Mardi 24 Novembre 2020

Le coronavirus signifie des décisions difficiles et bouleversantes pour moi et mes patients atteints de cancer


La façon dont nous traiterons le cancer au cours des prochains mois changera énormément. En tant qu'oncologues, nous devrons trouver un équilibre ténu entre le sous-traitement des personnes atteintes de cancer, entraînant davantage de décès dus à la maladie à moyen et à long terme, et l'augmentation des décès dus à Covid-19 dans une population de patients vulnérables. Aux côtés de nos patients, nous devrons prendre des décisions difficiles concernant les traitements, avec seulement des preuves de faible qualité pour nous guider.
Les preuves suggèrent que les personnes atteintes de cancer ont un risque significativement plus élevé de maladie grave entraînant des admissions en soins intensifs ou la mort lorsqu'elles sont infectées par Covid-19, en particulier si elles ont récemment subi une chimiothérapie ou une chirurgie. De nombreux traitements en oncologie que nous utilisons actuellement, en particulier ceux administrés après la chirurgie pour réduire le risque de récidive du cancer, ont des avantages relativement faibles.
Dans le climat actuel, l'équilibre de l'offre de ces traitements peut changer; une légère réduction du risque de récidive du cancer au cours des cinq prochaines années pourrait être contrebalancée par la possibilité d'une augmentation à court terme du risque de décès lié à Covid-19. À long terme, plus de cancers réapparaîtront si nous ne sommes pas en mesure de proposer ces traitements.

Dans le cancer avancé, pouvons-nous justifier d'offrir des traitements pour améliorer la qualité et la quantité de vie si nous exposons potentiellement les patients à une infection grave à Covid-19 qui peut tuer? Les personnes sous chimiothérapie ont été invitées par le gouvernement à rester à la maison si possible. Pourtant, les personnes sous chimiothérapie devront inévitablement se rendre à l'hôpital pour un traitement, ce qui augmentera leurs risques d'infection. Les personnes sous traitement qui font de leur mieux pour s'isoler mais qui ne se sentent pas bien peuvent avoir peur de se rendre à l'hôpital pour une évaluation par crainte d'une infection.
Et qu'en est-il de la chirurgie du cancer? Nous ne savons tout simplement pas à quel point cela va devenir mauvais pour les hôpitaux. La chirurgie du gros cancer nécessite souvent une récupération en soins intensifs. Si les hôpitaux sont inondés de patients malades atteints de Covid-19, combien de lits seront disponibles pour ceux qui ont besoin d'une chirurgie contre le cancer? Nous ne savons tout simplement pas.
Nos effectifs seront réduits. Nous traiterons les patients avec, au mieux, de simples masques, blouses et gants. Nous serons infectés et à un moment donné, nous devrons rester à la maison. La capacité d'oncologie, en termes de main-d'œuvre et de prestation, sera considérablement réduite.
Nous pouvons commencer par prendre des décisions en fonction des risques et des avantages, mais à un moment donné, nous n'avons peut-être pas d'autre choix que de stratifier les traitements en fonction de la priorité. Nos modes de travail changent déjà. Nous passons aux consultations téléphoniques lorsque cela est possible; minimiser les suivis de routine; l'ajout de médicaments prophylactiques aux régimes de chimiothérapie pour minimiser le risque de complications nécessitant une hospitalisation; essayant de déterminer comment diable nous priorisons le mieux les traitements lorsque la capacité est pleine. Nous prévoyons le pire sans vraiment savoir à quel point le pire pourrait être mauvais. Nous faisons des jugements sur le risque sans vraiment comprendre à quel point le risque pourrait être élevé.
Les conséquences émotionnelles de tout cela pour les personnes atteintes de cancer ne peuvent être sous-estimées. Les conséquences émotionnelles sur les professionnels de la santé travaillant en oncologie ne le peuvent pas non plus: nous prendrons des décisions de traitement difficiles et transformatrices sans preuves solides. Nous conseillerons contre les traitements que nous recommandons normalement. Nous verrons sans aucun doute certains patients mourir plus tôt, non pas à cause d'un coronavirus mais parce que nous ne sommes pas en mesure de traiter leurs cancers comme nous le ferions normalement.
Nous regarderons des patients, pour qui c'est peut-être leur dernier été, se couper du monde, incapables de faire ce qu'ils veulent avec le temps qui leur reste. Nous surveillerons les patients atteints de cancer avec moins de visiteurs, moins de contacts avec les amis et les familles et des traitements très probablement inférieurs. Et nous resterons très probablement à l'écart des personnes âgées que nous aimons, pour éviter de leur transmettre l'infection.
Je me sens insupportablement triste quand je me mets à la place de certains de mes patients qui ont déjà vécu l'inimaginable à cause de leur cancer. Un jeune de 17 ans qui ne sera probablement pas en mesure d’organiser la grande fête du 18e anniversaire qui l’a maintenu, lui et sa famille, depuis qu’il a commencé le traitement; une jeune maman avec deux enfants qui doit peser combien elle isole ses enfants pendant qu'elle continue le traitement; les patients qui viennent de terminer leur traitement, dans l'attente d'un printemps glorieux; les patients dont le cancer vient de réapparaître et qui font maintenant face à des choix difficiles.
Il ne fait aucun doute que les prochains mois seront difficiles à plusieurs niveaux, probablement d’une manière que nous n’imaginons pas encore. Mais chaque jour, nous apprenons de nos patients qui nous montrent à quel point les humains sont forts face à l'adversité. Et les services de cancérologie sont composés de bonnes personnes qui ont l'habitude de faire de leur mieux dans des situations difficiles. Ce sera, je pense, ce qui nous fera passer.
- Lucy Gossage est oncologue
Si vous souhaitez contribuer à notre série Sang, sueur et larmes sur les expériences en matière de soins de santé pendant l'épidémie de coronavirus, contactez-nous en envoyant un courriel à sarah.johnson@theguardian.com

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