Vendredi 27 Novembre 2020

Le comté de Mountain qui est entré dans l'isolement du coronavirus


Ce fut une décision précoce et brutale de combattre le coronavirus en fermant presque entièrement le contact avec le monde extérieur. Les Rankins - comme d'autres propriétaires d'entreprises qui s'occupent de l'industrie touristique très importante du comté de Graham - ont passé les prochains jours à se démener pour nettoyer leur lodge, rembourser, licencier du personnel et fermer l'entreprise, pour la deuxième fois seulement dans le lodge. 80 ans. La dernière fois, c'était pendant la Seconde Guerre mondiale.
"De toute évidence, il y a un énorme coup financier", m'a dit Mandy. "Mais la plupart des gens comprennent que nous sommes tous dans le même bateau."

Mandy et Robert Rankin, debout au point de contrôle pour entrer dans le comté de Graham, ont dû fermer leur lodge après que le comté eut ordonné aux hôtels de fermer et de fermer ses frontières. | M. Scott Mahaskey / POLITICO
La réponse contre les coronavirus a ouvert un argument national qui suit souvent des lignes politiques, les gouvernements conservateurs des États ruraux se battant contre les villes denses et libérales les plus durement touchées par l'épidémie. Mais l'approche du comté de Graham - une partie rurale et solidement rouge de la Caroline du Nord - montre que la mosaïque de réponses aux coronavirus américains a été beaucoup plus compliquée que cela, et que le virus peut poser des problèmes même pour les endroits qui l'ont pris au sérieux très tôt.
Jusqu'à récemment, le comté de Graham était représenté au Congrès par Mark Meadows, le petit républicain gouvernemental qui a cofondé le House Freedom Caucus. Le comté a voté massivement pour Donald Trump lors des élections de 2016. Pourtant, alors que Trump et de nombreux autres conservateurs minimisaient le virus à ses débuts et ont depuis poussé à une réouverture plus rapide du pays, Graham et les comtés environnants de l'ouest de la Caroline du Nord ont tracé une voie différente.
Graham, avec moins de 9 000 résidents, a décidé dese sceller une semaineavant l’entrée en vigueur de l’ordonnance de séjour à la maison du gouverneur démocrate Roy Cooper. Le comté de Dare, sur la côte atlantique de la Caroline du Nord, a également fermé ses frontières, mais seulement après que plusieurs cas de Covid-19 y aient été identifiés; peu d'autres comtés du pays sont allés jusqu'à présent. Pendant ce temps, d'autres comtés de l'ouest de la Caroline du Nord ont mis en œuvre des campagnes de dépistage, de traçage et de sécurité publique précoces.

Le comté de Mountain qui est entré dans l'isolement du coronavirus

Au moment d'écrire ces lignes, les 19 comtés de la partie ouest de l'État ont vu 676 cas Covid-19, ce qui représente un taux par habitant inférieur à celui des autres parties de la Caroline du Nord. Le seul comté de l'État à ne pas avoir signalé de cas de Covid-19 à ce jour - Avery - se trouve dans cette région. L'isolement est certainement utile, mais les responsables locaux estiment que leurs efforts ont également joué un grand rôle. Et tandis que certains dans la région ont appelé les fermetures de routes du comté de Graham excessives ou inutiles, la majorité des habitants de l'ouest de la Caroline du Nord avec qui j'ai parlé ont exprimé leur soutien aux mesures prises par les autorités locales.
Pour cette partie de l'État, ont-ils dit, le coronavirus n'est pas une question de rouge ou de bleu; c'est une question de survie de base. Graham, comme la plupart des comtés de l'ouest de la Caroline du Nord, n'a pas d'hôpital - le plus proche est à 40 minutes. Et elle ne fait fonctionner que deux ambulances à la fois, selon la directrice du comté, Rebecca Garland. Cinq hôpitaux et plusieurs unités de travail et d'accouchement dans la partie ouest de l'Étatsont fermés depuis 2016. En plus de cela, la population de la région est plus âgée et fait face à des taux élevés d'obésité, de diabète et d'autres comorbidités. Selon les données du recensement, environ 20% tombent sous le seuil de pauvreté fédéral.
"Nous sommes éloignés et limités en ressources", a expliqué Garland au média local, la Carolina Public Press, lorsque les fermetures de logements et de routes sont entrées en vigueur. «Nous essayons de faire tout ce qui est en notre pouvoir pour protéger les résidents et nos ressources.»
Brian Mitchell, médecin dans le comté voisin de Cherokee, dit que la même chose est vraie dans toute la région. "Il n'y a pas beaucoup de ressources ici", m'a dit Mitchell. «C'était notre préoccupation dès le début.»
Les ressources sont si limitées, en fait, que les responsables du comté de Graham ont finalement décidé qu'ils ne pouvaient pas se permettre de contrôler son propre verrouillage, ils ont donc supprimé les points de contrôle le 19 avril, trois semaines seulement après leur montée. Le comté n'avait tout simplement pas les dizaines de milliers de dollars qu'il en coûtait aux députés pour franchir les barrières, ont expliqué des responsables dans un article Facebook annonçant la décision. Sept jours plus tard, le comté de Graham a vu son premier cas de virus signalé. Pourtant, en tant que manifestantsse sont ralliés à Raleigh pour que l'économie rouvre, de nombreuses restrictions dans l'ouest de la Caroline du Nord restent en place et les chiffres dans la région restent faibles, du moins pour l'instant.
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Connu pour un «Possum Drop» annuel qui a eu lieu tous les soirs du Nouvel An jusqu'en 2019, et pour le seul district scolaire de l'État où les lycéens peuvent encore recevoir des châtiments corporels, l'ouest de la Caroline du Nord est souvent décrié pour un mode de vie anachronique. La région n'est pas riche - le revenu médian des ménages tombe en dessous de la moyenne nationale - et est à plus de 90% de blancs, bien qu'elle abrite la bande orientale des Indiens Cherokee (EBCI), une nation souveraine issue d'un petit groupe de cherokees qui sont restés après la Loi sur le renvoi des Indiens.
À l'exception des comtés de Buncombe et Henderson, le tourisme est la principale industrie, forçant de nombreuses personnes à se rendre à Asheville ou dans les États voisins pour d'autres types de travail. La géographie, les économies et le mode de vie des comtés sont si étroitement liés que les gens tendent à s’identifier davantage en tant que résidents de l’ensemble de la région. La situation de ces comtés le long de la frontière du Tennessee, dans les montagnes Great Smoky et Blue Ridge, en fait également la région la moins peuplée de l'État.
Les premiers cas de coronavirus de l’ouest de la Caroline du Nord ont été identifiés à Clay et Cherokee, deux des comtés les plus éloignés de la région. Selon des agents de santé locaux, le 10 mars, un New Yorkais s'est rendu à Brasstown, une région non constituée en société des comtés de Clay et Cherokee, pour une réunion de famille. Un jour après avoir assisté à une contre-danse à la John C. Campbell Folk School avec environ 90 autres personnes, la femme a commencé à ressentir des symptômes et a ensuite été testée positive pour le coronavirus alors qu'elle était encore en Caroline du Nord.