lipsitch est loin d'être le seul à croire que ce virus continuera de se propager largement.

Le consensus naissant parmi les épidémiologistes est que l'issue la plus probable de cette éclosion est une nouvelle maladie saisonnière - un cinquième coronavirus «endémique». Avec les quatre autres, les gens ne sont pas connus pour développer une immunité durable. Si celle-ci emboîte le pas et si la maladie continue d'être aussi grave qu'elle l'est maintenant, la «saison du rhume et de la grippe» pourrait devenir «la saison du rhume et de la grippe et du COVID-19».

À ce stade, on ne sait même pas combien les gens sont infectés. Dimanche, il y avait eu 35 cas confirmés aux États-Unis, selon l'Organisation mondiale de la santé. Mais l'estimation «très, très approximative» de Lipsitch lorsque nous avons parlé il y a une semaine (en comptant sur «de multiples hypothèses empilées les unes sur les autres», a-t-il dit), selon laquelle 100 ou 200 personnes aux États-Unis étaient infectées.

C’est tout ce qu’il faudrait pour semer largement la maladie. Le taux de propagation dépendra de la contagiosité de la maladie dans les cas plus bénins. Vendredi, des scientifiques chinois ont rapporté dans la revue médicale JAMA un cas apparent de propagation asymptomatique du virus, d'un patient avec un scanner thoracique normal.

Les chercheurs ont conclu avec un euphémisme constant que si cette constatation n'était pas une anomalie bizarre, «la prévention de l'infection au COVID-19 se révélerait difficile.».